אלעד זאבי
אלעד זאבי

ביום ראשון בערב, כשבטלוויזיה ריצד שמה של אינדיאנה כמדורגת רביעית באזור הדרומי בטורניר המכללות, הפכה הצפייה המשותפת של הקבוצה בשיבוץ המפורסם למסיבת דמעות. בזמן ששחקניו חגגו, עבר המאמן טום קרין בין כולם, לחץ ידיים ובירך. אחרי שלוש שנים מסויטות, בהן נאלצה אחת המכללות המפוארות בהיסטוריה ללמוד מחדש את הצעדים, היא שוב תיקח חלק ב"ריקוד הגדול". "נהדר לראות את החלום מתגשם עבור קבוצתך", אמר קרין, מנהל פרויקט השיקום, "איני יכול להדגיש מספיק כמה קשה עבדנו כדי להיות כאן".

באינדיאנה מתגוררות קהילות גדולות של קתולים, מוסלמים ויהודים, אבל כל תושבי המדינה חולקים פנאטיות משותפת לדת אחת. מדובר במקום בו כדורסל הוא פחות משחק ויותר דרך חיים. איפה עוד ניתן למצוא עיירה בת 18 אלף תושבים (ניו קאסל) המחזיקה באולם כדורסל - אסם כדורסל, למעשה - שמכיל מעל חצי מהכמות. היכן עוד יהיו השמות לארי בירד ובובי נייט, מאמנה האגדי של המכללה שהביא לה שלוש אליפויות, פופולרים לפחות כמו ישו בכבודו ובעצמו.

"כשהגעתי למדינה הזו, הבנתי מהר לאן נכנסתי", כתב בספרו רג'י מילר, מהקלעים הגדולים בתולדות ה-NBA ששיחק כל הקריירה באינדיאנה, "אנשים שם אובססיבים לגבי כדורסל. הייתי נוסע לאולם ורואה ילדים בני שלוש זורקים לסל בחניה. המחויבות של כולם למשחק מדהימה. בזמן הפלייאוף או בתקופת טורניר המכללות, המדינה פשוט מושבתת. אין דבר שמתקרב לאינדיאנה כשמדובר בכדורסל. לפעמים הייתי יכול להישבע שנייט מנהל את המדינה".

המאמן טום קרין ושחקני אינדיאנה חוגגים את השיבה למרכז הבמה. "העונה הזו היתה פנומנלית"צילום: אי-פי

עשו לנו לייק וקבלו את מיטב הכתבות והעדכונים מספורט הארץ ישירות אליכם

מהסיבות הללו בדיוק, סביר להניח שקריין ושחקניו לא היו היחידים שצהלו מול המרקע. כך, כנראה, עשו רבים ברחבי אינדיאנה, שבשנים האחרונות היו עדים לאחת התקופות השחורות בתולדות המכללה. בפברואר 2008, השנה בה הופיעה אינדיאנה בטורניר המכללות בפעם האחרונה, פוטר המאמן קלווין סמפסון אחרי שהפר את חוקי גיוס השחקנים. הוא וצוותו קיימו למעלה מ-100 שיחות עם תלמידי תיכון בניסיון לשכנעם להצטרף למכללה. כשתושאל על ידי חוקרי ה-NCAA, סמפסון שיקר.

כשקרין מונה לתפקיד כעבור כחודש וחצי, הוא החל להבין שמאמן סורר היה רק קצה הקרחון. ביומו הראשון בתפקיד שמע מהאחראי האקדמי כי רוב שחקני הקבוצה נכשלים בכיתות הלימוד. בימים הבאים נטשו חמישה שחקנים לטובת מכללות אחרות.

אריק גורדון, הכוכב שעזב בינתיים ל-NBA, הוסיף שמן למדורה כשטען כי שחקנים בקבוצה צרכו חומרים אסורים. כשאמו של שחקן התקשרה לקרין ואמרה כי בנה ישקול להישאר אם המכללה תתעלם מכישלונו בשתי בדיקות סמים, המאמן לא ידע אם לצחוק או להתפטר. "בערך ברגע שקיבלתי את המשרה כבר הבנתי שירח הדבש הסתיים", אמר השבוע ללז קרפנטר מ"יאהו", "לא היתה לי שום דרך להכין את עצמי. כל הזמן חשבתי 'איזו צרה תיפול מחר?'. כל מה שחלמתי ודמיינתי על הכדורסל באינדיאנה - זה ממש לא היה זה".

