לאחר שעבריין המין אפשטיין יצא מהכלא, העשירים קיבלו אותו בלי הרבה שאלות

כתבות קנויות, התחככות באנשי עסקים וחברים שדיברו בזכותו: המיליארדר שנאשם כעת בעבירות מין בקטינות הורשע כבר לפני עשור, אך הצליח לשוב למעגלים החברתיים האקסקלוסיביים ביותר

לוגו ניו יורק טיימס
ניו יורק טיימס
שתפו כתבה במיילשתפו כתבה במייל
שתפו כתבה במיילשתפו כתבה במייל
מעבר לטוקבקים
אפשטיין ופרופ' אלן דרשוביץ בהרווארד ב–2004. תרומות בסך 7.5 מיליון דולר על פני שני עשורים
אפשטיין ופרופ' אלן דרשוביץ בהרווארד ב–2004. תרומות בסך 7.5 מיליון דולר על פני שני עשוריםצילום: Rick Friedman / Corbis via Getty

דבר מוזר קרה כשג'פרי אפשטיין חזר לעיר ניו יורק לאחר הרשעתו כעבריין מין לפני עשור — נראה שהמוניטין שלו השתפר. ב–2010, לאחר שהשתחרר מהכלא בפלורידה, אנשי התקשורת קייטי קוריק וג'ורג' סטפנופולוס סעדו בביתו שבמנהטן בחברת בן משפחת המלוכה הבריטית. בשנה שלאחר מכן אפשטיין צולם באירוע חברה יוקרתי, שבו השתתפו ענקי היי־טק, כמו ג'ף בזוס ואילון מאסק. באתר של אוניברסיטת הרווארד הופיע דף אינטרנט ששיבח את הישגיו של אפשטיין, ובידיעות עמוסות סופרלטיבים שהתפרסמו בתקשורת הוצגו שאיפותיו מרחיקות הלכת, לאחר שתרם 10 מיליון דולר למטרות צדקה.

נשים משפיעות שעמן היה מיודד שימשו כמליצות יושר עבורו: פגי סיגל, יחצ"נית של אירועי חברה מהשורה הראשונה, הזמינה אותו להקרנות סרטים, וד"ר אווה אנדרסון־דובין, מומחית לבריאות נשים, שמרו על הידידות עמו. זה העניק לו תעודת כשרות בעיני חלק מהאנשים. אפשטיין אף השיק אתר אינטרנט שבו הוצגו תמונות של סטיבן הוקינג ואישים משפיעים אחרים מכנס מדעי שהוא ארגן.

דיווח על ההתפחויות לאחר הגשת כתב האישום החדש נגד אפשטיין ב-ABC

"ב–2012, אם חיפשת באינטרנט את ג'פרי אפשטיין, היית רואה את מה שראינו כולנו", אמר לאון בוטשטיין, נשיא בארד קולג'. הוא נראה כמו "אסיר משוחרר, שהצליח בוול סטריט", היה מקורב לקלינטונים ותרם כסף למטרות אקדמיות, הוסיף בוטשטיין. לדבריו, זו הסיבה לכך שב–2011 קיבל המוסד בראשותו מאפשטיין, מבלי שביקש, תרומה של 50 אלף דולר עבור התיכונים של הקולג', ובשנה שלאחר מכן עוד 75 אלף דולר.

לפני יותר מעשור, כשאפשטיין הואשם בפומבי בניצול מיני של נערות בנות 14, הוא המתיק את תוצאות ההליכים המשפטיים נגדו בעזרת סוללת עורכי דין רבי השפעה, הסדרים כספיים שהביאו להשתקת תלונות, והסדר טיעון שפגע בחקירת ה–FBI. האחרון אף הוביל להתפטרותו בסוף השבוע של שר העבודה בממשל דונלד טראמפ, אלכסנדר אקוסטה, שהיה התובע האחראי בתיק.

