אלעד זאבי
אלעד זאבי

קבוצות משני סוגים עוזרות להפוך את מארס למשוגע - הפייבוריטיות, שמפחדות לעשות בושות בשלבים הראשונים, ואלו שאין להן מה להפסיד. הסוג השני מתורגם בסופו של דבר לסינדרלה, שם קוד ידוע לקבוצה שהגיעה לפסגות אליהן לא היתה אמורה להעפיל. אוהיו, לפי ההיגיון הזה, היא הדבר הכי קרוב לסינדרלה בטורניר המכללות הנוכחי - כמדורגת הנמוכה ביותר (13 באזור המידווסט) שהגיעה לשלב הסוויט סיקסטין. הבעיה היחידה היא ששחקניה מסרבים בתוקף לשאת בתואר.

"אנו חשים שיש לנו את אחת הקבוצות הטובות בטורניר", התעקש וולטר אפאט, שבלט בניצחון על דרום פלורידה בסיבוב השני, "אנחנו ממש לא חוששים ממכללות מפורסמות או משמות גדולים. ראינו, שמענו, שיחקנו נגדם. לא מתרגשים מכך".

חרף ההתנגדות לתוויות, קשה שלא לתייג את ההישג של אוהיו כיוצא דופן. בפעם האחרונה שהבובקאטס הופיעו בשלב הזה, בשנת 1964, לינדון ג'ונסון היה נשיא ארצות הברית והרולינג סטונס התכוננו להוציא אלבום בכורה. מאפיין נוסף שמתאים לתבנית האנדרדוג טמון בעובדה שהם כלל לא היו אמורים להיות פה. על מנת לקבל הזמנה לטורניר נזקקה אוהיו לניצחון על אקרון העדיפה בגמר טורניר ה-MAC בתחילת החודש. זה בדיוק מה שעשתה. מאז הפתיעה פעמיים נוספות - בסיבוב הראשון מול מישיגן, המדורגת רביעית באזור, ובשני נגד דרום פלורידה (12).

"מה שנפלא בחבורה הזו היא שהם לא מרגישים שנעשה כאן הישג יוצא דופן ובטוחים שהדברים הגדולים עוד לפניהם", אמר שלשום המאמן ג'ון גרוס, "הם לא רואים עצמם כמדורגים 13, הם הרי ניצחו 29 פעמים העונה. כל השנה שיחקנו כדורסל טוב ועקבי. בשבוע האחרון הם התנהגו ופעלו כקבוצה גדולה לכל דבר. חייבים לכבדם על כך".

שחקני אוהיו חוגגים בטורניר בבוסטוןצילום: רויטרס

עשו לנו לייק וקבלו את מיטב הכתבות והעדכונים מספורט הארץ ישירות אליכם

מהכבוד שהישג כזה גורר מצד החברים בקמפוס טרם זכו השחקנים של גרוס לטעום, שכן כל הסטודנטים יצאו לחופשת האביב. "כשחזרנו לא היתה נפש חיה באזור, אבל אולי זה דבר טוב", הרהר המאמן, "עדיף שהשחקנים יימנעו מהסחות דעת מיותרות בשלב הזה. ככה היינו יכולים להינעל על צפון קרוליינה בימים האחרונים".

הטאר הילס, המדורגים ראשונים באזור, הם בדיוק מסוג הקבוצות שלפי אפאט אינן מפחידות אותו ואת חבריו. היא אולי המכללה המפורסמת מכולן, ויש לה שמות גדולים כמו האריסון בארנס וטיילר זלר, אך במשחק כמו נגד אוהיו הלילה גם יש לה מה להפסיד - ואת כל הסיבות לחשוש.

בסיבובים הקודמים הוכיחה אוהיו יכולת לנצח במגוון סגנונות. מישיגן מתבססת על זריקה מבחוץ, בעוד דרום פלורידה מבליטה אתלטיות, הגנה חזקה וקצב אטי. שתיהן לא הצליחו להתמודד עם אפאט, הרכז הנהדר די.ג'יי קופר וניק קלוג, בנו של קלארק קלוג, שחקן NBA בעבר. כל אחד מהשלושה קלע במשחקים האחרונים סל מכריע או ביצע פעולה נכונה בהגנה כדי להאריך עוד קצת את החלום.

גרוס משוכנע שאפשר להמשיך להתקדם והשתמש בסיפור הסינדרלה מ-2011 של מכללת באטלר, בה שימש בעבר עוזר, כדי לעורר השראה בחניכיו. "הקבוצה חשה שהיא שייכת לבמה הזו והשחקנים רק מחכים להתנסות בסיטואציה", אמר כשנשאל על הלך הרוח. אפאט הגיב בנונשלנטיות לשאלה בנושא: "המטרה היא להגיע לפיינל-פור בניו אורלינס". אם זה יקרה, רק אל תקראו להם סינדרלה.

NBA. דרק פישר קלע 5 נקודות בהופעת הבכורה באוקלהומה, שהביסה 114-91 את הקליפרס. דנוור - דטרויט 115-116, דאלאס - לייקרס 109-93, פילדלפיה - ניו יורק 79-82 (ניצחון חמישי ברציפות בהדרכת מייק וודסון), אורלנדו - פיניקס 103-93, ניו ג'רזי - וושינגטון 89-108, טורונטו - שיקגו 82-94, אטלנטה - קליוולנד 103-102 (4 נקודות לעמרי כספי), ניו אורלינס - גולדן סטייט 92-101, סן אנטוניו - מינסוטה 116-100.

הזינו שם שיוצג באתר
משלוח תגובה מהווה הסכמה לתנאי השימוש של אתר הארץ