צפון מערב האזור הפאסיפי חי ובועט

עם שלוש קבוצות שכנות בעלות שורשים היסטוריים בכדורגל האמריקאי, לעונה החדשה בליגת ה-MLS יש מרכז כובד חדש

ניו יורק טיימס
ג'ק בל
מעבר לטוקבקיםכתוב תגובה
הדפיסו כתבה
ניו יורק טיימס
ג'ק בל

ניו יורק טיימס

יריבות אזורית שנולדה מחדש הסיתה את מרכז הכובד ואת תשומת הלב של ליגת הכדורגל האמריקאית. MLS, ליגה שמנוהלת על ידי יליד ניו יורק ומשרדיה נמצאים במרכז מנהטן, פתחה לפנות בוקר את עונתה ה-16 במשחק בין לוס אנג'לס לסיאטל לעיני יותר מ-35 אלף צופים ב"קווסט פילד". אלופות השנתיים האחרונות הן ריאל סולט לייק וקולורדו, ובקליפורניה משחקות שלוש קבוצות. לפתע, כולם מביטים מערבה, ובמיוחד לצפון מערב האזור הפאסיפי.

בשנתיים הראשונות שלה בליגה היתה סיאטל סאונדרס הצלחה מהדהדת, שמילאה את האיצטדיון שלה 32 פעמים ברציפות. השנה מצטרפים אליה שני מועדונים חדשים, ה-17 וה-18 בליגה: פורטלנד טימברס ו-ונקובר ווייטקאפס.

שלוש הקבוצות הללו נמצאות בשווקים בינוניים, בהם התחרות מענפים משמעותיים אחרים מוגבלת. בסיאטל יש את הסיהוקס (פוטבול) והמארינרס (בייסבול), בפורטלנד את הבלייזרס (כדורסל) ובוונקובר את הקאנוקס (הוקי). בנוסף, אזור פורטלנד הוא הבית הצפון-אמריקאי של נייק ואדידס, חברות שהאריכו בשנה שעברה את הסכם החסות עם MLS בשמונה שנים תמורת 200 מיליון דולר.

ראשי הליגה מקדמים בברכה את השינויים. "זה דבר גדול עבורנו", אמר הקומישינר דון גארבר, "יריבויות אזוריות הן חלק חשוב מהכדורגל באירופה ובמקומות אחרים. בהן טמונה התשוקה שהופכת את הענף למשחק יפהפה. זו העונה שהכי ציפו לה אי פעם". מריט פולסן, בעלי הטימברס, הוסיף כי "לאזור תמיד היתה תרבות משלו, שהפכה אותו לשונה. אני באמת מאמין שבירת הכדורגל בצפון אמריקה תהיה צפון מערב הפאסיפי".

מלבד אקלים לח, חולקים הסאונדרס, הטימברס והווייטקאפס ביריבות הכדורגל העתיקה במדינה. היא החלה ב-1974, אז הוסיפה ליגת הכדורגל הצפון-אמריקאית שש קבוצות, ביניהן סיאטל ו-ונקובר. פורטלנד נכנסה לליגה כעבור שנה. אבל זה היה אז.

כיום, הסאונדרס מספקים ל-MLS תבניות התנהגות עם מבט לעתיד בעזרת אסטרטגיית מדיה חברתית מעורבת (155 אלף חברים בפייסבוק ולמעלה מ-13 אלף עוקבים בטוויטר, למשל) ובסיס אוהדים נלהב הכולל גם תזמורת צועדת. התזמורת נוסדה בעידודו של הקומיקאי דרו קארי, מבעלי הקבוצה.

מתרחבים בלבד

"בהתחשב במה שסיאטל עשתה, ובמה שפורטלנד ו-ונקובר יעשו, יש לכך פוטנציאל להיות נקודת המוקד של המשחק בצפון אמריקה", אמר נשיא הווייטקאפס, בוב לנדרדוזי, "בכדורגל יש מעורבות אוהדים במידה שספורט אחר לא מסוגל לשחזר. לא ראיתי את זה אפילו במשחקי הסיהוקס בהם נכחתי".

בפורטלנד, שהכריזה על עצמה "עיר הכדורגל של ארצות הברית", המשחק לא באמת נעלם גם כשהליגה הצפון-אמריקאית נסגרה ב-1984. הטימברס שרדו בליגות קטנות, ושחקנם לשעבר, קלייב צ'רלס, יצר תכניות כדורגל איכותיות לגברים ולנשים במכללת פורטלנד, שהפיקו שחקנים כקייסי קלר וטיפאני מילברט. הקבוצה תשחק תשחק באיצטדיון יילד-וון המשופץ, שנמצא במרכז העיר. עד לשבוע שעבר כבר נמכרו 12,500 מנויים.

"אנחנו ממוקמים בלב העיר, וזה דבר נהדר", אומר פולסן, "כשאתה בונה איצטדיון חדש, לא משנה באיזה ספורט, מלת המפתח היא פרברים. עבורנו, זה יתרון גדול להיות במרכז. יש אמצעי תחבורה זמינים ואנחנו ממש סמוכים למחוז פרל, הגרסה של פורטלנד לסוהו".

הווייטקאפס ישחקו במבנה זמני בוונקובר, שהוקם באתר בו שכן האיצטדיון הישן שלהם, עד שביתם החדש יהיה מוכן בסתיו. המועדון כבר מכר למעלה מ-15 אלף מנויים וחתם על חוזה אימוץ יוקרתי עם חברת "בל קנדה", בין השאר.

כרוב הקבוצות בליגה, שלושת המועדונים כבר הניחו יסודות באינטרנט. הם אימצו ועודדו מעורבות אוהדים, דוגמת צבא הטימברס, הוונקובר סאות'סיידרס וחמש קבוצות האוהדים של סיאטל. "זה חשוב, אבל לעתים גם מרגיז", אומר לנדרדוזי, ששיחק בווייטקאפס עשר שנים וזכה עמם באליפות ב-79', "אם תקרא הכל זה ידחוף אותך לשתות, ואם תאמין לכל מה שתקרא זה ישגע אותך. אבל יש גם הטבות. ניקח אתנו כמה אלפי אוהדים לסיאטל, והמדיה החברתית הפכה את ההתארגנות לקלה יותר".

בשנה הבאה תתווסף קבוצה במונטריאול, וב-2013 המניין עשוי להגיע ל-20 אם תוקם קבוצה שנייה באזור ניו יורק. גארבר טוען כי הליגה יכולה להיות גדולה אף יותר, והזכיר את סן דייגו, אריזונה, לאס וגאס, דטרויט, סן אנטוניו, דרום פלורידה ואטלנטה כיעדים להרחבה. בינתיים, ליקום של MLS יש מרכז אחר.

תגובות

משלוח תגובה מהווה הסכמה לתנאי השימוש של אתר הארץ