הקבוצה שהפנימה: ניצחונות משיגים גם על ידי הלשנה על חולצה שלא במכנסיים

בפתיחת העונה כולם היו משוכנעים שכריס פול לא יסיים אותה באוקלהומה סיטי. אבל הכוכב, שמשקיע בסגל הצעיר של הת'אנדר, מוביל את הקבוצה לתוצאות מפתיעות בעיקר ברגעי קלאץ' - שם הוא פורח. גם אם זה אומר להיות קטנוני עם השופטים

אלעד זאבי
מעבר לטוקבקיםכתוב תגובה
הדפיסו כתבה
כריס פול, העונה. היה קשה לחזות מראש איך ייראה השידוך בינו לבין אוקלהומה סיטי
כריס פול, העונה. היה קשה לחזות מראש איך ייראה השידוך בינו לבין אוקלהומה סיטי צילום: Troy Taormina/רויטרס
אלעד זאבי

כריס פול כבר בן 34, אבל מתברר שיש חושים מסוימים שרק מתחדדים עם הגיל. למשל, היכולת להבחין בפרט שנראה שולי עבור כל אחד אחר, אבל יכול לנצח את המשחק בסיטואציות מסוימות - אפילו אם הוא בכלל לא קשור לכדור או סל.

"הגופייה שלו לא בתוך המכנסיים, זה עיכוב משחק!", צעק פול לעבר השופט במשחק של אוקלהומה סיטי מול מינסוטה בחודש שעבר. הסיטואציה: הטימברוולבס מובילים בשתי נקודות, 1.1 שניות לסיום, וקארל אנתוני טאונס על קו העונשין כשג'ורדן בל נכנס למשחק עם תקלת מלתחה. אפקט הפרפר היה מושלם: ההערה של פול גררה קליעת עונשין לזכות הת'אנדר, שקיזזו לנקודה; אנתוני טאונס ניסה להחטיא את הזריקה השנייה שלו ובטעות קלע; סטיבן אדאמס מסר לאורך כל המגרש כדור שטום בריידי יכול היה להתגאות בו; דניס שרודר תפס והצליח לשלוח את המשחק להארכה; ובחמש הדקות הבאות הביסו הת'אנדר 5:17 את מינסוטה.

"ניצחון זה ניצחון, ניקח גם את זה", סיכם פול. אלא שמבלי שהתכוון לכך, העניין נלקח ברצינות יתרה על ידי אלו שאוכפים אותו: יומיים אחר כך נשרקו לחובת הת'אנדר שתי שריקות "עיכוב משחק". "אתם מנסים להבהיר נקודה", נשמע פול אומר לשופטים, "עבודה טובה, תופיעו ב'ספורטסנטר'". כמה ימים לאחר מכן, כשאלפריד פייטון מהניקס ספג שריקה כזו, שופט נשמע אומר "אתם יכולים להודות לכריס פול על כך".

במהלך החודש שעבר חבריו של פול באמת הודו לו על ענייני גרדרובה, כשרכש עבורם חליפות מחויטות בהזמנה אישית - אותן לבשו לפני משחק מול ממפיס. "פשוט חשבתי 'למה לא לפנק את החבר'ה בחליפות שלושה חלקים?'", סיפר פול ל-GQ, "אלה לא דברים שיש לכל אחד בארון". פול צודק פי כמה במקרה של סטיבן אדאמס, שמגיע למשחקי הת'אנדר במכנסיים קצרים וכפכפים גם בימים של גשם שוטף. למשחק מול הגריזליס הוא הופיע "כאילו יצא מהסט של הסדרה 'פיקי בליינדרז'". "כריס אמר לי 'תלבש את זה למשחק, זה משהו קבוצתי'", סיפר אדאמס, "לא לקחתי בחשבון כמה זמן זה ייקח לי. כל כך הרבה כפתורים ודברים מוזרים, כל הדברים האיטלקיים האלה. בפעם הבאה שאלבש אותה זה יהיה בהלוויה שלי".

