דראגן בנדר הוא טוני קוקוץ' הבא, כך משוכנעים באמריקה

הפרשנים מהללים, הסקאוטים מריירים ואפילו החשדנות הראשונית של גיא גודס מתפוגגת. דראגן בנדר עדיין לא בן 18, אבל כבר מצופה שיתרום למכבי תל אביב משני צדי המגרש. ומתי הוא יגיע ל־NBA? זה כבר תלוי במה שיציג בעונת היורוליג, שנפתחת הערב

אריה ליבנת
אריה ליבנת
שתפו כתבה במיילשליחת הכתבה באימייל
מעבר לטוקבקיםכתוב תגובה
הדפיסו כתבה
דראגן בנדר. "התחלתי כאן מאפס, אני הכי צעיר וצריך להוכיח את עצמי בדקות שאני מקבל"צילום: לירון מולדובן
אריה ליבנת
אריה ליבנת

2 באוקטובר 2014. בדיוק שנה לפני שהאפיל על אלסנדרו ג'נטילה ממילאנו במשחק שהתקיים ביונייטד סנטר של שיקגו, שותף דראגן בנדר במשחק הפכפך באולם זיסמן בין עירוני רמת גן מהלאומית למכבי חיפה. תשומת הלב הכללית נעה בתפר שבין דגן לדראגן; בעוד יבזורי קבע שיא קריירה של 36 נקודות, בנדר בן ה־16.5 התמודד בהצלחה מול זרים אמריקאים מנוסים, סיים עם 11 נקודות ושמונה ריבאונדים וסיפק הגנה נהדרת שהספיקה רק להפסד מינימלי. "זה היה המשחק הראשון שלי בישראל ואני זוכר אותו מצוין", סיפר השבוע בנדר, 213 סנטימטרים דקים תוצרת קרואטיה, "היתה אווירה טובה וכמעט ניצחנו חבר'ה מהליגה הראשונה, אבל דגן הרג אותנו".

למרות הספתח הנאה, בנדר — שחתם לפני שנה במכבי תל אביב ושיחק בקבוצת הבת מרמת גן — לא הציג בהמשך התקדמות משמעותית. בעונה הרגילה אמנם רשם ממוצעים נהדרים עבור שחקן צעיר (10.1 נקודות, 7.4 ריבאונדים, 2.5 אסיסטים), אבל כאלה שנופלים מהמספרים הטיפוסיים של זר בליגה השנייה. את משחק הפרידה שלו מרמת גן, ברבע גמר הפלייאוף, סיים ללא נקודה.

"העונה הזו היתה נהדרת עבורי", הוא טוען, "למדתי להכיר את הליגה הישראלית. היתה לנו קבוצה צעירה עם כמה שחקנים מנוסים, עשינו עבודה טובה ואני שמח שהייתי חלק מהקבוצה הזו. ברמה האישית ניסיתי לעשות דברים אחרים ולנסות לעזור לקבוצה לנצח. לא משנה לי אם אקלע שתי נקודות או 15, חשוב לי רק הניצחון". ניקולה וויצ'יץ', הפטרון של בנדר מאז היה בן 11 באקדמיה בספליט, מסנגר: "אנשים לא מבינים שלצעירים יש עליות וירידות. לא צריך לשפוט שחקן צעיר לפי מה שעשה בעונה מסוימת, קיימים פרמטרים אחרים שאנחנו עוקבים אחריהם. מדהים מה שהוא עשה בגיל 17".

גיא גודס, לעומת זאת, היה קצת יותר ביקורתי. בעונה שעברה השתדל להגיע למשחקי הבית של רמת גן, ולא תמיד נפל מהכיסא ממה שראה. "בעונה שעברה הוא היה בינוני מאוד", מודה מאמן מכבי תל אביב, "אבל אסור לשכוח שסגנון המשחק בליגה השנייה שונה. הוא שיחק מול גבוהים שהם מקסימום 1.95 מטר".