עקב העריקות, ההשעיות והסנקציות שהטילה המכללה על עצמה - הגבלות על דרכי הגיוס וקיצוץ במספר המלגות לתכנית הכדורסל - נאלץ קרין לגרד קבוצה מכלום. בסיסה הורכב משני שחקני פוסטר שנותרו מתקופת סמפסון, ומה שנראה על הפארקט היה בהתאם. בעונת 2008/09 זה נגמר במאזן 25-6, בעונה שלאחר מכן ב-21-10, ובעונה שעברה ב-20-12.

מה שטור הניצחונות לא חשף זה את ניקיון האורוות שערך בינתיים קרין, פריק של כדורסל שבמשרתו הקודמת במכללת מרקט היה מהיחידים שזיהה פוטנציאל בשחקן בשם דוויין ווייד. כשניסה לגייס שחקנים לאינדיאנה, המאמן לא היסס להתייצב ליד הבולדוזרים שבנו את אולם האימונים החדש בקמפוס ולצרוח: "כאן בונים מחדש, זו התקדמות. אבל אנחנו זקוקים לך בשביל להשיג זאת".

את קודי זלר, אחיו הצעיר של טיילר מצפון קרוליינה, הצליח המאמן לשכנע. הפרשמן רשם 15.5 נקודות ו-6.4 ריבאונדים למשחק, וביחד עם החבורה שקיבץ קרין בשנים קודמות בשלו התנאים לעונה מוצלחת. כזו שהסתיימה במאזן 8-25 וכללה הפסד ביתי בודד וניצחונות על שתי המדורגות הראשונות, קנטאקי ואוהיו סטייט.

"לשמוע את הקהל בסיום היה מסוג הרגעים שאתה רוצה לחלוק עם כולם", אמר קרין אחרי הניצחון בשנייה האחרונה מול הוויילדקאטס, "זו היתה ההתגלמות של מה שאפשר לרצות מקבוצת כדורסל מכללות. מי שהיה עמה בשנים האחרונות ויודע מה עברה יזכור את הרגע הזה הרבה זמן". דון פישר, שדר משחקי הקבוצה מ-1973, יודע בדיוק על מה קרין מדבר: "היו ציפיות שיעשו קפיצת מדרגה מסוימת, אבל שום דבר שמתקרב למה שהשיגו. העונה הזו היתה פנומנלית".

כעת נותרה השאלה אם אינדיאנה מסוגלת לעבור עוד שלב בפרויקט החזרת העטרה ליושנה, או שתשחק כפי שהיא נראית ונשמעת - כמי ששמחה רק להיות פה. הסיכוי להגיע לפיינל-פור אינו גבוה. הגארד ורדל ג'ונס נפגע, ואפילו אם היה כשיר, קשה לראות את ההוז'רס צולחים עוד מפגש עם קנטאקי, יריבה פוטנציאלית בסוויט סיקסטין.

המומחים מנבאים שאם כבר סוף טוב באמת, הוא עשוי להגיע רק בעונה הבאה - אבל לעולם אין לדעת. אם אלוהים אוהב כדורסל, יש סיכוי טוב שהוא אוהד אינדיאנה.

סינדרלות בפוטנציה

מארי סטייט: מקום 6 באזור המערבי - אמנם לא משופעת כוכבים, אבל מנצחת במשחקים צמודים בעזרת סגל שרץ יחד כבר מספר עונות.

ונדרבילט: מקום 5 באזור המזרחי - ג'ון ג'נקינס וג'פרי טיילור הם שניים שבהחלט יכולים לשאת את הקומודורס כל הדרך לפיינל-פור.

הרווארד: מקום 12 באזור המזרחי - ג'רמי לין העלה את קבוצת הכדורסל של המכללה לתודעה. החבורה הנוכחית יכולה לעשות יותר מכך.

הזינו שם שיוצג באתר
משלוח תגובה מהווה הסכמה לתנאי השימוש של אתר הארץ