אסף רונאל
הדמיה של הטורף הקדום
הדמיה של הטורף הקדוםצילום: Mauricio Anton
אסף רונאל

לפני 22 מיליון שנה, כשראשוני הקופים שגשגו באפריקה והרבה לפני שהאריות הפכו מלכי החיות, ניצב יונק אימתני בראש שרשרת המזון ביבשת. במשקל מוערך של 1,500 קילוגרם, המין של היונק הקדום שקיבל את השם סימבאקובוואה קוטוקאפריקה (Simbakubwa kutokaafrika – "האריה הגדול מאפריקה" בסוואהילית), היה גדול יותר מדוב הקוטב, והוא היונק היבשתי אוכל הבשר הגדול ביותר שמוכר למדע. כראוי למפלצת שכאילו יצאה מספריו של מחבר "שר הטבעות", ג'ון טולקין, עצמותיו של הסימבאקובוואה נשכחו במגירה במוזיאון בקניה עשרות שנים - ולאחרונה מצא אותן חוקר אמריקאי במקרה.

השבוע הוצג גילוי הטורף הקדום במאמר בכתב העת המדעי Journal of Vertebrate Paleontology. למרות שמו, הסימבאקובוואה אינו שייך למשפחת החתוליים, אלא למשפחה נכחדת של יונקים אוכלי בשר דמויי צבוע שנקראת האינודונים. הממצא מסייע לחוקרים להבין בדרך טובה יותר את ההיסטוריה של משפחה נכחדת זו ואת מה שהביא להיעלמותם.

"פתחתי את המגירה במוזיאון, ראיתי שורה של שיני בשר עצומות והיה לי ברור שמדובר במין חדש למדע", סיפר ד"ר מתיו בורתס על הגילוי המפתיע. במגירה נמצאו מרבית הלסת של החיה, פיסות מהגולגולת שלה וחלק מהשלד. המאובנים נמצאו לראשונה בחפירות שנעשו במערב קניה בין 1978 ל-1980 וישבו במגירה באוסף ה"צבועים" של המוזיאון (מבנה השיניים של האינודונים דומה לזה של הצבועים המודרניים, אבל המשפחות אינן קשורות זו לזו). ד"ר בורתס פנה לד"ר ננסי סטיבנס, פלאונטולוגית שחקרה מאובנים מהאתר שבו נמצאו העצמות. יחד הם הראו כי הממצאים שייכים למין לא מוכר למדע ממשפחת ההאינודונים.

הדמיית הטורף ביחס לאדם
הדמיית הטורף ביחס לאדםצילום: Mauricio Anton

החוקרים מניחים כיום כי ההאינודונים היו היונקים אוכלי הבשר הראשונים שהתפתחו באפריקה לפני כ-56 מיליון שנה, ומחשיבים אותם לטורפי על. אז, לאחר מיליוני שנים של בידוד יחסי, תנועות הלוחות הטקטוניים של הכדור הארץ חיברו את אפריקה עם אירואסיה ואפשרו קשר בין עולם החי והצומח בשתי היבשות. בעת שהסימבאקובוואה הטיל חיתתו ברחבי היבשת, קרובי המשפחה הקדומים של החתולים, הצבועים והכלבים החלו להגיע לאפריקה, וההאינודונים החלו לנוע צפונה. "זו תקופה מרתקת בהיסטוריה הביולוגית", הסביר ד"ר בורתס בהודעה לתקשורת שהוציאה אוניברסיטת אוהיו. "שושלות שמעולם לא נתקלו זו בזו החלו להופיע יחד בממצאים המאובנים".

שמו של המין, קוטואפריקה ("מאפריקה"), מייצג את הנחת החוקרים שהסימבאקובוואה הוא ממיני ההאינודונים הענקיים הקדומים ביותר ושהגילוי מצביע על כך שמקור המשפחה באפריקה. בסופו של דבר, המשפחה הקדומה נכחדה: שינויי אקלים גלובליים שהתרחשו לפני 25 עד 18 מיליון שנה החליפו את היערות בסוואנות פתוחות, ושושלות יונקים אחרות החלו להתפתח. "איננו יודעים בדיוק מה הוביל להיכחדות ההאינודונים, אבל המערכות האקולוגיות השתנו במהירות כשהאקלים הפך יבש יותר", אמר ד"ר בורתס. הוא מעריך שהיעלמות הטרף של ההאינודונים הביאה להיכחדותם לפני כעשרה מיליון שנים.

למרות היכחדותם, הגילוי מדגיש את ההטיה המודרנית בהערכת הצלחתם של מינים קדומים. ההאינודונים הענקיים חיו במשך 15 מיליון שנה, והיו חלק ממשפחת בעלי חיים ששגשגה במשך 45 מיליון שנה - אחת משושלות היונקים הטורפים המצליחות בהיסטוריה.

מלבד מילוי הנקודות החסרות בהיסטוריה של היונקים אוכלי הבשר, הגילוי מדגיש את הערך שיש באוספי המאובנים הנחים כאבן שאין לה הופכין במגירות מוזיאונים ברחבי העולם. בחודש שעבר, בדוגמה אחרת לאוצרות שמתחבאים במגירות שכאלה, צוות חוקרים גילה מין לא מוכר של מסטודון אמריקאי ממאובנים שהסתתרו באוסף פלאונטולוגי בקליפורניה במשך כמעט 20 שנה.

הזינו שם שיוצג באתר
משלוח תגובה מהווה הסכמה לתנאי השימוש של אתר הארץ