פול מול דאלאס, בשבוע שעבר. במשחק מול המאבריקס הוא קלע 13 נקודות ברבע הרביעי, כולל הסלים המכריעים
פול מול דאלאס, בשבוע שעבר. במשחק מול המאבריקס הוא קלע 13 נקודות ברבע הרביעי, כולל הסלים המכריעיםצילום: Alonzo Adams/רויטרס

בקצב הנוכחי של הת'אנדר - שניצחו תשע פעמים בעשרת המשחקים האחרונים שלהם - אדאמס עוד יקבל העונה הזדמנות לכפתר לפני משחק פלייאוף. מעטים מיקמו את אוקלהומה סיטי במקום השביעי במערב בתחילת 2020, מרחק 5.5 משחקים מהמקום השמיני, וגם היו סיבות טובות לכך; היה קשה לחזות מראש איך ייראה השידוך בין פול והשעון הביולוגי-מקצועי המתקתק שלו לקבוצה שאיבדה בקיץ תוך שבועיים את שני הסופרסטארים שלה. ההנחה הרווחת היתה שהנוכחות של פול באוקלהומה סיטי ארעית כמו בד איטלקי על השוקיים של אדאמס, ושיתרחש אחד משני התסריטים: או שקבוצה כלשהי תילחץ מספיק מהבינוניות שלה כדי להציע הצעה משמעותית לת'אנדר תמורתו, או שפול עצמו ילחץ לעבור לקבוצה שמחפשת טבעת שמעולם לא השיג.

בפועל, שני תהליכים הפוכים התרחשו במקביל: מחזרות פוטנציאליות כמו מיאמי מנצחות בתדירות גבוהה מהמצופה עד כה - וכך גם פול עצמו. את דצמבר סיימו הת'אנדר במאזן 4:10, אבל מרשימה ממנו היא הדרך אליו. את הניצחון על מינסוטה השיגו ממצב אבוד, מול שיקגו הם חזרו מפיגור 26, מול ממפיס מ-24 ונגד האקס פול ג'ורג' והקליפרס הם כבר פיגרו ב-18. אחר כך הגיעו ניצחונות צמודים מול טורונטו ודאלאס. המכנה המשותף לרוב המשחקים הללו היה פול והאופן בו הפך את אוקלהומה סיטי לקבוצה שסיוט מתמשך לשחק מולה - ובמיוחד בדקות האחרונות. "הסברתי לחבר'ה שאלה משחקים ארוכים וששום דבר לא באמת נגמר בשלב מוקדם", אמר פול אחרי הניצחון על הבולס, בו קלע 19 נקודות ברבע האחרון. בניצחון על המאבריקס בשבוע שעבר קלע 13 ברבע הרביעי, כולל הסלים המכריעים אחרי שהת'אנדר פיגרו בשבע נקודות כשנותרו פחות משלוש דקות.

פול (משמאל) ובלייק גריפין בקליפרס. חדר ההלבשה התפורר עם הזמן
פול (משמאל) ובלייק גריפין בקליפרס. חדר ההלבשה התפורר עם הזמןצילום: Jae C. Hong/אי־פי

יש משהו בתמהיל הסגל של אוקלהומה סיטי שמוציא בהדרגה את המיטב מפול. מי שכנראה גם ראה עצמו כמנהיג חיות הפרווה שישבו לצדו בלול, הוא בוודאי כזה עבור סגל ש-11 מחבריו לקבוצה עדיין לא חגגו 27. "בסופו של דבר אני צריך להיות מי שאני", הסביר פול ל-CBS, "אני בטוח שחלק מהחבר'ה הצעירים חושבים לפעמים 'לעזאזל, הוא משוגע'. אבל זה מה שיש. בסוף רוצים לנצח משחקים".

פול תמיד רצה לנצח משחקים, אבל לא תמיד אלה ששיחקו אותם לצדו נהנו מהתשוקה הזו. מספרים שבקליפרס ספגו ממנו דיאנדרה ג'ורדן ובלייק גריפין פטפטת בלתי פוסקת, עד שחדר ההלבשה התפורר עם הזמן. הפרידה של יוסטון ממנו בקיץ האחרון היתה מסוג הדברים שמשאירים כתם על המוניטין; על פי השמועות, ג'יימס הארדן - שהתקשה עם הדעתנות של פול, מה שהפך פומבי למדי במהלך הפלייאוף האחרון - דרש זאת מהנהלת הרוקטס, שלא היססה לציית. "לא באמת דיברתי אתו מאז הטרייד", הודה פול בחודש האחרון, "אבל אני מאחל לו את כל הטוב שבעולם". זה אולי נכון, אבל רק אם המשמעות של "את כל הטוב שבעולם" זה "להיתקע ביקום בו העונש על בידודים הוא תלישת שיערות מזקנים בפינצטה".

