אלעד זאבי
לברון ג'יימס במדי הלייקרס. מעדיפים להצטלם איתו לסרט
לברון ג'יימס במדי הלייקרס. מעדיפים להצטלם איתו לסרטצילום: Rick Scuteri/אי־פי
אלעד זאבי

במקום בו אחרים ראו אירוע מתגלגל, דן דיוויין מאתר "דה רינגר" זיהה הזדמנות לקשור כתר. באמצע השבוע שעבר, בעיצומו של גל הפרישות מנבחרת ארצות הברית לאליפות העולם, החליט דיוויין להקדיש טור לדמיאן לילארד - תוך זיהוי פוטנציאל פטריוטי. "אחרי שהוביל את פורטלנד לריצת הפלייאוף הארוכה ביותר שלה זה 19 שנה וחתם על חוזה בשווי 196 מיליון דולר, ללילארד יש הזדמנות להפוך למנהיג לכל דבר בנבחרת הזו", קבע דיוויין, "יש לו אפשרות להיות האולסטאר שלא נטש אחרי שכולם נשארו בבית, להפוך ל-MVP של ארצו. זה בטח לא קל למצוא את התפקיד הבא אחרי שהצטלם ל'ספייס ג'אם 2', אבל 'קפטן אמריקה' נשמע טוב".

24 שעות לאחר מכן, התברר שקפטן אמריקה יגולם בוודאות על ידי מישהו אחר. לילארד הודיע כי החליט למשוך את שמו מהסגל הרחב של הנבחרת האמריקאית, שהצטמצם בשבוע האחרון כמעט מדי שעה עגולה. מילא העונה המתישה - למרדפים אחרי סטף קרי הוא כבר רגיל - אבל לדרישות של הוליווד הוא לא היה ערוך. "זה היה שונה", אמר על החוויה שלו על הסט, "גידלתי את הזקן שלי במשך שישה חודשים, ומיד אמרו לי לגלח אותו בשביל האנימציה. אלה היו ימי עבודה של 15 שעות, התחלנו בשש בבוקר וסיימנו בתשע בערב. אני שמח שעשיתי את זה, אבל זה היה ארוך ומתיש".

זאיון וויליאמסון, בליגת הקיץ. מעדיף להתחיל את עונת הרוקי שלו כשהוא בריא לגמרי
זאיון וויליאמסון, בליגת הקיץ. מעדיף להתחיל את עונת הרוקי שלו כשהוא בריא לגמריצילום: USA TODAY USPW/רויטרס

כשלילארד זרק לעגלת התירוצים "הצטלמתי לסרט עם לברון ובאגס באני", היא כבר היתה עמוסה בכל טוב. חברו סי.ג'יי מקולום פרש מהסגל כי התעייף ממסע יחסי הציבור שערך בסין. ג'יימס הארדן נשר כי רצה להתמקד בקבוצתו, בדיוק כמו חברו ליוסטון אריק גורדון. אנתוני דייויס בחר להתרכז במעבר ללוס אנג'לס, טוביאס האריס מתכנן להתמקד בהכנה עם פילדלפיה, בראדלי ביל ואשתו מצפים ללידת בנם השני, זאיון וויליאמסון מעדיף להתחיל את עונת הרוקי שלו כשהוא בריא לגמרי, וכך גם קווין לאב, להוציא את עניין הרוקי. אפילו דמאר דרוזן העדיף לפרוש על מנת "להתכונן היטב לעונה הקרובה" - חדשות מצוינות עבור מאמנו בסן אנטוניו ומאכזבות בשביל מאמן הנבחרת. קצת משעשע שמדובר באותו אדם.

