אריה ליבנת
אריה ליבנת

שון ג'יימס נמצא כבר חמש שנים בישראל. יש שחקנים אמריקאים שמבלים כאן שנים, מקבלים אזרחות ומשחקים בליגות הראשונות על תקן של ישראלים. ג'יימס אמנם שחקן זר, אבל הוא ממש לא חש כך. "אני כאן בשביל לשחק וליהנות", הוא מצהיר, "יש כאלה שמנסים להשיג אזרחות, אבל זה לא אני. אם כי קרוב לוודאי שאני יותר ישראלי מאלו שקיבלו אזרחות".

לדברי ג'יימס, החיבור עם ישראל היה מיידי. "מהרגע שנחתתי כאן ב-2008 התאהבתי במדינה", הוא אומר, "האנשים משוגעים, אבל המדינה נהדרת. אני אוהב בעיקר את מזג האוויר, את האוכל ואת העובדה שכל אחד יודע לפחות קצת אנגלית. כשאתה משחק בחו"ל, אלו הדברים החשובים. הילדים שלי בילו בישראל יותר מאשר בברוקלין, כך שזה נחשב הבית שלהם. אני שמח שניתנה להם הזדמנות לגדול וליהנות מהתרבות כאן".

בפן המקצועי, לעומת זאת, ודאי היו שנים שג'יימס בן ה-29 נהנה יותר. במשך שלוש עונות הוא נחשב צלע מרכזית בבני השרון, אבל כמו לא מעט שחקנים שהגיעו במשך השנים למכבי תל אביב, המעמד שלו השתנה ברגע שנחת ביד אליהו. לאחרונה התחיל עונה שנייה במכבי, בה הוא משמש בעיקר שחקן משלים. לפחות כלפי חוץ, לא נראה שזה מפריע לו.

"מכבי היא אחת הקבוצות הטובות באירופה ואת החוויה הזו אעריך לנצח", הוא מתעקש, "מדובר ברמה אחרת מבני הרצליה. בשלב הזה של חיי לא חשוב לי לשחק 40 דקות, לקלוע 25 נקודות ולהוריד 10 ריבאונדים. כל מה שחשוב לי זה לנצח. התפקיד שלי במכבי קטן יותר, אבל אני כאן בגלל הרמה שאנחנו משחקים בה. אני לא בוכה על כך שאיני משחק כל המשחק או שאני לא האיש המרכזי של הקבוצה".

בעונה הראשונה במכבי, ג'יימס היה רחוק מלהיות האיש הזה, לפחות ביורוליג, שם תרם 2.6 נקודות ו-2.4 ריבאונדים ב-8 דקות בלבד. בליגה הוא בלט יותר, עם 9.9 נקודות, 5.4 ריבאונדים ו-2 חסימות. "למעט העובדה שנפצעתי בגב, העונה בכללותה היתה הצלחה. זכינו בכל התארים המקומיים, זכינו בליגה האדריאטית וביורוליג גררנו את פנאתינייקוס לסדרה של חמישה משחקים שהיינו צריכים לנצח בה. עבורי זו הצלחה גדולה".

בקיץ היו לג'יימס לא מעט הצעות, אבל הוא חיכה למכבי. הסנטר שמח לשמוע מהמועדון שהוא ממשיך לעונה נוספת בהתאם לחוזהו. "השמועות השונות לא מטרידות אותי, כי כשאתה שחקן מוכשר זה טבעי שהרבה קבוצות יתעניינו בך", אומר ג'יימס, "בסופו של יום זה עסק לכל דבר ולא צריך לקחת דברים באופן אישי. המועדון תמיד יעשה מה שטוב עבורו. זו מכבי, והרבה שחקנים היו שמחים להיות בנעליים שלי".

ג'יימס מגדיר עצמו "אחד המאושרים המעטים שזכו ללבוש את החולצה הצהובה". "שמעתי על כמה הצעות מקבוצות אחרות, אבל לא היה שום דבר ששווה אפילו לשקול בשבילו לעזוב את מכבי", הוא אומר, "יש לי אשה וילדים, ואיני מסוגל לקום וללכת למקום קר שבו אף אחד לא מדבר אנגלית".

גם הניסיון של הנהלת מכבי להעביר אותו להפועל ירושלים תמורת קרייג סמית', אחרי תחילת האימונים, לא גרם לג'יימס להרגיש בלתי מוערך. "לא הייתי כאן אם לא היו מעריכים אותי", הוא מסביר, "לא ידוע לי שמכבי מבזבזת סתם כסף, אז כנראה שיש סיבה לכך שאני כאן. אני יודע מה אני מסוגל לעשות, וכל עוד אמשיך לעבוד קשה ולשפר את המשחק שלי, החברים שלי לקבוצה והצוות המקצועי יעריכו את זה".

נכון לפתיחת העונה הנוכחית, לא נראה שיש שינוי במעמדו של ג'יימס. במשחקי ההכנה ובגביע ווינר הוא פתח בחמישייה, אבל במשחקים הרשמיים הוא שוב עולה מהספסל. בליגה תרם עד כה 10.5 נקודות ב-67% מהשדה, אבל ביורוליג יש לו רק שתי נקודות בממוצע (2 מ-7 מהשדה) וחסימה אחת. "אני יכול להיות שחקן התקפה טוב יותר", הוא מודה, "אני רק צריך להפגין יותר ביטחון ביכולות שלי ולהאמין בעצמי. אני אוהב את ישראל ומכבי זה מקום מדהים. אשאר כאן כל עוד ירצו אותי".

שון ג'יימס. "לא ידוע לי שמכבי סתם מבזבזת כסף, אז כנראה יש סיבה לכך שאני כאן" צילום: ניר קידר
הזינו שם שיוצג באתר
משלוח תגובה מהווה הסכמה לתנאי השימוש של אתר הארץ