שתפו בפייסבוק
שתפו כתבה במיילשליחת הכתבה באימייל
אסף רונאל
טלסקופ האבל ב-1990, השנה שבה שוגר לחלל
טלסקופ האבל ב-1990, השנה שבה שוגר לחלל צילום: /אי־פי
אסף רונאל

אסטרונומים ברחבי העולם נתקפו דאגה בסוף השבוע האחרון, מכיוון שטלסקופ החלל האבל הפסיק לאסוף נתונים בעקבות תקלה טכנית. ההשבתה של האבל מצטרפת לעובדה שטלסקופ החלל המוביל השני של נאס"א, קפלר, מושבת מאז החודש שעבר. סוכנות החלל האמריקאית פרסמה הצהרה לפיה האבל ישוב לתפקוד מלא בקרוב, אולם לא ציינה מתי בדיוק יחל לעבוד הטלסקופ, שאחראי לתגליות אסטרונומיות רבות מאז ששוגר לחלל לפני 28 שנה.

לפי הודעת נאס"א, אחד מהגירוסקופים המשמשים את הטלסקופ כדי לכוון עצמו לעבר עצמים בחלל הפסיק לפעול. "אל דאגה, להאבל יש שנים רבות של מחקר מדעי לפניו", הצהיר קנת סמבאך, מנהל המוסד למדעי טלסקופ החלל בבולטימור, שאחראי לתפעול של האבל. אולם התקלה מצביעה על תוחלת החיים המתקצרת של האבל, אחד הטלסקופים החשובים בהיסטוריה של המדע. מאז שנאס"א הוציאה משימוש את מעבורות החלל ב-2011, לאסטרונאוטים אין אפשרות לתקן ישירות תקלות שמתגלות במכונה הוותיקה כפי שעשו בעבר.

בטיסת התחזוקה האחרונה של נאס"א להאבל, ב-2009, החליפו האסטרונאוטים את כל ששת הגירוסקופים המשמשים לכוונון הטלסקופ. שלושה מששת הגירוסקופים היו דגם חדש שאמור להחזיק מעמד זמן רב יותר. האבל משתמש בדרך כלל בשלושה גירוסקופים בכל רגע נתון כדי לכווננן את עצמו. שניים מהגירוסקופים מהדגם הישן הפסיקו לפעול בעבר, ובשבוע שעבר, הגירוסקופ המיושן השלישי יצא משימוש. מפעילי הטלסקופ ניסו להפעיל את אחד הגירוסקופים מהמודל החדש, אולם הוא לא עבד כנדרש.

אם המדענים לא יצליחו לגרום לגירוסקופ החילופי לפעול כרצוי, להאבל יישארו רק שני גירוסקופים פעילים. לפי הודעת נאס"א, אם זה יקרה, האבל יעבור להסתמך על גירוסקופ אחד בכל רגע נתון. מצב זה יגביל באופן משמעותי את יכולת הכוונון של הטלסקופ לעבר יעדים בחלל, וידרוש תכנון מוקדם מורכב בהרבה. רגעיו היפים של האבל, כפי שפורסמו בחשבון הטוויטר של הטלסקופ:

סוכנות החלל האמריקאית תכננה בתחילה שהאבל ישקיף על עצמים בחלל במקביל למחליפו המיועד, טלסקופ החלל ג'יימס ווב - מכשיר ענק ומצופה זהב שאמור להיות מסוגל לקלוט את האור הקדום ביותר ביקום. אולם קשיים תקציביים ותקלות עיכבו את השיגור של ווב ביותר מעשור. עתה התוכנית היא לשגר אותו ב-2021. החוזה של נאס"א לתפעול של האבל פג באותה שנה, אך המדענים האופטימיים ביותר מקווים שהוא יוכל להמשיך לפעול עשור נוסף לפחות.

רבים מטלסקופי החלל של נאס"א מזדקנים והם בני יותר מעשור. צ'נדרה-איקס, ספיצר, סוויפט ופרמי, ארבעה טלסקופים שנאס"א שיגרה לפני יותר מעשור, פעילים כבר לפחות חמש שנים מעבר לתוחלת החיים שתוכננה להם במקור. אולם סופו של טלסקופ החלל קפלר נראה קרוב מכל. קפלר, שאחראי לאיתור של לפחות 4,000 כוכבי לכת אפשריים מחוץ למערכת השמש מאז שיגורו לחלל ב-2009, עבר למצב שינה בסוף החודש שעבר כדי לשמור על האנרגיה המידלדלת שלו.

מדענים עובדים על טלסקופ ג'יימס ווב, מחליפו המיועד של האבל, ביוטה, ארה"ב ב-2013
מדענים עובדים על טלסקופ ג'יימס ווב, מחליפו המיועד של האבל, ביוטה, ארה"ב ב-2013צילום: Bloomberg

קפלר אמור היה לפעול שלוש שנים ומחצה לפי התכנון המקורי, אך הוא מתפקד כבר יותר משמונה שנים. אולם מאגרי הדלק שלו אוזלים, וחלק מהמכשור שמשמש לכוונונו יצא משימוש לפני שנים. כדי לחסוך בדלק האוזל (שמדידה מדויקת שלו בעייתית בגלל היעדר הכבידה), קפלר הועבר למצב שינה עד שניתן יהיה לחבר אותו לרשת אנטנות חדשה להעברת המידע. המדענים מקווים להעיר אותו עוד השבוע ולנסות לגרום לו לשלוח מידע על יותר מ-30 אלף כוכבים ומערכות שמש שנאסף באחרונה, אולם הם לא בטוחים שהדבר יהיה אפשרי.

בניגוד להאבל, המחליף של קפלר, שנקרא טס (Transiting Exoplanet Survey Satellite) שוגר באפריל וכבר שלח תמונות ראשונות שאפשרו לזהות שני כוכבי לכת אפשריים. בינתיים, תצפיות שעשה האבל בשילוב עם מידע ששלח קפלר הביאו לגילוי שפורסם בשבוע שעבר של מה שעשוי להיות הירח הראשון שזוהה מחוץ למערכת השמש. 

תגיות:

הזינו שם שיוצג באתר
משלוח תגובה מהווה הסכמה לתנאי השימוש של אתר הארץ