גרג פופוביץ' הוא פחות או יותר המאמן האחרון על כדור הארץ שיש לו אפשרות למחות על גל הפרישות הזה. האיש החל לשאת את דגל "בואו נחשוב איך מאריכים לשחקנים את הקריירות" בערך עשור שלם לפני שאחרים למדו איך לאיית Load Management. הפיצוץ שלו עם דייויד סטרן בעקבות מנוחה קולקטיבית שהעניק לכוכביו ב-2012, ערב משחק ששודר ברשת ארצית, הפך ל"פופ-גייט": נקודת אל-חזור בדיונים המוסריים על מנוחת כוכבים. לפני שנתיים, כשאדם סילבר שלח לקבוצות מזכר עם דגשים בעניין, פופוביץ' היה מראשוני המגיבים: "הליגה צריכה להבין שהמדע מאחורי מה שאנחנו עושים מתוחכם בהרבה מכפי שהיה. אנחנו חושבים לטווח הארוך, מוסיפים שנים לקריירות של אנשים, כך שיש פה עניין של לתת ולקבל".

דמיאן לילארד. מצא עגלת תירוצים מלאה בכל טוב
דמיאן לילארד. מצא עגלת תירוצים מלאה בכל טובצילום: Craig Mitchelldyer/אי־פי

בכובעו כמאמן נבחרת ארצות הברית, לראשונה בטורניר גדול, פופוביץ' הוא זה שמקבל - סירובים על ימין ועל שמאל. כבר לא מדובר רק בכוכבים הגדולים, אלא גם בדרגים הבאים של שחקני ה-NBA; המסרב האחרון היה ג'יי.ג'יי רדיק, שהודיע בסוף השבוע כי לא יקבל את ההזמנה למחנה האימונים בתחילת אוגוסט. המצב כה אבסורדי עד שהציוץ המשועשע (למטה) של ג'ארד דאדלי - שרשם בעונה האחרונה 4.9 נקודות למשחק במדי ברוקלין - הופך יותר ויותר מציאותי עם כל יום שעובר.

בנבחרת האמריקאית אמנם גילו חוש הומור בנוגע להצעה של דאדלי ("תוכל להביא איתך כמה חבר'ה מהלייקרס?"), אבל ספק אם מישהו שם באמת מחייך לנוכח המצב. זה לא שמאגר הכישרון האמריקאי יבש כמו שמדובר בפגיעה במותג שהשתקם עד רמת אפס הפסדים ב-13 השנים האחרונות. עד כמה משמעותית הפגיעה תעיד העובדה שג'רי קולאנג'לו, המנהל המקצועי, טרח להבהיר בהודעה רשמית כי "מאז החלה תוכנית הנבחרת הלאומית ב-2006, הכרנו בצורך להיות נזילים במסגרת התוכנית והכרנו בחשיבות של סגל עמוק שמציג שחקנים צעירים לצד ותיקים. השחקנים שהוספנו לסגל הרחב, לצד אלו שיגיעו למחנה בלאס וגאס, יציעו למאמן ולצוותו אתלטיות מדהימה וגיוון רב. אנחנו מצפים לבחור את הנבחרת הטובה ביותר בגביע העולם ולנסות לזכות בזהב שלישי ברציפות בטורניר".

קולאנג'לו, שהגיע בזמנו כדי לעשות סדר אחרי הפיאסקו עם נבחרת הסיוטים - זו שבקושי סיימה עם הארד במשחקי אתונה 2004 וכמעט הרגה את לארי בראון - נשמע כעת שונה באופן מהותי מהצורה בה התבטא בתחילת דרכו. אז הוא דיבר על "התחייבות לשלוש שנים", משהו שנשמע היום כמו בדיחה, או לפחות בצד השני של הסקאלה לעומת "הצורך להיות נזילים". בשנים האחרונות כבר ברור שאף כוכב לא יהיה מוכן להתחייב מראש, עם כל הכבוד לגאווה לאומית. קפטן אמריקה זה נחמד, אבל למכולת הולכים עם הדולרים שמקבלים מקבוצות ה-NBA. הנבחרת מתחילה לעבוד ב-5 באוגוסט וצפויה לסיים את דרכה רק באמצע ספטמבר, רגע לפני תחילת מחנות האימונים של הקבוצות. בחישוב מהיר, הקמפיין נוגס בחודש וחצי מהחופש של השחקנים. "באופן בסיסי, זה יוצר מעגל בן כמעט 12 חודשים של כדורסל", הסביר ג'יילן רוז מ-ESPN, "אתה אולי רוצה לייצג את מדינתך עבור עצמך, אבל אתה לא באמת חייב את זה".