קולע 43 נקודות במדי קבוצת הנוער מול וירטוס בולוניה

בקיץ התלבטו במועדון אם לצרף לקבוצה הבוגרת את מי שרק בחודש הבא ימלאו לו 18, או לתת לו להתבשל עונה נוספת בקבוצה אחרת. בתמיכת וויצ'יץ', הוחלט להעניק לבנדר הזדמנות בשלב ההכנה. כעת כבר ניתן לקבוע כי לקח אותה בשתי ידיים ארוכות. "היו המון חששות ולבטים", מודה גודס, "כשאני מסתכל על זה היום, אני שמח על מה שהוחלט. כבר במשחק הראשון בשולה, כשעדיין לא ידענו למה לצפות, הוא נכנס ועשה שינוי. אנחנו בודקים שחקנים מעבר לסטטיסטיקה יבשה, יש לנו המון סטטיסטיקות על המגרש גם מעבר לפלוס־מינוס. אנחנו בודקים מה תורם כל שחקן בהרכבים מסוימים, מה האיכות שלו פר דקות על הפארקט. בנדר מדורג במקומות הראשונים בקבוצה בכל הפרמטרים".

בקיץ שעבר, כשחקן הצעיר ביותר באליפות אירופה עד גיל 18, נתן בנדר טורניר אדיר. בקיץ האחרון, בשל מריבה עם ההתאחדות הקרואטית — הנבחרת מחויבת לשחק עם נעלי נייקי, בעוד שהוא חתום באדידס — נעדר בנדר מהאליפויות הצעירות. במקום, עבד על היבטים שונים במשחקו באקדמיה בספליט. "עבדתי על הרבה דברים, אבל המטרות המרכזיות היו להחזיר את הביטחון בקליעה ולשפר את ההיבט הפיזי", הוא מספר, "וזאת כדי שאוכל להיות חזק מספיק בשביל לשחק עם החבר'ה במכבי".

למרות גובהו, בנדר לא היה ולא יהיה סנטר, אלא ימשיך לדלג בין עמדות שלוש לארבע. "הוא לא שחקן פוסט־אפ", אומר וויצ'יץ', "הוא יותר סטרץ'־פור, ולפעמים אנחנו משחקים אתו כסמול פורוורד. עם הגודל שלו זה יתרון. קשה לו לשמור על שחקנים מסיביים, אבל נצטרך לחפות על זה. מבחינת הבגרות והבשלות, מדהים לראות אותו. פה ושם הוא עושה טעויות, אבל זה חלק מהמשחק. בחצי שנה האחרונה הוא עבר שינוי עצום, משדר המון רוגע וביטחון". יו"ר עירוני רמת גן, בני ברנר, לא מופתע מההשלכות של השינוי הזה: "זה שחקן שיש לו את כל החבילה. הוא רציני מאוד, עובד מאוד קשה. ככל שישחק יותר ברמה הגבוהה, יהיה לו יותר קל לבלוט. הוא בשל ליורוליג, גם אם לא כשחקן חמישייה. הוא יכול לעשות הכל, בדרך להפוך לסוג של טוני קוקוץ'".

על ההשוואה הזו בדיוק מריירים בארצות הברית כבר שנים, ובחודש האחרון בפרט. אם לא מספיק שהשניים דגמנו פגישה פוטוגנית על הפארקט בשיקגו לפני שבועיים, הרי שהצטיינותו של בנדר מול עיניהם הבוחנות של האמריקאים תרמה להקפצת ערכן של מניות גבוהות ממילא. "אני יכול להבטיח לכם שהוא הדבר האמיתי", קבע בשבוע שעבר מארק סטיין מ־ESPN, "כבר עכשיו הוא עושה קצת מכל דבר. יש לו שליטה טובה בכדור, הוא קולע מבפנים ומבחוץ, מוסר נהדר ולא מפחד להתגושש מתחת לסל — אפילו שהוא צריך להתחזק. יותר מהכל, כבר עכשיו יש לו השפעה הגנתית משמעותית; כמה שחקנים בגובה 2.13 מטר שלחו הביתה סקאוטים שלא מפסיקים לדבר על ההגנה שלהם באזור קו השלוש?".

