ניר צדוק
ניר צדוק

סטיב סמית' ופלקסיסקו בורס, שני רסיברים ששיחקו עבור טום קופלין בניו יורק ג'איינטס, ניצלו את ההזדמנות הראשונה שהיתה להם כדי להעביר ביקורת פומבית על המאמן הוותיק. סמית' עשה זאת לאחר שהצטרף הקיץ לפילדלפיה בסיומה של עונת שיא, בורס לאחר שסיים לרצות קרוב לשנתיים בבית סוהר בעקבות עבירת אחזקת נשק.

כשהשתחרר מהכלא ותכנן במהלך חודשי האביב ובחסות איום השביתה את חזרתו למרכז הבמה, היה דבר אחד שבורס סרב לשמוע עליו - אפשרות לשוב ולשחק תחת קופלין. בכל מחיר. "הוא לא הותיר לי ברירה, הוא הפך אותי למורד", סיפר בראיון על תקופתו בג'איינטס, "במשך כל התקופה היחסים אתו היו אמביוולנטים, במקרה הטוב. כששיחקתי בפיטסבורג, ביל קוהאר דגל במדיניות הדלת הפתוחה. אפשר היה לשתף אותו בבעיות. עם קופלין הרגשתי שהוא בעצם אומר 'אני המאמן, אתה השחקן, וזה לא משנה מה יש לך להגיד. אתה תעשה מה שאני אומר לך'".

שחקנים רבים הגיעו לבקר את בורס במהלך השהות בבית הסוהר. אפילו נשיא הג'איינטס סטיב טיש קפץ. קופלין לא מצא את הזמן, ובורס לא הופתע. "היו מעט מאוד אנשים שציפיתי שלא יבקרו אותי. קופלין הוא אחד מהם", אמר.

בגיל 65 קופלין הוא זקן המאמנים בליגה. יש לו עור פנים רגיש שסובל מאדמומיות קשה כשהטמפרטורות צונחות, הבעה חמורת סבר בכל פעם שמשהו בתכנית המוקדמת משתבש, וגם שנה נוספת בחוזה, תשיעית במספר, כמאמן ניו יורק ג'איינטס.

קופלין (במרכז). העונה, טוענים שחקני ניו יורק ג'איינטס, משהו בו השתנהצילום: רויטרס

הוא הוביל את הקבוצה מהתפוח הגדול לפלייאוף אגדי ב-2008, אז ניצח ארבעה משחקי חוץ בדרך לאנטי-קליימקס מול ניו אינגלנד, על סף עונה שלמה ללא הפסד, בסופרבול בפיניקס. חודשים ספורים לאחר הזכייה בטבעת, בולט מעל כולם בקריירת אימון שהחלה עוד בסוף שנות השישים כעוזר זוטר במכללת סירקיוז, שאל המגזין "ספורטס אילוסטרייטד" 320 שחקני ליגה מי הוא המאמן עבורו הכי פחות ירצו לשחק. במקום הראשון עם 16%, מקדים אפילו את ביל בלצ'יק הארוגנטי, ניצב קופלין.

לא שוכח ולא סולח

"לשחק עבור קופלין?", השתומם שנון שארפ, פה גדול ורסיבר גדול לא פחות בדנוור ובבולטימור בשנות התשעים והאלפיים, כשנשאל לדעתו על המאמן עבורו מעולם לא שיחק. "איך אמחיש זאת? אני מעדיף למות בודד בבניין נטוש, כשהמשפחה שלי לא יודעת מה קורה אתי, מאשר לשחק בשבילו".

טיקי ברבר, שיאן הטאצ'דאונים על הקרקע של הג'איינטס, נכנס גם הוא למסלול התנגשות עם המאמן. מי שהעביר תחת שרביטו של קופלין את שלוש שנותיו האחרונות והמוצלחות כשחקן, לא חסך ביקורת על שיטות האימון של המאמן. לאחר שהקבוצה לא השיגה ולו נקודה בהפסד לקרוליינה בפלייאוף 2005, ניצל ברבר את מסיבת העיתונאים כדי לדבר על ג'ון פוקס, לשעבר מתאם ההגנה של הג'איינטס, אשר "ניצח ללא תחרות בקרב המאמנים", לדבריו.

ברבר מיהר אמנם להתנצל, אך שנה לאחר מכן שב וביקר את מה שלדבריו היתה "שיטת משחק שגויה" במהלך ההפסד לג'קסונוויל, "וזניחת משחק הריצה באופן מוחלט". לאחר שפרש בגיל 31, שלב מוקדם יחסית, בעקבות מספר פציעות קשות, התבטא ברבר מספר פעמים והאשים, לפחות באופן חלקי, את קופלין ואת אימוניו הנוקשים בהחלטתו לעזוב את המשחק. "הרגשתי שאני לא מסוגל פיסית לעמוד בזה", אמר.

בשנה החולפת, כשהוא כבר בן 36, השתעשע ברבר במחשבה לחזור למשחק. לשם כך ביקש לקבוע פגישה מחודשת עם קופלין וללבן עניינים, אולי אפילו לפתוח דף חדש. קופלין סרב בכל תוקף. הוא לא שוכח, לבטח לא סולח.