טראמפ ואקוסטה במסיבת העיתונאים שבה הודיע על התפטרותו, בסוף השבוע
טראמפ ואקוסטה במסיבת העיתונאים שבה הודיע על התפטרותו, בסוף השבוע. שר העבודה פיקח על התיק בעבר, כשהיה תובעצילום: Andrew Harnik/אי־פי

במקביל עשה אפשטיין מאמץ במישור החברתי לשמר את המוניטין שלו כבעל הון, כפילנטרופ וכאינטלקטואל. חלק מהכבוד שבו זכה אפשטיין, בן 66, היה בדוי או התבסס על מיחזור של הישגיו העבר. ידיעות חיוביות שפורסמו ברשת מומנו ככל הנראה על ידיו, הקרן שניהל העסיקה אדם ששלח את ההודעות לעיתונות, ומחבר של כתבה שהתפרסמה ב"פורבס", שבה תואר אפשטיין כ"אחד מהתומכים הגדולים במדע פורץ דרך" הודה כי קיבל 600 דולר תמורת פרסומה.

אף על פי שכמה מוסדות וידוענים, בהם דונלד טראמפ, אמרו שהתרחקו מאפשטיין, הטקטיקה שאימץ הוכיחה את עצמה בדרך כלל. בשבוע האחרון, הלכו והתבהרו היקף וחומרת הפשעים שביצע אפשטיין בעשרות קורבנות, בעקבות הגשת כתב אישום חדש נגדו בניו יורק. פרשת אפשטיין והחוגים החברתיים שאליהם היה מקורב, מלמדים איך אנשים היו מוכנים לקדם בברכה את פניו — או לפחות לאפשר את שובו — של גבר עשיר ונאה שהורשע בפגיעה בקטינה.

"ההבדל בין רוצח לגנב בייגל"

האסטרטגיה החברתית של אפשטיין נבעה מהאסטרטגיה המשפטית שאימץ. הסדר הטיעון המקל שהשיג עם התביעה התייחס לנערה אחת בת 17 ולעבירת זנות. כך נוצר הרושם שגם הנערה אשמה במה שקרה, ובעיני כמה אנשים סיפק סיבה להתייחס בביטול לפשע, להחליט שאפשטיין ריצה את עונשו, או אף להתעלם ממה שאירע. אחרי שחרורו מהכלא הוא הקיף את עצמו ביוקרה וסמך על כך שסובביו יתעלמו ממה שהוא עשה. "אינני טורף מיני, אני עבריין מין", אמר לניו יורק פוסט ב–2011. "זה כמו ההבדל בין רוצח למי שגונב בייגל".

מישל ליקטה וקורטני וויילד, שתיים מהמתלוננות נגד אפשטיין הנכללות בכתב האישום החדש, בשבוע שעבר
מישל ליקטה וקורטני וויילד, שתיים מהמתלוננות נגד אפשטיין הנכללות בכתב האישום החדש, בשבוע שעבר. רשת של קשרים חברתייםצילום: CARLO ALLEGRI/רויטרס

בהתחשב במשאבים העצומים שעומדים לרשותו, הניסיונות הראשונים של אפשטיין למרק את תדמיתו היו מגושמים באופן מוזר. ב–2010 הוא השיק את הראשון מבין שישה אתרים לפחות שנשאו שמות כמו JeffreyEpsteinScience.com או JeffreyEpsteinEducation.com, והתמקדו בדברי הלל לפילנטרופיה שלו והצגתו כנותן חסות לטכנולוגיה ולרפואה. האתר נראה חובבני, התמונות מפגישותיו עם מדענים צולמו שנים רבות לפני שנשלח לכלא, ושמו של החוקר מהרווארד שעמד בראש מרכז מחקר שאפשטיין תרם לו כסף, מרטין נוואק, נכתב באופן שגוי כמה פעמים.

