הפאזל של אינדיאנה הורכב בצלמו של לארי בירד

הגנת ברזל, חמישייה מאוזנת וסופרסטאר אחד. לארי בירד בנה את אחת הקבוצות הטובות ב-NBA וכעת הפייסרס מכוונים לכתר

אלעד זאבי
שתפו כתבה במיילשתפו כתבה במייל
שתפו כתבה במיילשתפו כתבה במייל
מעבר לטוקבקים
אלעד זאבי

בימים האחרונים, מעט מאוד דברים הלכו כשורה עבור אינדיאנה פייסרס מחוץ לפארקט. מסע משחקי חוץ במערב אינו פיקניק גם ללא התערבות פעילה מצד גנרל חורף, אך כשזה מחליט להתעמר, הופך העסק לסיוט אמיתי. "התחלתי לכתוב את הצוואה שלי", הגדיר פול ג'ורג' את המערבולת האווירית אליה נקלע המטוס הקבוצתי בדרך לסולט לייק סיטי ביום רביעי. התלאות בדרך לסן אנטוניו היוו המשך ישיר: נחיתת אונס ביוסטון בשל ערפל כבד, נסיעה באוטובוס שנתקע באמצע הדרך ומסע אלונקות רטוב למזנון המבורגרים - רק כדי לגלות שהסניף סגור עקב שיפוצים.

כשקור חובר לרעב ועייפות, טבעי לקלל את העולם. הפייסרס העדיפו לצחוק. ג'ורג' היל סיפק חיקויים דרמטיים של רסואל באטלר מטיסת האימה ("אני רוצה רק עוד חג מולד אחד!"), רוי היברט העלה לאינסטגרם וידאו שמתעד את פעולת החילוץ של סי.ג'יי ווטסון מהשירותים התקועים באוטובוס, ומנהל מחלקת היח"צ דייויד בנר דאג להכין את העולם לגרוע מכל. "מפשיר האדים התקלקל", צייץ בטוויטר לצד תמונה של השמשה הקדמית באוטובוס, ממנה לא ניתן היה לראות דבר, "מה הדבר הבא בו ניתקל? נקווה שלא ברכב שלפנינו".

אינדיאנה חוגגת. צריכה לחזור להיות הקבוצה שהייתה בחצי הראשון של העונהצילום: USA Today Sports

אחרי כל זה עוד היתה צריכה אינדיאנה להיתקל בשבת באחת הקבוצות הטובות בליגה, אבל התברר שזה היה החלק הקל. אחרי מה שעברו בדרכים, גם הנאחס ההיסטורי - 11 הפסדים רצופים לספרס ואפס ניצחונות בסן אנטוניו מאז ינואר 2002 - לא הזיז לפייסרס. "הניצחון הזה חשוב, כי הוא מראה שמשהו נפלא קורה כאן", סיכם ג'ורג', שהתפנה מכתיבת הצוואה כדי לקלוע 26 בניצחון 110-111, "אם נמשיך בדרך הזו, העתיד שלנו חיובי ביותר".

כך זה נראה:


מי שעקב אחרי אינדיאנה בשנתיים האחרונות, יודע שזו הגדרה בלשון המעטה. מעט מאוד קבוצות בליגה בנויות טוב יותר מהפייסרס, אלא שאצלה גם המרקם החברתי נראה כמעט מושלם. "זו קבוצה בכל מובן המלה", אמר המאמן פרנק ווגל, שלפני המשחק מול הניקס לפני כשבועיים הופתע לקבל הזמנה לקידום מיוחד בתכנית "ספורטסנטר". בהמשך התברר כי ג'ורג', שהתבקש להגיע לבדו, אמר כי יופיע רק אם שאר שחקני החמישייה ומאמנו יהיו לצדו.

"יש משהו שמאחד אותנו שאנשים נוטים להתעלם ממנו", הסביר דייויד ווסט, שבגיל 33 נחשב לזקן השבט, "לכל אחד מאתנו יש קוף על הגב. כמעט לפני כל משחק אנחנו מדברים על המקום בו נבחרנו בדראפט או על התקופות בקריירה בה לא האמינו בנו. זה משהו שמאחד את חדר ההלבשה שלנו. אנחנו מונעים על ידי רצון להוכיח מה אנו שווים".

