אסף רונאל
החוקר הסיני הא, שביצע את הניסוי בתאומות
החוקר הסיני הא, שביצע את הניסוי בתאומותצילום: Mark Schiefelbein/אי־פי
אסף רונאל

מעשיו של המדען הסיני שהובילו ללידתן של שתי התינוקות הראשונות בהיסטוריה של המין האנושי עם גנום ערוך, ספגו ביקורת מקיר לקיר בגלל מגוון של סיבות - אתיות ומדעיות. אחד הנימוקים המובילים לגינויים הוא שגם אחרי עשרות שנות מחקר גנטי, וכמעט 20 שנה לאחר שהושלם הריצוף של הגנום האנושי, ההבנה המדעית של תפקודם של גנים שונים היא חלקית במקרה הטוב. עתה, מחקר חדש שהתפרסם בכתב העת המדעי Nature Medicine מדגיש עד כמה מעשיו של הא ג'יאנקוי היו חסרי אחריות. לפי המחקר, שני עותקים של המוטציה בגן קשורים לעלייה של יותר מחמישית בשיעור התמותה של בני אדם בבגרותם.

במצבו הרגיל, הגן מייצר חלבון דרכו חודר נגיף ה-HIV לתאי הגוף האנושי. אחוז מסוים מהאוכלוסייה (בעיקר בצפון אירופה, שם ל-11% מהאוכלוסייה יש את המוטציה בגן) נושא שני עותקים של המוטציה, המונעים ייצור חלבון, ולכן יש לבעלי המוטציה עמידות טבעית בפני הווירוס. ג'יאנקוי הודיע בסוף השנה שעברה שהביא ללידתן של שתי תינוקות שהגנום שלהן נערך כדי שיקבלו עמידות טבעית זו. בהמשך נודע כי אשה נוספת נושאת ברחמה עובר שהגנום שלו נערך. לפי הדיווח של המדען הסיני, אחת התינוקות שנולדו נושאת עותק אחד של המוטציה, והשנייה שני עותקים - ולכן היא היחידה שעמידה בפני איידס.

הזרקת חלבון לתא עוברי במעבדה של הא
הזרקת חלבון לתא עוברי במעבדה של האצילום: Mark Schiefelbein/אי־פי

החוקרים, מאוניברסיטת קליפורניה בברקלי, נעזרו במאגר הגנטי הבריטי UK Biobank כדי לבחון את הדנ"א והתיעוד הרפואי של 400 אלף בני אדם. הם גילו כי מי שיש לו שני עותקים של המוטציה בגן CCR5 נמצא בסיכון גבוה ב-21% למות בין הגילים 41 ל-78 בהשוואה לנשאי עותק אחד של המוטציה או שום עותק. כפי שהזהירו חוקרים עם פרסום הניסוי, ל-CCR5 תפקידים נוספים הקשורים להתמודדות עם וירוסים. מחקרים קודמים קשרו בין נשיאת שני עותקים של המוטציה לעלייה של לא פחות מפי חמישה בשיעור התמותה לאחר הידבקות בשפעת. במחקר הנוכחי כותבים החוקרים שייתכן שרגישות מוגברת זו לשפעת קשורה לעלייה הכוללת בסיכון למוות, אולם יתכנו גם גורמים נוספים, כי הגן מעורב במגוון תפקידים אחרים בגוף.

"מלבד הסוגיות האתיות הקשורות בתינוקות קריספר (קריספר קאס-9 הוא שמה של טכניקת העריכה הגנטית ששימשה את המדען הסיני – א"ר), העובדה היא שכרגע, עם הידע הקיים, מסוכן מאוד לנסות להכניס מוטציות בלי לדעת את מלוא ההשלכות שלהן", הסביר אחד ממחברי המחקר, פרופ' רסמוס נילסן מברקלי, בהודעה לתקשורת שהוציאה את האוניברסיטה. "במקרה הזה, זו כנראה מוטציה שמרבית האנשים לא היו רוצים. בפועל, בממוצע, מצבם גרוע יותר איתה".

כיצד נערך הגנום של התינוקות:

חוקרים עשו הפריה מלאכותית של ביצית וזרע
לביצית המופרית מוחדר ה"קריספר": רנ"א-מוליך שאליו מחובר חלבון
הרנ"א-מוליך מוביל את החלבון לנקודה ספציפית בגנום
החלבון חותך את המקטע בגנום, שנקרא CCR5, ומנטרל אותו
העובר מתפתח ללא הגן CCR5, שאחראי לייצור החלבון שדרכו וירוס ה-HIV  חודר לתא
התינוקת שנולדה ללא ה- CCR5בשני עותקי הגנום שלה - אמורה להיות חסינה ל-HIV  אך חשופה לווירוסים אחרים

ג'יאנקוי זיעזע את העולם בנובמבר האחרון כשהודיע על הניסוי שערך, שנועד לדבריו לאפשר לאבות נשאי HIV להביא ילדים לעולם בלי שיצטרכו לחשוש שידביקו אותם. המוטציה הטבעית נגרמת מכך שחלק קטן מהגן (זוג הבסיסים מספר 32) חסר ומשבש את ייצור החלבון. המדען הסיני אמנם לא הצליח לחקות את המוטציה בדיוק, אך הוא שינה את הגן מספיק כדי לפגוע בייצור החלבון. אולם, שיבוש פעולתו של חלבון שנמצא בגופם של כל בני האדם ומרבית החיות צפוי לגרום להשפעות שליליות. "יש כאן חלבון שימושי שאנחנו יודעים שיש לו חשיבות באורגניזמים, ושהוא שמור היטב במספר רב של מינים. כך שסביר להניח שהרס החלבון, בממוצע, הוא לא דבר טוב", הוסיף פרופ' נילסן. "אחרת, המנגנונים האבולוציוניים היו מעלימים את החלבון לפני זמן רב".

יותר מעשירית מאוכלוסיית צפון אירופה היא נשאית המוטציה. עובדה זו מעידה על כך שהיתה לה תועלת אבולוציונית בשלב זה או אחר, מודים החוקרים, אם כי לא בהגנה מפני HIV, מאחר שהנגיף נפוץ בבני אדם רק בשנות ה-80 של המאה האחרונה. החוקרים אומרים שנראה שהמוטציה מספקת גם הגנה מוגברת מפני אבעבועות רוח ומשפחת הווירוסים לה שייכות מחלות כמו דנגי, זיקה וקדחת הנילוס המערבי. מחקר קודם, שנערך בשיתוף חוקרים ישראלים, מצא גם כי המוטציה מסייעת לנשאים להתאושש מהר יותר משבץ, ואף שיפרה יכולות קוגניטיביות של עכברים. אולם בסך הכל, "הנתונים מספרים סיפור אחד: סיכוי ההישרדות נמוכים יותר וסיכויי התמותה גבוהים יותר אם יש לך שני עותקים של המוטציה", סיכם פרופ' נילסן.

הזינו שם שיוצג באתר
משלוח תגובה מהווה הסכמה לתנאי השימוש של אתר הארץ