בה בעת השיק אפשטיין מסע יחסי ציבור, שכלל מבול של הודעות לעיתונות, וסקירות מלאכותיות שהתיימרו להיות כתבות חדשותיות. רוב ההודעות, שנשלחו בשנים 2012–2014, כללו תיאורים ממוחזרים של תרומות שתרם בתחילת שנות ה–2000, ולא עסקו בתרומות חדשות למטרות צדקה. ההודעה הראשונה לעיתונות כללה את פרטי הקשר של אפשטיין, אולם בהודעות שלאחריה הופיע שם של יועץ תקשורת. כמה מהידיעות התפרסמו באתרי תקשורת, כמו "פורבס" ו"האפינגטון פוסט". יותר מכל הרבה אפשטיין להשתמש בשם "הרווארד".

אף שהוא מעולם לא למד שם, ולמעשה מעולם לא השלים תואר אקדמי, האוניברסיטה היתה מוטיב שחזר במאמציו לעצב לעצמו תדמית של איש רנסאנס בעל הון ומקורב למדע. דלתות הרווארד נפתחו בפניו מרגע שפתח את ארנקו בתחילת שנות ה–90, ונתן תרומות שהצטברו בסופו של דבר לכ–7.5 מיליון דולר, לפחות.

דרשוביץ' מחוץ לבית המשפט הפדרלי בניו יורק במסגרת ניהול התיק נגד אפשטיין, במארס
דרשוביץ' מחוץ לבית המשפט הפדרלי בניו יורק במסגרת ניהול התיק נגד אפשטיין, במארס. ידידות ארוכת שניםצילום: Frank Franklin II / AP

הוא לבש חולצות של הרווארד, התרועע עם מדענים ידועים, כמו סטיבן ג'יי גולד וסטיבן פינקר, וטיפח ידידות עם נשיא הרווארד לשעבר לורנס סאמרס, ועם המרצה למשפטים פרופ' אלן דרשוביץ, שבהמשך סייע לו בהגנה משפטית. נגד דרשוביץ הוגשו תביעות אזרחיות שבהן הואשם בכך שקיים יחסי מין עם שתיים מהמתלוננות נגד אפשטיין. הוא הכחיש את ההאשמות וטען שפרקליטיהן פעלו ברשלנות.

אפשטיין, לשעבר מורה למתמטיקה, גם הצטרף לשיחות של המדענים בקפטריה של הרווארד, סיפר פינקר. אף שלעתים קרובות תואר אפשטיין כמיליארדר, התרומות שלו לא התקרבו לאלה של מיליארדרים אחרים. בשנות האלפיים התרומות של קרנות הצדקה שלו חרגו לעתים רחוקות מעבר למיליון דולר בשנה, כך לפי מסמכי מס, ורוב הכסף שתרם הגיע למעשה מאחרים.

תרומות עלומות

ב–2015 קרן חדשה שאפשטיין הקים, Gratitude America, קיבלה 10 מיליון דולר והתחילה לתת תרומות. מקור הכסף שלה הוא בגדר תעלומה. בדומה לתרומות קודמות שמומנו מ–21 מיליון דולר שקיבלה הקרן מחברו הקרוב ושותפו העסקי, איל הקמעונאות לסלי וקסנר, נראה שאפשטיין לא היה מקור הכסף שנתרם ב–2015.

אפשטיין בהרווארד, ב-2004
אפשטיין בהרווארד, ב-2004צילום: © Rick Friedman/Rick Friedman P

לפי מסמכי מס, התרומה של 10 מיליון דולר מקורה בחברה בע"מ שמשרדיה שוכנים בבניין בפארק אבניו במנהטן, שבו גם שוכנת הקרן המשפחתית של לאון בלאק, משקיע, מיליארדר ויו"ר המוזיאון לאמנות מודרנית. בלאק הכיר את אפשטיין שנים רבות. ב–1999 הוא תרם 166 אלף דולר לקרן צדקה אחרת של אפשטיין, ואפשטיין היה חבר בעבר באחת ממועצות המנהלים של אחת הקרנות של בלאק. לא ניתן לקבוע אם בלאק אחראי לאותה תרומה של 10 מיליון דולר. נציגיו לא השיבו לפניות מטעם ניו יורק טיימס.

