הלן קופר, ניו יורק טיימס
הלן קופר, ניו יורק טיימס

שר ההגנה של ארה"ב, צ'אק הייגל, הגיש היום את התפטרותו, על רקע ביקורת על טיפול ממשלו של הנשיא ברק אובמה במשברים הבינלאומיים. מקורות בממשל אמרו כי השניים ערכו סדרת פגישות בשבועות האחרונים, בסופן החליט אובמה להחליף את הייגל, הרפובליקאי היחיד בצוות הביטחון הלאומי שלו. הייגל, בן 68, יהיה חבר הקבינט הראשון שפורש מאז קריסת הרוב הדמוקרטי בסנאט בבחירות האמצע.

אובמה הודיע על ההתפטרות בנאום בבית הלבן, כשלצדו הייגל וסגן הנשיא ג'ו ביידן. הוא שיבח בחום את שר ההגנה הפורש, "הסמל הצעיר מווייטנאם שהפך לשר ההגנה ה-24 של ארה"ב", ואמר כי היה לו תפקיד מרכזי בהובלת הצבא "במהלך תקופה משמעותית של שינויים". אובמה הוסיף כי הייגל תמיד היה כן בעצותיו, "ותמיד אמר לי את הדברים באופן ישיר". הוא הודיע שהייגל יישאר בתפקידו עד שהסנאט יאשר את מינוי מחליפו.

בהצהרה שפרסם לאנשי משרד ההגנה, כתב הייגל כי לא קיבל את ההחלטה בקלות. "אולם לאחר דיונים רבים, הנשיא ואני הסכמנו כי זהו הזמן הנכון להנהגה חדשה כאן בפנטגון". הוא הוסיף כי הוא "גאה לאין שיעור במה שהשגנו יחדיו"

אובמה והייגל, הערב בוושינגטוןצילום: אי־אף־פי

המקורות בממשל אמרו כי החלטתו של אובמה להחליף את הייגל נובעת מהכרה בכך שהאיומים שמציב ארגון המדינה האיסלאמית (דאעש) דורשים כישורים אחרים מאלה שהייגל הביא לתפקיד. הייגל, רפובליקאי עם ניסיון צבאי שהיה ממבקרי הפלישה האמריקאית לעיראק, פיקד על תהליך הנסיגה מאפגניסטאן בתקופה בה חל צמצום בתקציב הפנטגון.

אולם כעת מבינים בממשל כי "השנים הבאות יידרשו התמקדות מסוג אחר", אמר מקור שדיבר בעילום שם. הוא עמד על כך שהייגל לא פוטר, אלא יזם שיחות ממושכות עם הנשיא לפני שבועיים, והשניים הגיעו להבנה כי הגיע הזמן שהוא יפרוש מתפקידו. "מה שניתן לומר הוא שאין שום הבדלי מדיניות ברקע ההחלטה הזאת", אמר בכיר במשרד ההגנה. "השר אינו מתפטר מתוך מחאה, והוא לא 'מפוטר'", הוסיף. 

אולם עוזריו של הייגל עמדו בשבועות האחרונים על כך שהוא צפוי לכהן בתפקיד ארבע שנים מלאות. נראה כי החלפתו מהווה ניסיון של הבית הלבן להפגין כי הוא קשוב למבקרים שהצביעו על מעידות בתגובתה הראשונית של הממשלה לאתגרים ביטחוניים חמורים, בהם משבר האבולה והאיום שמציב ארגון המדינה האיסלאמית.

גם לפני ההכרזה על החלפתו של הייגל, מקורות בממשל העלו השערות אודות יורשיו האפשריים. בראש רשימת המועמדים להחליפו נמצאים מישל פלורנוי, לשעבר תת מזכיר ההגנה; הסנאטור ג'ק ריד, דמוקרט מרוד איילנד ולשעבר קצין בדיוויזיה המוטסת ה-82 של ארה"ב; ואשטון בי. קרטר, לשעבר סגן שר ההגנה.

הייגל, לשעבר סנאטור מוערך שהתקרב לאובמה כששניהם היו ממבקרי מלחמת עיראק בוועדה ליחסי חוץ בסנאט, התקשה לחדור לצוות המצומצם של אנשי הקמפיין לשעבר ויועציו של הנשיא. בכירים בממשל אמרו כי הוא נהג לשמור על שתיקה במהלך ישיבות הקבינט. אולם מגניו של שר ההגנה אמרו כי הוא המתין לפגישות בארבע עיניים עם הנשיא כדי להשמיע את עמדותיו, בניסיון להימנע מהדלפות. 

