אם כבר אנדרדוג, אז עד הסוף - כדורסל - הארץ
גמר המכללות

אם כבר אנדרדוג, אז עד הסוף

בכל עונה אחרת, נוכחותה של קנזס בגמר הפיינל-פור לא היתה נחשבת הפתעה. אלא שאחרי כל השינויים שחוותה השנה, יריבתה של קנטאקי הלילה לא לוקחת דבר כמובן מאליו

שתפו כתבה במיילשליחת הכתבה באימייל
אלעד זאבי

לא לוותר. לא להוריד את הראש. לא להיכנע לעולם. זה העניין במנטרות שמשננים שוב ושוב - אפילו אם הן שחוקות, כשהנמענים מוכנים להקשיב הן גם נטמעות. שחקני קנזס אימצו את הגישה הזו בחום, וזו אחת הסיבות לכך שהם אינם נבהלים מפיגור. להפך, דווקא אז הם מרגישים בבית. "לחזור מפיגור זה משהו שאיפיין אותנו במשך כל העונה", הודה אתמול הפורוורד תומאס רובינסון, אחרי שהג'ייהוקס גברו 62-64 על אוהיו סטייט במשחק בו הובילו רק 3:48 דקות, "איני אוהב להיות בפיגור, אבל מסיבה כלשהי אנחנו משחקים ממש טוב במצב הזה".

רבים יגידו שלסיבה יש שם - ביל סלף. אתמול, דקות ארוכות אחרי שקנזס הבטיחה את מקומה בגמר הפיינל-פור הלילה מול קנטאקי - גברה 61-69 על לואיוויל בחצי הגמר המקביל - התקשה המאמן לעכל את גודל ההישג. "זה חלום לשחק מול הקבוצה הטובה והעקבית ביותר במדינה", אמר, "ואני חושב שזה אפילו הישג גדול יותר עבורנו, כי לא היו הרבה אנשים שחשבו שנוכל להגיע למעמד הזה".

ממסי עד לונה צ'מטאיי

סלף יהיה הראשון להודות שלאנשים היתה סיבה טובה לפקפק. האתגר של מאמני מכללות הוא דינמי - למצוא נוסחה מנצחת שתשרוד יותר מהסגל המשתנה כמעט מדי עונה - אבל בתחילת העונה הנוכחית הוא היה כמעט בלתי אפשרי עבור סלף. במהלך הקיץ איבדה קנזס 80% מהחמישייה שלה בעונה שעברה. התאומים מרכוס ומרקיף מוריס נבחרו בדראפט, כמו גם הרכז המצוין ג'וש סלבי. טיירל ריד סיים את ארבע שנותיו במכללה. סך הכל עזבו שישה משמונת הקלעים המובילים של הקבוצה בעונה שעברה, שהיו שווים כ-60 נקודות במשחק.

תומאס רובינסון עושה שרירים על אוהיו סטייט, אתמול בחצי הגמר. "אני בהלם, לא חלמתי שנשחק בגמר"צילום: רויטרס

ראיתם כבר את הטיימלין החדש של ספורט הארץ?

אבל הצרות האמיתיות הגיעו ערב פתיחת העונה. סלף התבשר על ידי ה-NCAA כי שני המגויסים הטריים שלו, להם ייעד תפקיד מרכזי בקבוצה, לא מורשים לשחק במשך כל העונה. ג'מארי טריילור ובעיקר בן מקלמור היו אמורים להעניק לקנזס את העומק לו כה נזקקה אחרי הנטישה ההמונית, אבל העובדה שזגזגו בין שלושה מוסדות בשנתם האחרונה בתיכון פגעה בציוניהם וגרמה לסנקציה של ה-NCAA מטעמים אקדמיים. כך פתחה קנזס את העונה הנוכחית עם סגל קצר והרבה סימני שאלה.

"כשהתחלנו את העונה, לא כל כך ידענו מה יש לנו ביד או כמה עמוקים נוכל להיות", אמר עוזר המאמן קרטיס טאונסנד אחרי ההעפלה לפיינל-פור, "לא היתה לנו יכולת למדוד את הלב הענק של החבורה הזו, וגם לא היינו יכולים לדעת שתומאס רובינסון וטיישון טיילור יסחבו אותנו על גבם לכל כך הרבה ניצחונות".