סיגל, אחת מהיחצ"ניות המשפיעה ביותר בניו יורק, מילאה תפקיד פעיל יותר, וניצלה את מעמדה כדי להזמין את אפשטיין להקרנות סרטים ולאירועים. אפשטיין נהג להגיע ברגע האחרון, להתיישב מאחור, להימנע משיחה עם אחרים ולעזוב לפני תום האירוע, סיפרה סיגל. הוא לא שאף להשתלב בחוגי המסיבות בעיר, אמרה, אלא העדיף לארח אנשים אצלו.

אבל ההזמנות שקיבל מסיגל סייעו לו. ב–2010, זמן קצר לאחר שהשתחרר מהכלא, השתתף בהקרנת סרט ההמשך ל"וול סטריט". כעבור זמן קצר הופיעה ידיעה קטנה בניו יורק פוסט שתיארה כיצד "התקבל בחום על ידי האורחים".

כעבור כמה חודשים ערכה סיגל סעודה לכבוד הנסיך הבריטי אנדרו בביתו של אפשטיין באפר איסט סייד. זו היתה הזדמנות בשביל קוריק, סטפנופולוס, צ'לסי הנדלר ואחרים לשוחח עם בן משפחת המלוכה, כמה חודשים לפני החתונה של הנסיך ויליאם וקייט מידלטון, שמילאה את הכותרות באותם ימים.

תמונתו של אפשטיין במרשם עברייני המין של מדינת ניו יורק, ב-2017
תמונתו של אפשטיין במרשם עברייני המין של מדינת ניו יורק, ב-2017צילום: HANDOUT/רויטרס

"זה היה אחד מאותם לילות מוזרים", אמרה הנדלר בראיון. כמה אורחים מספרים שסיגל לא פירטה מראש מי ישתתפו בסעודה. "נוסח ההזמנה היה משהו כמו, 'האם תרצו לסעוד עם הנסיך אנדרו?'", סיפרה סיגל. אפשטיין לא דיבר הרבה באירוע. אנדרסון־דובין היתה שם, אבל לדברי אורחים אחרים, הם בקושי ידעו מיהו אפשטיין או בגין מה הורשע.

שני אורחים שהואשמו בעבירות מין באותה עת או קודם לכן נכחו באירוע — מגיש הטלוויזיה צ'רלי רוז ו–וודי אלן, שהגיע עם אשתו, סון־יי פרווין. כעבור זמן קצר הופיעו כותרות זועמות על כך שהנסיך אנדרו התרועע עם עבריין מין, אפשטיין.

ספטנופולוס הביע חרטה בתגובה ששלח דואר אלקטרוני על השתתפותו באירוע. "הסעודה הזאת היתה הפעם הראשונה והאחרונה שראיתי אותו", אמר על אפשטיין. "הייתי צריך לבדוק טוב יותר. זו היתה טעות ללכת לשם".

לאחר פרוץ "עידן מי טו" ב–2017, אנשים התחילו לחוש שלא בנוח במחיצת אפשטיין. העיתון מיאמי הראלד פירסם תחקיר שעורר עניין חדש בפרשה. וסיגל החלה להתרחק ממנו. היה ברור שתתחדש הבדיקה בעניינו, אמרה, אבל "הוא היה בהכחשה גמורה".

אחרים תיארו אף הם מצב דומה. רק לפני שלושה חודשים, כשתובעים פדרליים עמדו להגיש אישומים חדשים נגדו, אפשטיין שוחח עם היחצ"ן קורי היי על שיפור המוניטין שלו. הוא קבע בביטחון שהעבירות שבגינן הורשע אינן בגדר פדופיליה, שחזר היי, שסירב לייצג אותו. לדבריו, אפשטיין התעקש כי לא הורשע בעבירות פדופיליה, אלא שכב עם "נערות וצעירות בנות עשרים", כהגדרתו.

לקריאת הכתבה המלאה בניו יורק טיימס

הזינו שם שיוצג באתר
משלוח תגובה מהווה הסכמה לתנאי השימוש של אתר הארץ