הפטרון מספליט, ניקולה וויצ'יץ'. "לא מבינים שלצעירים יש עליות וירידות. מדהים מה שהוא עשה בגיל 17"צילום: נמרוד גליקמן

הנקודה האחרונה עשויה להיות ההבדל בין פוטנציאל אדיר לכוכב ממומש. אם בשלבים הראשונים של הקריירה נראה כי משחק ההתקפה של בנדר עולה על כישוריו בהגנה, הרי שכעת כולם רואים שחקן ששומר נהדר, קורא מצבים, חוסם ומשנה זריקות. בדקות שהוא משחק יחד עם דווין סמית' ובריאן רנדל, ליריבה פשוט קשה לעשות סל. "דראגן לא בורח מאתגר", מאבחן רנדל, "הוא משחק את המשחק שלו בשני צדי המגרש. ייחודו טמון בכך שהוא מסוגל לגרום בעיות לשחקנים בכל העמדות. לשחקן בגובה 1.98 מטר קשה לשמור עליו, בעוד שבצד השני דרגאן חוסם אותו. יחד אתו, עם דווין ויוגב, יש לנו הרכב הגנתי מצוין".

ההגנה, ההתקפה, האורך, הפוטנציאל. כל אלו קיבצו החודש לשיקגו ולניו יורק כמות לא מבוטלת של ג'נרל־מנג'רים וסקאוטים של קבוצות NBA, שבאו להתרשם מילד הפלא ויצאו נפעמים. "חקרו אותי הרבה, אספו מידע", מספר וויצ'יץ'. בנדר מודה כי "זה היה קצת שיגעון", אבל הדגיש כי הוא מודע לכך שהלחם והחמאה מגיעים לפני המנה העיקרית. "חשוב לי לשמור על מקצוענות. אני רוצה לדבר על המגרש, ולא במקומות אחרים".

הוא מודה ש"החלום זה להגיע ל־NBA", אבל טרם החליט מתי לצאת לדראפט. "זה רחוק ממני מאוד וכרגע אני לא חושב על זה. אולי במהלך העונה. אני מתרכז בהצלחה של מכבי ובהצלחה שלי כחלק מהקבוצה. התחלתי כאן מאפס, אני הכי צעיר וצריך להוכיח את עצמי בדקות שאני מקבל. המטרה שלי היא לחוות את היורוליג, להשתלב ולהרגיש בנוח בהתמודדות מול שחקנים בקליבר הזה".

מול ארמאני מילאנו, בשבוע שעבר

עם כל הכבוד לתיאבון של האמריקאים — "לא רק סטיין, אלא גם טונות של סקאוטים ומנהלים התרשמו ממנו", צייץ בטוויטר הפרשן צ'אד פורד — במכבי תל אביב מדברים כרגע על בישול אטי. "להיות חלק מקבוצה מנצחת זה הדבר שהכי מקדם שחקן", קובע וויצ'יץ', "גם אם ייגש לדראפט השנה, הוא צריך להיות עוד שנתיים־שלוש בקבוצה כמו מכבי כדי להגיע בשל ל־NBA, כמו שעשה ניקולה מירוטיץ' ועושה דריו סאריץ'". גודס מיישר קו: "שנתיים באירופה יהפכו אותו לטוב יותר. יש לו פה מועדון תומך ואת ניקולה, אב רוחני שמלווה אותו מגיל צעיר. מה יכול להיות יותר טוב מזה?".

תשובה אפשרית היא קריירה ארוכה בליגה הטובה בעולם. כרגע, לעומת זאת, יסתפק בנדר בתרומה משמעותית לרוטציה של הצהובים ביורוליג. עם כל הכבוד לקרית גת, משחק הפתיחה האמיתי לו ציפה יתקיים הערב (20:00, ערוץ 10) במוסקבה. "חיכיתי לזה בקוצר רוח", הוא מודה, "אני בטוח שתהיה אווירה נהדרת. אם נתרכז במשחק שלנו, נוכל לנצח".

תגובות

הזינו שם שיוצג באתר
משלוח תגובה מהווה הסכמה לתנאי השימוש של אתר הארץ