הת'אנדר אולי לא מסוגלים ללכת רחוק בפלייאוף, אבל כל עוד זה תלוי בפול, אין סיבה שלא ינסו ללכת הכי רחוק שאפשר. למה לא, באמת, כשפול עצמו הוא יופי של מורה דרך בקלאץ'; במהלך דצמבר הוא היה אחד השחקנים הטובים בליגה בחמש הדקות האחרונות של משחק צמוד (הפרש של חמש נקודות ומטה). לת'אנדר היו 11 כאלו, ובדקות ששיחק עמד ההפרש לזכות קבוצתו על 3.6 נקודות. פול עצמו קלע 4.5 נקודות בממוצע בזמן הזה של המשחק. לדוגמה האישית הזו מוסיף פול הכוונה אקטיבית עם צעירים מוכשרים כמו שיי גילג'ס-אלכסנדר או דריוס בייזלי. "צריך לתת לו הרבה קרדיט, כי זה די קל בגיל 34 ואחרי 15-14 שנים בליגה להגיד 'אין לי זמן לזה, אני צריך לדאוג לעצמי", אמר מאמנו בילי דונובן, "הוא משקיע המון בצעירים, מעניק להם מחוכמתו ומניסיונו". גילג'ס-אלכסנדר סיפר שפול עוזר לו בכל היבט. "בין אם זה להראות לי דברים קטנים בפיק-אנד-רול או בחיים מחוץ לכדורסל, הוא שם עבורי", אמר, "הוא נהדר עד כה".

פול ושיי גילג'ס-אלכסנדר. פול עוזר לו בכל היבט
פול ושיי גילג'ס-אלכסנדר. פול עוזר לו בכל היבטצילום: Sue Ogrocki/אי־פי

את העבר וההווה הדומיננטיים של פול איש לא ייקח ממנו, אבל השאלה היא מה צופן לו העתיד הקרוב. הסבירות שיעבור לקבוצה אחרת העונה פוחתת ביחס ישיר לזמן שחולף; ג'נרל-מנג'ר אחד אמר ל"בליצ'ר ריפורט" כי "אף אחד לא רוצה את כריס פול". תצוגות הקלאץ' בדצמבר וממוצעים של 17.7 נקודות, 7.6 אסיסטים ו-5.7 ריבאונדים זה טוב ויפה, אבל תג המחיר פשוט כבד מדי. לא רק האישיות הדומיננטית שלו, שמצריכה מהמערכת זמן להתרגל אליו, אלא גם המחיר האמיתי: לפול, שמרוויח העונה 38.6 מיליון דולר ו-41.3 בעונה הבאה, יש אופציית שחקן בגובה 44.2 מיליון בעונת 2021/22. מי שמקבל את הסכומים האלה יכול בהחלט להרשות לעצמו לקנות הרבה חליפות, אבל מי שמשלם אותם סותם את תקרת השכר שלו לשנים הקרובות.

כרגע נדרש פול בעיקר להנמיך ציפיות. מי שהתרגל להיאבק על האליפות עם קבוצותיו במשך כמעט עשור אמנם מוביל כעת קבוצה מפתיעה, אך גם כזו שמסוגלת לוותר בנקל על שחקן מרכזי אם זה יועיל לתוכניות הבנייה העתידיות - שלא צפויות לכלול אותו. את הארץ המובטחת עם הת'אנדר אולי יראו גילג'ס-אלכסנדר ובייזלי. פול? לעת עתה הוא ימשיך לחפש את הדברים הקטנים שמנצחים משחקים.

משלוח תגובה מהווה הסכמה לתנאי השימוש של אתר הארץ