סוס מנצח או סוס מת, שעת ההכרעה

ג'ייק דלהום כבר פרש אחרי שתי עונות איומות, אבל הוזעק ליוסטון בעקבות משבר פציעות. מחר, מול סינסינטי, יצטרכו הטקסאנס להחליט על איזה קוורטרבק להמר: טי.ג'יי ייטס הצעיר או דלהום בן ה-36, שאת שנתו האחרונה העביר בחוות סוסים

ניר צדוק
שתפו בפייסבוק
שתפו כתבה במיילשליחת הכתבה באימייל
שתפו כתבה במיילשליחת הכתבה באימייל
מעבר לטוקבקיםכתוב תגובה
הדפיסו כתבה
ניר צדוק

הפציעות מסיימות העונה שחוו שני הקוורטרבקים הבכירים שלה, מאט שאוב ומאט ליינארט, חייבו את יוסטון טקסאנס לחפש מציאות בבוידעם של המקצוע. כך זומן למבחנים ג'ף גארסיה, בן 41, בעברו - וזו מלת המפתח - שחקן פילדלפיה וסן פרנסיסקו ובשנה שעברה קוורטרבק בליגה זוטרה בקבוצה מעיר נידחת בנברסקה. נבחן אחר היה ג'ייק דלהום, 36, שפרש בסיום העונה שעברה כדי לגדל סוסים.

את דרכו מחוותו בלואיזיאנה ליום המבחנים המיוחד שנקבע עבורו בטקסס - מרחק של כ-500 קילומטר - עשה דלהום במכוניתו הפרטית, עוצר מדי פעם לתדלק, לאכול ובעיקר לבחון האם הוא עדיין קיים בזיכרון הציבורי האמריקאי. באימון מסר בצורה מדויקת (ככל הניתן עבור מי שבשנתיים האחרונות נחטף לא פחות מ-30 פעמים), הרשים את המאמן גארי קוביאק וחתם על כל הטפסים הנדרשים. את הטיפול בסוסים השאיר לקרוב משפחה.

מטרתו של דלהום, כמו של גארסיה שהוחתם לבסוף אף הוא, היא כפולה. ראשית, לשמש עתודה לשעת צורך עבור הקוורטרבק השלם היחיד שנשאר בסגל המקורי, הרוקי טי.ג'יי ייטס. שנית, לחנוך ולהביא בברית משחק ההתקפה את מי שנבחר במקום ה-152 בדראפט האחרון ממכללה בסדר גודל בינוני (צפון קרוליינה) ובעולם מושלם לא אמור היה לנהל דרייב אחד העונה. אלא שהעולם, בוודאי זה האליפטי ומועד הפציעות של הפוטבול, אינו מושלם. מחר (23:30) מול סינסינטי בנגאלס תעלה יוסטון למשחק הפלייאוף הראשון בתולדותיה עם שלושה קוורטרבקים שכל אחד מהם בעייתי בדרכו. הראשון לא מנוסה, האחרים מנוסים מדי.

טי.ג'יי ייטס. כאשר נבחר בדראפט, הוא ראה סרט בסדרת "מהיר ועצבני". האם יקבל הזדמנות להראות בזמן אמת שגם הוא כזה?צילום: רויטרס

עשו לנו לייק וקבלו את מיטב הכתבות מספורט הארץ ישירות לפייסבוק שלכם

העניינים הסתבכו עוד יותר כשבמשחק האחרון של העונה הסדירה מול טנסי, כשהמקום בפלייאוף כבר מובטח, נפצע גם ייטס, שתפס את המושכות לאחר שליינארט נוטרל. הוא פרק את כתף שמאל כבר במהלך הראשון, אך שיחק חרף הכאב, נאמן לאתוס אמריקאי על גבורה שקטה או סתם חושש למקומו. רק אחרי שמסר לטאצ'דאון ירד ייטס לספסל ואפשר לדלהום לחטוף את המכות עד לסיום העגום, 22-23. הפסד שלישי ברציפות לקבוצה שמגיעה לפלייאוף כשפניה כלפי מטה, טרודה לא רק בדרכים לעצור את התקפת היריבה, אלא גם בדרכים להניע את זו שלה.

חלום של מאמן

כעת נדרשת יוסטון לבחור בין מי שאיש אינו מכיר לבין זה שכולם כבר הספיקו לשכוח. כל תשומת הלב באימון הראשון לאחר המשחק רוכזה בייטס. "הוא זורק את הכדור היטב", איבחן קוביאק ונשם לרווחה, "אני מעריך שישחק. הוא נראה חד בתחילת המשחק מול טנסי למרות הכאבים. עכשיו יש לו משחק גדול מאוד ואני בוטח בו. ראיתי כיצד הוא מתכונן, כמה טוב הוא מכיר את תכנית המשחק וכמה ביטחון יש לשאר השחקנים בו".

למרות המלים החמות, רבים מאוהדי הטקסאנס היו מעדיפים לראות את דלהום מקבל את הכדור מהסנטר כריס מיירס במהלך הראשון מול הבנגאלס, גם אם זה התעסק בשנה החולפת יותר בערימת מספוא לסוסים מאשר בניהול משחק התקפה. שמרנות וזיכרון קצר (דלהום היה לא רע מול טנסי) הן תכונות אמריקאיות ידועות.

קוביאק, מנגד, לא מהסס להאמין במי שהיה עד לא מזמן המחליף של המחליף ומכורח הנסיבות הפך כמעט לפרנצ'ייז פלייר. הרי הוא בעצמו העביר את כל תשע שנותיו בליגה כקוורטרבק מחליף שזכה לפירורי זמן מסך בדנוור כשג'ון אלוויי הגדול נזקק למעט אוויר. דרך ייטס יוכל להגשים את כל החלומות - כמאמן, אך גם כשחקן.

יסתיים איך שיסתיים מאבק הזהות הזה, ייטס כבר הצליח בגדול. אחרי הכל, כשהודיעו על בחירתה של יוסטון בסיבוב החמישי, הוא בכלל ראה סרט. "נדמה לי שזה היה משהו מסדרת ‘מהיר ועצבני'", סיפר לאחרונה. "אין לו משא כבר על הכתפיים", מעיד עליו אביו ג'ון, "אבל בהחלט יש לו דחף גדול להצליח על אף שבילדותו הכל הלך לו יחסית בקלות - הוא תמיד היה האתלט הכי טוב ומעולם לא נדרש לעבוד יותר מדי קשה. חששתי שהוא לא אגרסיבי מספיק. לא היה לו קילר אינסטינקט".

"זהו מקצוע מאוד תחרותי", אומר ייטס עצמו, "אתה תמיד רוצה להאמין שאתה טוב יותר מהמתחרה שלך. אם אתה לא, משהו לא בסדר אצלך". כאשר מסר לטאצ'דאון מנצח שתי שניות לסיום במשחק העונה הסדירה מול סינסינטי, הרגיש ייטס שהוא יותר טוב מכולם. סיום דומה מול אותה קבוצה בשבת, וגם דלהום יבין זאת.

משחקי הוויילד קארד

שבת - יוסטון טקסאנס - סינסינטי בנגאלס (23:30, ESPN)

ראשון - ניו אורלינס סיינטס - דטרויט ליונס (03:00, ESPN)

ניו יורק ג'איינטס - אטלנטה פלקונס (20:00, 5+ לייב ו-FOX)

דנוור ברונקוס - פיטסבורג סטילרס (23:30, FOX)

תגיות:

תגובות

הזינו שם שיוצג באתר
משלוח תגובה מהווה הסכמה לתנאי השימוש של אתר הארץ