טיילור, גארד זריז ואתלטי, הקפיץ את ממוצע הקליעה שלו בשבע נקודות וכפועל יוצא גם את מניותיו, אבל הסיפור הגדול, בכל המובנים, שייך לרובינסון. תוך שלושה שבועות מקוללים בינואר 2011 איבד הפורוורד את סבתו וסבו, האנשים שעזרו לגדל אותו, ואת אחותו הקטנה. מיד לאחר מכן איבד גם את אמו, שמתה מהתקף לב. יום אחרי האסון האחרון הוא כבר היה על הפארקט, נחוש לעזור לקבוצתו לנצח.

המתחרים של קנזס על האליפות. אנטוני דייויס ומאמנו ג'ון קליפארי יעשו הכל כדי להביא אליפות ראשונה לקנטאקי מאז 1988צילום: רויטרס

העונה, כשהוא משוחרר מצלם של התאומים מוריס, רובינסון עשה זאת יותר מכל אחד אחר. ממוצע הקליעה שלו קפץ משבע ל-17 נקודות במשחק, להן הוא מוסיף 11 ריבאונדים. תאוותו לשיפור עצמי אינה יודעת שובע. המשחק, כך נדמה, הוא דרכו להתמודד עם היגון. זו הסיבה שכמעט לא ירד מהפארקט בשנה האחרונה, גם בימים בהם כלל לא התקיימו אימונים.

התגמול הגיע ביום שישי, כשסיים שני בהצבעה לשחקן העונה, אחרי אנטוני דייויס מקנטאקי, יריבו באזור הצבע הלילה. אתמול הוא רשם 19 נקודות ושמונה ריבאונדים והגביל את ג'ארד סאלינג'ר, כוכב הבאקאייז, ל-13 נקודות באחוזים מביכים. "היו לי ציפיות גבוהות ממנו בתחילת העונה, אבל מעולם לא חלמתי שהוא יגיע לפסגות הללו", הודה סלף, "הדבר שהכי הדהים אותי זאת העקביות שהפגין. לא ראיתי את זה בא".

ההערה האחרונה משקפת את התחושה שרבים מרגישים כלפי נוכחותה של קנזס בריקוד הטנגו האחרון. קנטאקי, כפי שאמר סלף, היתה הקבוצה הטובה ביותר לאורך כל העונה. קנזס, לעומת זאת, היא סוג של הפתעה. נכון שקצת מוזר לומר זאת על מכללה שהגיעה 14 פעמים לפיינל-פור ושלחה 58 שחקנים ל-NBA לאורך השנים, אבל גם אנשיה מודים כי הפתיעו את עצמם.

לחצו להגדלה

"אני בהלם", אמר אתמול רובינסון, "מעולם לא חלמתי שנשחק בגמר. בשנתיים האחרונות הייתי חלק מקבוצות מדהימות. לא חשבתי שאשחק שוב בקבוצות כה טובות, אבל הן לא השיגו את מה שהקבוצה הנוכחית השיגה. עשינו זאת בזכות עבודה קשה, אחדות ונשמה. המון נשמה. זה מה שהחזיק אותנו ברגעים קשים בטורניר הזה".

"בתחילת העונה חשבתי שזה יהיה הישג יפה אם נעפיל לטורניר המכללות", מסכם סלף, "אבל אז המשכנו לנצח וראיתי שיש כאן חבורה יוצאת דופן. כזו שנלחמת עד הסוף, שמוכיחה אופי שוב ושוב והופכת פיגור לניצחון. המגרעות שלנו עדיין ברורות והסגל לא עמוק כפי שהיה אמור להיות, אבל העובדה היא שאנחנו כאן ונמשיך לתת את הכל". הלילה, גם קנטאקי תחוש בכך.

תגובות

הזינו שם שיוצג כמחבר התגובה
בשליחת תגובה זו הנני מצהיר שהינני מסכים/ה עם תנאי השימוש של אתר הארץ