אף משרת אימון אינה פשוטה, כל שכן בפוטבול. על אף הצוות הגדול והאצלת הסמכויות לחלקים הקטנים המרכיבים את מצבת המאמנים הרחבה, נדרש מהמאמן הראשי לנהל בהצלחה חבורה הטרוגנית של 50 ומשהו שחקנים עם אגו גדול אף יותר מהיקף שריר הירך שלהם.

קופלין, המבוגר ממרבית שחקניו בקרוב ל-40 שנה, הואשם על ידי התקשורת שוב ושוב בכך שאינו מסוגל, גם אם ירצה, לשדר איתם על אותו הגל. חניכיו רואים בו, באופן הליכתו המשעשע ובלחייו הארגמניות סבא חביב שמתקשה להתרגל להתפתחות הטכנולוגית שהחליפה את הקלטות הישנות ב-DVD.

גם ארבע שנים ללא ניצחון בפלייאוף, מאז אותו סופרבול ועד הניצחון על אטלנטה לפני שבועיים, לא עזרו לו במיוחד. "ובכן, אני באמת סבא", ענה קופלין כשנדרש לכך. יש לו עשרה נכדים. לא כולל השחקנים.

הארכאיות של קופלין, טענו מתנגדיו במשך שנים, באה לידי ביטוי בעיקר בשימת דגש נרחב על משמעת. בעבר נהגו מאמנים למנוע משחקנים הפסקות שתייה במהלך אימונים ולהכריח אותם להמשיך ולשחק גם עם שברים בידיים וברגליים. זה קרה, אומרים מבקריו, בשנות החמישים, כשמאמנים עדיין תרו את הקווים לבושים בחליפות מחויטות כשלראשם כובעי פדורה. היום הכל חופשי יותר. אלא שקופלין עדיין מקפיד להעניש בחומרה את מי שמאחר לאימון, ויהיה זה אפילו בדקה. כדי לשרת את מטרתו, הזיז את השעון במתחם האימונים חמש דקות קדימה. זה לבטח לא עזר למישהו לחמוק מתחת לרדאר.

עם זאת, אומרים שחקניו, העונה השתנה בו משהו. הוא, לא להאמין, אפילו משתדל לחייך מפעם לפעם. לאחר שנקבר תחת ערמת שחקנים חוגגים בסיום הניצחון החשוב בדרבי על הג'טס שבוע לסיום העונה הסדירה וצלע כל הדרך לחדר ההלבשה, הוא שמע מפקודיו את המנטרה המפורסמת ביותר שלו: "אין אליפות בלי קשיחות". כולם צחקו כשקופלין, נאנק מכאבים, הבטיח להיות איתם על אותה מיטת טיפולים למחרת באימון.

ניצחון הלילה (01:30) על סן פרנסיסקו בגמר ה-NFC ועוד אחד בעוד שבועיים בסופרבול באינדיאנפוליס, ודרכו הצולעת והזעופה להיכל התהילה סלולה. גם אם לא כולם יאהבו את זה.

גמר ה-NFC

סן פרנסיסקו פורטי-ניינרס - ניו יורק ג'איינטס (01:30, 5+ לייב ו-FOX)

סן פרנסיסקו תנצח אם...

* תמנע מקו ההגנה של הג'איינטס להפעיל לחץ על הקוורטרבק אלכס סמית'

* תכריח את התקפת היריב לרוץ יותר ולמסור פחות

* תשאיר את איליי מאנינג כמה שיותר זמן מחוץ למגרש ברבע הרביעי, בו הוא מצטיין השנה

ניו יורק תנצח אם...

* תעצור ככל הניתן את הראנינג בק פרנק גור

* תאלץ את אלכס סמית' להניע את ההתקפה של סן פרנסיסקו דרך משחק המסירה

* תשתדל להשאיר את התקפת סן פרנסיסקו מחוץ לטווח של הבועט דייויד אייקרס, שמשיג חלק נכבד מהנקודות שלה העונה

גמר ה-AFC

ניו אינגלנד פטריוטס - בולטימור רייבנס (22:00, ESPN ו-METV)

ניו אינגלנד תנצח אם...

* קו ההתקפה שלה יצליח לעכב את הגנת בולטימור מלהגיע לקוורטרבק טום בריידי

* תמעט ככל הניתן מלאבד את הכדור. לעתים נדמה שהגנת בולטימור מסוגלת להשיג יותר נקודות מאשר חוליית ההתקפה שלה

בולטימור תנצח אם...

* הראנינג בק ריי רייס ייכנס חזק למשחק ויכריח את הגנת ניו אינגלנד לשים לב עוד יותר מהמתוכנן למשחק הריצה של בולטימור, מה שירווח את המשחק עבור הקוורטרבק ג'ו פלאקו ויקל עליו להשלים מסירות

* לא לתת לרוב גרונקובסקי, התופס המצטיין של הפטריוטס, להיות זה שינצח אותם. גם במחיר משחק טוב יותר של התופסים האחרים

תגיות:

הזינו שם שיוצג באתר
משלוח תגובה מהווה הסכמה לתנאי השימוש של אתר הארץ