אחרי שהאש איימה על חייהם, תושבי קליפורניה מתמודדים עם איום חדש - זיהום האוויר

בחלקים נרחבים בקליפורניה זיהום האוויר כבד יותר מזה ששורר בערי סין והודו - שהזיהום בהן מוגדר בדרך כלל כקשה בעולם. מומחים מתריעים מפני השלכות קשות וארוכות טווח על בריאות התושבים

לוגו ניו יורק טיימס
ניו יורק טיימס
שתפו כתבה במיילשתפו כתבה במייל
שתפו כתבה במיילשתפו כתבה במייל
מעבר לטוקבקים
תושבים במחנה אוהלים מאולתר סמוך לצ'יקו בצפון קליפורניה, השבוע
תושבים במחנה אוהלים מאולתר סמוך לצ'יקו בצפון קליפורניה, השבועצילום: בלומברג

השריפות שהשתוללו מאז השבוע שעבר ברחבי קליפורניה מעמידות את התושבים בפני סכנה חדשה - זיהום אוויר כבד שמוגדר כאחד הקשים ביותר בעולם. אתמול (שישי) נוכחו תושבי אזור צפון קליפורניה, שנפגע באופן הקשה ביותר, לגלות כי רמות הזיהום באזורי מגוריהם עולות על אלו שבערים בסין ובהודו שמדורגות בדרך כלל כערים המזוהמות בעולם.

בקהילות הסמוכות לעיר פרדייס, שנמחקה לחלוטין בשריפה, בצפון קליפורניה, עשן סמיך עדיין עוטף את הכבישים והבתים. המפונים חזרו לאטם לבתיהם עם מסיכות לבנות שעה שהרשויות דיווחו כי מספר החולים שאושפזו בבתי חולים כתוצאה ממחלות נשימתיות נמצא בעלייה. בסן פרנסיסקו, זיהום האוויר היה קיצוני כל כך עד שהרשויות החליטו לסגור את בתי הספר מחשש לבריאות התלמידים. אפילו קרונות הרכבל המפורסמות של העיר הושבתו בחלקן לזמן מה.

תושבים בסן פרנסיסקו, אתמול
תושבים בסן פרנסיסקו, אתמולצילום: בלומברג
נזקי השריפה סמוך לעיר פרדייס בצפון קליפורניה, השבוע
נזקי השריפה סמוך לעיר פרדייס בצפון קליפורניה, השבועצילום: AFP

מספר ההרוגים היום כתוצאה מהשריפות, המוגדרות כקטלניות ביותר במאה האחרונה, עלה ל-71 בני אדם ולפחות אלף בני אדם עדיין מוגדרים נעדרים. השריף המקומי קורי הונאה אמר במסיבת עיתונאים כי מספר הנעדרים עלה מ-631 ל-1,011. לדבריו, ייתכן כי אנשים נספרו פעמיים בספירת הנעדרים השנייה.

חוקרים מזהירים כי שריפות הענק, שהופכות להיות שכיחות יותר ויותר בקליפורניה כתוצאה מהיובש והבצורת שקשורים לשינויי האקלים – הולכות ומגבירות את הסכנות לבריאות התושבים באזור. "אם איכות אוויר כזו בגלל השריפות לא תתחיל להדאיג אנשים, אני לא יודע מה כן יגרום להם להתחיל לדאוג", אמר ד"ר ג'ון בלמס, רופא מומחה למחלות ריאה באוניברסיטת קליפורניה בסן פרנסיסקו.

החוקרים קושרים את העלייה בסיכונים הבריאותיים לשתי מגמות שמאפיינות את השנים האחרונות: הראשונה, יותר אנשים עוברים לערים ועיירות שסובבות אזורים מיוערים בגלל יוקר המחיה בערים. השנייה, שינויי האקלים גורמים לעליית טמפרטורות ולשריפות יער הרסניות יותר וממושכות יותר.

הולכי רגל בסן פרנסיסקו, שלשום
הולכי רגל בסן פרנסיסקו, שלשוםצילום: בלומברג

הרעלים שנפלטים לאוויר כתוצאה משריפות יער זהים לכימיקלים הרעילים שנמצאים בזיהום אוויר בערים. אף שבני האדם נהגו להיות בסביבת אש מאז ומעולם, הם שאפו עשן בכמויות קטנות – לצורך הכנת מזון או חימום. עם זאת, מסביר בלמס, בני האדם לא פיתחו כשירות לשאוף במשך זמן רב כמויות גבוהות של אוויר מזוהם כפי שנוצר בשריפה בפרדייס.

המחקרים שעוסקים בהשלכות הבריאותיות ארוכות טווח של שריפות היער עדיין בחיתוליהם. אבל מקצתם כבר מראים כי חלקיקים משריפות יער עלולים להתנחל עמוקות ברקמות ריאה ולהזיק למערכת החיסון שמגיבה לפלישת הגופים הזרים לגוף ביתר שאת. עם הזמן התגובה החיסונית המוגזמת עלולה לגרום לאסתמה, אלרגיות וקוצר נשימה.

תושבים המתגוררים סמוך לפרדייס העידו השבוע כי כאשר נשמו מחוץ לבתים הם הרגישו את החלקיקים חותכים את גרונותיהם. אחרים השוו את קשיי הנשימה לכאלה שמופיעים בהתקפי חרדה קלים. "אתה מרגיש כמעט כאילו אתה נחנק", סיפרה בקי דירינג בת 66 שסובלת ממחלת ריאות חסימתית כרונית (COPD). "אנחנו כמו זומבים", הוסיפה, "מתהלכים ממקום למקום בלי לדעת מה יהיה".

תייר מצטלם על רקע זיהום האוויר בסן פרנסיסקו, שלשום
תייר מצטלם על רקע זיהום האוויר בסן פרנסיסקו, שלשוםצילום: בלומברג

החוקרים אומרים כי שינויי האקלים עלולים לגרום לנזקים בריאותיים לא רק דרך שריפות חורש כי אם גם בגלל הארכת עונות המעבר המעוררות אלרגיות, סופות אבק ואירועים אחרים שמזיקים לאיכות האוויר. "אנחנו מתקרבים לנקודת מפנה במערכת החיסונית שתוביל מעתה והלאה ליותר מחלות ודלקות", אמרה ד"ר שרון סינתראג'ה, מומחית למחלות ריאה ואלרגיות בסטנפורד. "קליפורניה", הוסיפה, "נכנסת למציאות חדשה".

לכתבה של ג'ולי טורקביץ' ומאט ריצ'טל ב"ניו יורק טיימס"

הזינו שם שיוצג באתר
משלוח תגובה מהווה הסכמה לתנאי השימוש של אתר הארץ