לוגו ניו יורק טיימס
ניו יורק טיימס
פריחת דובדבן במדינת וושינגטון שבארה"ב, בחודש מארס. 300 משתתפים במחקר מול 150 צנצנות
פריחת דובדבן במדינת וושינגטון שבארה"ב, בחודש מארס. 300 משתתפים במחקר מול 150 צנצנותצילום: Andrew Harnik/אי־פי
לוגו ניו יורק טיימס
ניו יורק טיימס

קשה להכניס לבקבוק את ריחה של שושנת העמקים. במשך עשרות שנים נסמכו מפעלים לייצור סבון, קרמים ובשמים על החומר הכימי bourgeonal כדי להחדיר למוצריהם את ריחם המתוק של הפרחים הלבנים והקטנים הללו. ריחה של טיפה זעירה עשוי להיות עז מאוד. כלומר, אם אפשר בכלל להריח אותה. שיעור קטן של אנשים אינם מסוגלים לקלוט ריח זה כלל.

דבר דומה קורה בתרכובת 2-ethylfenchol שנמצאת בסלק. יש הקולטים את ריחה בעוצמה רבה, ומבחינתם לסלק יש ריח עפר. אחרים אינם קולטים בכלל את התרכובת הזאת, ומבחינתם לסלק יש ריח של מים בבקבוק.

מוכר שושנת עמקים בטולוז, ביום רביעי. ריחה מתוק - או שאין לה ריח כלל
מוכר שושנת עמקים בטולוז, ביום רביעי. ריחה מתוק - או שאין לה ריח כללצילום: AFP

הבדלים אלו ואחרים בתפיסת הריח מפורטים במחקר חדש שפורסם בשבוע שעבר בכתב העת PNAS. המחקר מציג ראיות חדשות להבדל ב"עולם הריחות" של בני האדם. הכוונה אינה שיש מריחים טובים יותר מאחרים, כמו שיש בעלי ראייה טובה משל אחרים, אלא שאדם מסוים עשוי לחוות ריחות מסוימים בעוצמה רבה יותר מאחרים. "אנחנו מריחים דברים באופן קצת שונה", אמר סטיבן מנגר, מנהל המרכז לטעם וריח באוניברסיטת פלורידה, שלא היה מעורב במחקר.

עורכי המחקר חיפשו תבניות בקוד הגנטי של הנבדקים כדי להסביר את ההבדלים בתפיסת הריח. הם הופתעו לגלות שמוטציה גנטית אחת קשורה להבדלים בתפיסת הריח של שושנת העמקים, ריח העפר של הסלק, עוצמת האיכות המעושנת של ויסקי ועשרות ריחות אחרים.

"לדעתי, התגלית חשובה מאוד", אמר סטברוס לומוורדס, מדען מוח במכון זקרמן באוניברסיטת קולומביה, שגם הוא לא היה מעורב במחקר. המחקר נערך באולם גדול באוניברסיטת רוקפלר בניו יורק. כ-300 משתתפים ישבו מול צג מחשב מוקפים ב-150 צנצנות של ריחות שונים. בצג הופיעה ההוראה - להריח צנצנת מסוימת ברגע מסוים ואז לדרג את עוצמת הריח מאחת (חלש ביותר) עד שבע (חזק ביותר) ואת נעימותו, מאחת (לא נעים עד מאוד) עד שבע (נעים ביותר).

בתום שלב זה נלקחה דגימת דם מהמתנדבים. "ריצפנו את הדנ"א שלהם וחיפשנו שינויים קטנים בין בני אדם", אמרה קייסי טרימר, גנטיקאית והמחברת המובילה של המחקר.

הרעיון שבני אדם תופסים ריחות שונים באופן שונה אינו חדש. מדענים מכירים בכך שאנשים מסוימים קולטים את טעמה של הכוסברה כטעם סבון ושלסלק יש טעם של אדמה מסיבות שכנראה קשורות לריח. הם גם יודעים שרק אנשים מסוימים מסוגלים לחוש בחומר הכימי שגורם לשתן להריח שונה לאחר אכילת אספרגוס, ושהריח בזיעת גברים משתנה על פי הקוד הגנטי.

"יש הקולטים אנדרוסטנון (הריח הנוצר לאחר חמצונה של הזיעה הגברית הטרייה באוויר) כריח חזק ומגעיל, ואני ביניהם", כתבה לסלי ווסהול, חוקרת מוח באוניברסיטת רוקפלר, שזיהתה את הקוד הגנטי שמאחורי ההבדלים בזיעה ב-2007. "אחרים קולטים אותו כריח לא כל כך גרוע ומתארים אותו כ'ריח כימיקלי' או 'ריח וניל', ויש שלא מריחים אותו בכלל".

מה ששונה במחקר זה הוא שהוא מנסה לזהות את היסודות הגנטיים של הבדלים רבים בקליטת ריחות. לבני אדם יש כ-400 קולטני ריח במרומי חלל האף, שפועלים באופן שונה על פי הדבר שמריחים.

"ריחות נקשרים לחיישנים ספציפיים, ותבנית הפעלה זו אומרת לנו אם אנחנו מריחים פרח, כמה חזק ריחו ואם אנחנו אוהבים ריח זה", אמרה טרימר. "שינויים קטנים בגן הקולטן עשויים לשנות את צורתו, וכך משתנה גם תפיסת הריח".

לכתבה של התר מרפי בניו יורק טיימס

הזינו שם שיוצג באתר
משלוח תגובה מהווה הסכמה לתנאי השימוש של אתר הארץ