היום בו התברר שניתן לשחק כדורסל ללא שחקנים לבנים

השבוע לפני 46 שנה: בצד אחד קנטאקי, שהציגה חמישייה לבנה. מנגד טקסס ווסטרן, עם חמישייה שחורה. כשגמר המכללות ההיסטורי הסתיים, המשחק לא שב לקדמותו

אמיר ענבר
אמיר ענבר
שתפו בפייסבוק
שתפו כתבה במיילשליחת הכתבה באימייל
אמיר ענבר
אמיר ענבר

19.3.66 במשחק הזה, לתלבושות לא היתה חשיבות. כל שופט, אוהד וסתם עובר אורח היה מבדיל בקלות בין שתי הקבוצות. על הפארקט התרוצצו חמישה שחקנים לבנים וחמישה שחורים. גמר טורניר ה־NCAA בכדורסל בין קנטאקי לטקסס ווסטרן עמד להיות מהפכני.

אלה כבר היו ימים של מהפכה, אך היא טרם התפשטה בכל רחבי ארה"ב. מכללות בליגות הדרומיות ובליגת דרום־מזרח ‏(SEC‏), למשל, עדיין לא גייסו כדורסלנים שחורים. קנטאקי, ששיחקה ב־SEC, היתה קבוצה על טהרת הגזע הלבן. חרף לחץ שהפעיל נשיא האוניברסיטה, סרב המאמן אדולף רופ לגייס שחורים. נשיא טקסס ווסטרן רצה דבר אחר ממאמנו דון הסקינס: שישלב גם שחקן לבן. בעונת 1965/66 היתה טקסס ווסטרן למכללה הראשונה בדרג הבכיר שמציבה חמישייה שכולה שחורה.

קנטאקי, שבהדרכת רופ כבר זכתה בארבע אליפויות, דורגה ראשונה בטורניר המכללות; טקסס ווסטרן נטולת ההישגים הגיעה כמדורגת שלישית. הן הגיעו לפיינל־פור, ובחצי הגמר עברו את דיוק ויוטה, בהתאמה. ההכנות לגמר, ב"קול פילד האוס" של אוניברסיטת מרילנד, היו שקטות. טורניר המכללות טרם נחשב ללהיט, והמשחק לא שודר ברשת גדולה.

שחקני טקסס מקבלים את הגביע. עשו היסטוריהצילום: ארכיון: אי-פי

עשו לנו לייק וקבלו את מיטב הכתבות של ספורט הארץ ישירות לפייסבוק

באותם ימים כבר הכירו כולם ביכולות הפיסיות של השחורים, אך האמינו שיש צורך בשחקן לבן על הפארקט כדי לספק תבונה, סדר ומנהיגות. העובדה שהסקינס העלה חמישייה שחורה גם בגמר המכללות התקבלה בפקפוק. "הנחנו שטקסס ווסטרן תתמסר מאחורי הגב ותזרוק מ־7.5 מטר", שיחזר כעבור שנים גארי וויליאמס, שחקן מרילנד ולימים מאמנה, "כשהמשחק החל, ישבנו וצפינו בה משחקת טוב יותר בהתקפה, טוב יותר באחד על אחד. זה היה יפהפה".

דווקא קנטאקי הלבנה התבססה על התקפה. טקסס ווסטרן היתה מכונה הגנתית משומנת. "היתה לנו חשיבה לבנה יותר מכל שאר הקבוצות בפיינל־פור", שיחזר הגארד ווילי וורסלי בראיון ל־ESPN, "שיחקנו את הכדורסל האינטליגנטי והממושמע מכולם".

לעיני קהל, שופטים, מעודדות ועיתונאים לבנים ברובם, מיהרה טקסס ווסטרן לשלוח מסר. בטח אחרי שהסקינס אמר לשחקניו כי רופ הבטיח שחמישה שחורים לא ינצחו את קבוצתו. הסנטר דייויד לאטין נכנס לסל בכוח והטביע על הראש של גארד יריב, אחד פט ריילי. "לאטין אמר 'קבל את זה, לבנבן'", משחזר ריילי, "היום זה משעשע עבורי, השחקנים שלי תמיד יורדים עלי בגלל זה. הם היו נחושים מאתנו לנצח".

שבעה שחקנים שיתפה טקסס ווסטרן במשחק, כולם שחורים. ארבעת הלבנים וההיספני שנכללו בסגל לא ראו פארקט. "פשוט השתמשתי בשחקנים הטובים ביותר שהיו לי", טען הסקינס לימים, "כך פעלתי כל השנה". זה עבד. המשחק היה צמוד, אך קנטאקי כלל לא הובילה למעט בדקות הפתיחה. 20 נקודות של בובי ג'ו היל הובילו את טקסס ווסטרן לניצחון 72–65.

זה היה תואר היסטורי, עם משמעויות תואמות. בעונה הבאה החלו עוד ועוד מכללות, גם בדרום וב־SEC, לגייס שחקנים שחורים. גם רופ עשה זאת ב־1970, מעט לפני שפרש. "אחרי מארס 66' היה ברור שקבוצות בדרום יצטרכו להשתנות, או שיהפכו פחות תחרותיות", כתב ההיסטוריון צ'רלס מרטין.

"כשהגעתי ל־NBA ושחקנים התחילו לדבר אתי על המשחק הזה, התחלתי להבין את חשיבותו", אמר ריילי. הוא מספר שמג'יק ג'ונסון הצהיר בפניו כי כלל לא היה מתחיל לשחק כדורסל אלמלא הגמר הזה, בעוד בוב מקאדו קרא לו "נקודת המפנה של חיי". שחקני טקסס ווסטרן עצמם מספרים כי נדרש להם זמן לעכל את השינוי שגרמו.

"אולי 12 עד 15 שנים", סיפר ווילי קייג'ר ל"USA טודיי", "צעירים עוד מספרים לי כיצד המשחק שינה את חייהם, נתן להם אומץ ללכת בעקבות חלומותיהם". "אם היתה תפנית בכדורסל", הוסיף נולאן ריצ'רדסון, "זה היה שם". הסיפור של המכללה הונצח ב־2006 בסרט "הדרך לתהילה".

הסקינס, שבזמנו קיבל איומים על חייו, סיפר בספרו כי "לא משנה לאן אני נוסע, עשורים לאחר מכן, אנשים מודים לי על כך שפתחתי עם חמישה שחורים. זמן רב חשבתי שהיה עדיף אם לא היינו מנצחים. החיים היו הרבה יותר קלים". הוא אימן את טקסס ווסטרן עד 99', ולא שב לפיינל־פור. שנה לפני פרישתו זכתה קנטאקי בתואר. על הקווים שלה עמד טאבי סמית', מאמן שחור.

הזינו שם שיוצג באתר
משלוח תגובה מהווה הסכמה לתנאי השימוש של אתר הארץ