יש עוד סיבות לכך ששחקנים בכירים לא מרגישים שהם לא חייבים את זה. עונת NBA מספיק שוחקת גם מבלי להוסיף לה סכום דו-ספרתי של משחקים במסגרת נוספת, שמעמידה אותם חשופים לפציעה - היבט שקיבל משנה תוקף לפני חמש שנים, כשפול ג'ורג' נפצע בצורה נוראית בהכנה לאליפות העולם. "זה מסוג הפציעות שנצרבות לך בראש, גורמות לך לחשוב 'אני באמת צריך את זה?'", אמר בעבר שחקן שביקש להישאר אנונימי, אולי מחשש להאשמות בנוגע לחוסר נאמנות לדגל. סיבה נוספת, גם אם איש לא אומר אותה במפורש, היא המפעל - עם כל הכבוד לאליפות העולם, זו עדיין לא מדליית זהב אולימפית. זו כנראה הסיבה העיקרית לכך שהנבחרת הנוכחית שירכיבו האמריקאים בשבועות הקרובים תהיה שונה מאוד מהנבחרת שירכיבו שנה מעכשיו.

גרג פופוביץ', על הספסל של סן אנטוניו. מה פופוביץ' של הנבחרת היה אומר?
גרג פופוביץ', על הספסל של סן אנטוניו. מה פופוביץ' של הנבחרת היה אומר?צילום: David Zalubowski/אי־פי

השחקנים האחרונים שגויסו למחנה האימונים - ג'יילן בראון ומרכוס סמארט מבוסטון, מונטרז הארל מהקליפרס, מייסון פלאמלי מדנבר, ג'וליוס רנדל מהניקס ות'אד יאנג משיקגו - גם לא קרובים להיות במעגל השני או אפילו השלישי של הכוכבים כשמדובר בנבחרת ארצות הברית. אמנם יש עדיין שמות בולטים יותר, כמו קמבה ווקר, דונובן מיצ'ל, ג'ייסון טייטום וקריס מידלטון, אך השאלה אם מה שיש יספיק מול נבחרות מצוינות כסרביה (עם יוקיץ') או יוון (עם אנטטוקומפו) היא לגיטימית. "אני עדיין מרגיש שעם אימון והקרבה, מתוך 450 השחקנים בליגה, אפשר למצוא קבוצה של 12 שחקנים שתביא את הזהב", ענה רוז, "זה מאתגר את כל המעורבים להרכיב יחד קבוצה אמיתית, ולא רק לנקוב בשמותיהם של כל השחקנים שנבחרו השנה לאולסטאר".

ג'יימס הארדן, צופה בשחקני ריאל מדריד. מה רע קצת בחופש?
ג'יימס הארדן, צופה בשחקני ריאל מדריד. אדם זקוק לקצת חופש לפעמיםצילום: Thomas Shea/רויטרס

כפי שזה נראה כרגע, בנבחרת הנוכחית יהיו רק שני שחקנים שנבחרו השנה לאולסטאר - ווקר וקייל לאורי, כשהאחרון בכלל מתאושש מניתוח שעבר באגודל ו"מקווה לתרום". באליפות הקודמות, לשם השוואה, היו שבעה, כולל סטף קרי, קליי תומפסון וקיירי אירווינג, שנבחר ל-MVP של הטורניר. הרבה מאוד דברים השתנו מאז ב-NBA, ואת ההשלכות מרגישים עכשיו גם ברמה הלאומית. נבחרת החלומות של פופוביץ' היא כבר בטוח לא תהיה; בהתחשב בסיטואציה, נדמה שיסתפק בכך שלא תככב בסיוטיו.

תגיות:

הזינו שם שיוצג באתר
משלוח תגובה מהווה הסכמה לתנאי השימוש של אתר הארץ