הרצון הזה ניכר מהג'אמפ־בול הראשון של העונה. ב־18 מתוך 21 משחקים עד כה, הוא גם ניצח. ווסט (בחירה 18 בדראפט), ג'ורג' (10), היברט (17), היל (26) ולאנס סטיבנסון (40) מרכיבים את החמישייה המאוזנת בליגה, בה כל שחקן יכול לזרוח בהתקפה בכל ערב נתון. "זה היופי בקבוצה הזו", אמר סטיבנסון, שבדומה לרוב חבריו נבחר אישית על ידי לארי בירד - המוח שמאחורי בניית הקבוצה ואחד שמבין משהו בכימיה קבוצתית. "אין כאן אגו, כולם מחפשים להניע כדור והפרגון מדבק. כל אחד מסוגל לבלוט".

בירד (מימין) עם קופלנד. המוח שמאחורי בניית הקבוצה ואחד שמבין משהו בכימיה קבוצתיתצילום: אי–פי

בהגנה, לעומת זאת, העניינים קבועים למדי; הפייסרס סופגים הכי מעט (89.5 למשחק) ומשאירים את היריבות על 41% מהשדה (גם כאן מקום ראשון). הנוסחה מסתכמת עד כה בהפרש ממוצע של 8.6 נקודות למשחק (עשירית נקודה פחות מהספרס). כמובן שאינדיאנה תתקשה לשמור על הנתונים הללו - אתמול כבר הפסידה לאוקלהומה והלילה תפגוש את מיאמי - אבל התבנית הכללית צפויה להישמר. השאלה הגדולה היא האם ניתן לאפות בה אליפות.

בירד, שלקח שלוש כאלו, משוכנע שהתשובה חיובית. בעונה שעברה, בה לא היה חלק מהמועדון עקב בעיות בריאותיות ושחיקה מנטלית, החל לקבל טלפונים מקבוצות אחרות. "שאלו אותי 'אינך רוצה לרדוף אחרי אליפות?', ועניתי שאם זה יקרה, כנראה שזה יהיה רק עם אינדיאנה", סיפר לפני שבועיים ל"אינדיסטאר", "יום אחד התקשר אלי הבעלים הרב סיימון ואמרתי לו 'היום אני משועמם'. הוא ענה: 'היום אני חוזר להעסיק אותך. נתראה ביום רביעי'". הדבר הראשון שעשה היה לחזק את הספסל, נקודות התורפה של הפייסרס אשתקד. ווטסון ולואיס סקולה הצטרפו, דני גריינג'ר הפצוע צפוי לחזור בקרוב. "ברגע שלארי חזר, מילאנו כל חור שהיה לנו בסגל", הגדיר זאת דוני וולש, ממלא מקומו של בירד בשנת השבתון וכיום יועץ חיצוני.

באינדיאנה בטוחים כי שכר הלימוד כבר שולם בעונה שעברה, בהפסד למיאמי בשבעה משחקים בגמר המזרח. הרי המרכיבים כבר שם: סגל עמוק, הגנה איכותית, רעב מקצועי, המשכיות וסופרסטאר שגם משתכר ככזה. בקיץ חתם פול ג'ורג' על הארכת חוזה בשווי 90 מיליון דולר, ועד כה הוא נותן את עונתו הטובה בקריירה - ששווה נטילת חלק פעיל בדיון על זהות ה־MVP הבא. "זו קפיצה אדירה, אבל תמיד האמנתי שאגיע לנקודה הזו", אמר ל"בוסטון גלוב", "מה שיפה זה שאיני מרגיש לחץ עצום. אני יכול לשחק משוחרר כי חבריי לקבוצה מגבים אותי". 

וכשהוא נראה כך, אין סיבה שלא יגבו אותו:


למרות שאחרי השנתיים האחרונות קשה לדמיין קבוצה שמנצחת את מיאמי בסדרת פלייאוף, נדמה כי דווקא הפייסרס רשאים לחלום. ודאי אם הם חולמים בכיף. "אנחנו מרגישים שיש לנו משימה להיות הטובים ביותר", הסביר ווגל, "זו הנאה גדולה להיות חלק מכך, כי אתה מרגיש שבכל לילה אתה משחק עבור משהו גדול ושכל ניצחון הוא משמעותי". בינתיים, זו פילוסופיה מנצחת.

עשו לנו לייק וקבלו את מיטב הכתבות והפרשנויות של "ספורט הארץ" ישירות אליכם

תגיות:

תגובות

הזינו שם שיוצג באתר
משלוח תגובה מהווה הסכמה לתנאי השימוש של אתר הארץ