כך או כך, הייגל נאבק למצוא את מקומו במעגל הפנימי של אובמה, ונראה כי מעולם לא צבר כוח והשפעה בממשל, לאחר המאבק על מינויו שהגיע לשיאו בשימוע תקיף בסנאט ב-2013. הוא לא טבע את חותמו בפנטגון, ובחודשים האחרונים עמד פעמים רבות בצילו של ראש המטות המשולבים, הגנרל מרטין דמפסי, שלדברי מקורות רשמיים זכה באמונו של אובמה עם המלצתו לצאת לפעולה צבאית נגד המדינה האיסלאמית.

מבקריו של הייגל אומרים כי בפחות משתי שנותיו בתפקיד, הוא התקשה לעורר אמון בפנטגון כפי שהצליחו לעשות קודמיו, בראשם רוברט גייטס. אולם כמה מיועציו הבכירים של אובמה ציינו בחודשים האחרונים כי הנשיא אינו מעוניין בשר הגנה דומה לגייטס, שביקר בתקיפות את אובמה בספר זכרונות שכתב. הייגל, הם אמרו, היה בדיוק שר ההגנה שאובמה רצה, לאחר מאבקיו בצבא במהלך כהונתו הראשונה.

מבחינות רבות, הייגל העביר את תקופתו במשרד ההגנה ביישום שאיפותיו המוצהרות של אובמה - כמו השבת החיילים האמריקאים מאפגניסטאן וצמצום תקציב הפנטגון. הוא כן הצליח לעורר תחושת נאמנות בקרב חיילים, ובמקרים רבים נראה במיטבו כשדיבר עם חיילים או חלק את ניסיונו הצבאי מתקופת מלחמת וייטנאם.

אולם פעמים רבות הוא התקשה לבטא בדרך אפקטיבית את מחשבותיו - או את מדיניות הממשל - ולעתים כתבים נאבקו לתאר דברים שאמר במסיבות עיתונאים. בהופעתיו לצד הגנרל דמפסי או שר החוץ ג'ון קרי, הייגל - הלוחם הקרבי הראשון שהיה לשר הגנה בארה"ב - נותר פעמים רבות בצל.

הוא עורר את חמת הבית הלבן באוגוסט, בעוד הממשל הקשיח את האסטרטגיה למלחמה במדינה האיסלאמית. הייגל סתר באופן ישיר את דברי הנשיא, שחודשים קודם לכן השווה את הארגון הסוני הקיצוני לקבוצת כדורסל זוטרה. בשיחה עם כתבים, כינה שר ההגנה את המדינה האיסלאמית "איום מיידי לכל אינטרס שיש לנו", והוסיף כי "זה מעבר לכל דבר שראינו". גורמים בבית הלבן אמרו מאוחר יותר כי דבריו לא היו מועילים, אף שנראה כי הממשל עדיין נאבק להגדיר את עוצמת האיום של המדינה האיסלאמית.

הייגל גם העלה שאלות אודות האסטרטגיה של אובמה כלפי סוריה. בתזכיר פנימי שהודלף בסתיו, הזהיר הייגל כי מדיניות אובמה נמצאת בסכנה, בשל הכישלון להבהיר את vהכוונות כלפי נשיא סוריה, בשאר אסד. אובמה עומד על כך שארה"ב יכולה לתקוף את מורדי המדינה האיסלאמית מבלי לפנות לאסד, שארה"ב מעוניינת שיעזוב את תפקידו.

שר הביטחון, משה (בוגי) יעלון, פרסם הודעה בעקבות פרישת הייגל. "שר ההגנה הפורש הייגל הוא ידיד אמת של מדינת ישראל, ותרומתו למערכת הביטחון הישראלית ולקשרים עם ארצות הברית הייתה גדולה ורבת משמעות", כתב יעלון. לדבריו, הקשר בינו לבין הייגל היה "פתוח, כן וידידותי מאוד והוא אפיין גם את הקשר המיוחד בין הממסדים הביטחוניים של ארצות הברית וישראל: קשר עמוק ואינטימי, חסר תקדים בהיקפו ובתרומתו לביטחונה של ישראל ולעוצמתה".

יעלון הוסיף כי "בשמה של ממשלת ישראל ובשמם של אזרחי ישראל אני מבקש להודות לצ'אק הייגל על תרומתו לביצור עוצמתה של ישראל ועל ידידותו ונכונותו לסייע בכל עת, ומאחל לו הצלחה רבה בהמשך דרכו. צ'אק יישאר תמיד ידיד אמת".

הזינו שם שיוצג באתר
משלוח תגובה מהווה הסכמה לתנאי השימוש של אתר הארץ