נאס"א זיהתה מתאן על מאדים, מה שעשוי להעיד על קיום חיים על גבי כוכב הלכת

על גבי כדור הארץ, גז המתאן נפלט מחיידקים כחלק מתהליך הפקת האנרגיה שלהם. בנאס"א טרם הודיעו על התוצאות באופן רשמי, ושלחו את הגשושית לבצע בדיקות נוספות של הממצא המפתיע

לוגו ניו יורק טיימס
ניו יורק טיימס
שתפו בפייסבוק
שתפו כתבה במיילשליחת הכתבה באימייל
שתפו כתבה במיילשליחת הכתבה באימייל
מעבר לטוקבקיםכתוב תגובה
הדפיסו כתבה
Curiosity על אדמת מאדים, ב-2018
Curiosity על אדמת מאדים, ב-2018צילום: רויטרס
לוגו ניו יורק טיימס
ניו יורק טיימס

אדמת מאדים פולטת כמויות גדולות של גז מתאן, סימן אפשרי לקיומם של מיקרואורגניזמים על גבי כוכב הלכת, כך גילתה השבוע הגשושית Curiosity. לפי נתונים שנמדדו על ידי הגשושית של נאס"א ביום רביעי, באוויר כוכב הלכת האדום יש כמות מפתיעה של גז מתאן - גז שעל פני כדור הארץ מופק בין השאר על ידי חיידקים.

נאס"א טרם הודיעה באופן רשמי על הנתונים, אך מדעניה הקדישו את סוף השבוע לבחינה נוספת של התוצאות. "לאור הנתונים המפתיעים, אנחנו מארגנים מחדש את סוף השבוע כדי לערוך כמה בדיקות נוספות", כתב אשווין וסאואדה, מדען בצוות Curiosity לעמיתיו באימייל שהגיע לידי הניו יורק טיימס. צוות הגשושית במטה נאס"א בארה"ב שלח ל-Curiosity שורת בדיקות נוספות, שתוצאותיהן צפויות להתקבל ביום שני בשבוע הבא.

חמש שנים על מאדים - סרטון שפירסמה נאס"א על פעילות הגשושית ב-2017

לאחר שנים ארוכות בהן אפשרות של קיום חיים על מאדים ריתקה מדענים ברחבי העולם, ההשערה המרכזית בנאס"א כיום היא שאם אי פעם התקיימו חיים על פני כוכב הלכת האדום, הרי שהשאריות שלהם חיים כיום מתחת לפני השטח. אם אכן נמצא מתאן באוויר כוכב הלכת, הרי שמדובר בחיזוק משמעותי להשערה שמתקיימים עליו חיים גם בעת הנוכחית - שכן קרינת השמש ותגובות כימיות היו מפרקות את הגז לאורך השנים.

על גבי כדור הארץ, מיקרואורגניזמים מתאנוגנים, המייצרים מתאן, משגשגים במקומות ללא חמצן, עמוק בתוך האדמה או בתוך מערכת העיכול של בעלי חיים. המתאן משתחרר מהמיקרוב כחלק מתהליך הפקת האנרגיה שלו. עם זאת, יש תהליכים גיאותרמיים - שאינם מערבים צורות חיים - שבמהלכם משתחרר מתאן. כמו כן, ייתכן שהמתאן נוצר לפני מיליוני שנים ומשתחרר מהקרקע רק כעת.

קיוריוסיטי על אדמת המאדים, ב-2018
קיוריוסיטי על אדמת המאדים, ב-2018צילום: NASA/JPL-Caltech / AP

העדות הראשונה להימצאותו של גז המתאן באוויר של מאדים התקבלה לפני כ-15 שנה, במדידות שהתבצעו על ידי חללית של סוכנות החלל האירופית. אך כמויות המתאן שהתגלו היו ממש בקצה יכולת המדידה של המכשיר, ומדענים נטו לייחס את המדידה לטעות טכנית.

כש-Curiosity הגיעה למאדים ב-2012 היא לא מצאה זכר למתאן על כוכב הלכת. מדידה נוספת, ב-2013, גילתה קפיצה יחסית במתאן באטמוספירה של מאדים - 7 חלקיקים למיליארד (pat per billion, ppb). כמות זו של גז נמדדה בכוכב הלכת במשך כמה חודשים, ואז נעלמה. המדידה שהתקבלה השבוע מצאה 21 ppb, פי 3 מהקפיצה שזיהתה ב-2013. 

מדעני Curiosity עבדו במשך תקופה ארוכה על דרך שתאפשר לגשושית לאתר גז מתאן באופן מדויק יותר בעזרת יכולותיה הקיימות. הם הצליחו לזהות שהקפיצות בנוכחות המתאן תאמו לעונות השנה במאדים, אך לא מצאו עדויות נוספות. חללית אירופית נוספת, ששוגרה ב-2016, לא הצליחה לזהות מתאן על אף שמכשירי המדידה שלה מתקדמים יותר מאלו של Curiosity.

מרקו גירנה, מדען מהמכון הלאומי לאסטרופיזיקה באיטליה שחוקר את מדידת המתאן על מאדים מטעם סוכנות החלל האירופית, אישר כי מדענים מרחבי העולם עוסקים כעת בממצא החדש. הוא אישר שנמדדו 21 ppb, אך ביקש לציין שמדובר בתוצאות ראשוניות. "אנחנו עושים אנליזה של מידע רב שנאסף על מאדים", כתב ד"ר גירנה, "נקבל את התוצאות הראשוניות בשבוע הבא".

תגיות:

תגובות

הזינו שם שיוצג באתר
משלוח תגובה מהווה הסכמה לתנאי השימוש של אתר הארץ