ביום שאחרי פייטון מאנינג

מצד אחד מאנינג, מגדולי הקוורטרבקים בכל הזמנים, אבל גם שחקן מזדקן, פצוע ויקר. מצד שני, אנדרו לאק, שאמור להיות הדבר הבא. אינדיאנה מסרה את החלטתה

ניר צדוק
שתפו בפייסבוק
שתפו כתבה במיילשליחת הכתבה באימייל
שתפו כתבה במיילשליחת הכתבה באימייל
מעבר לטוקבקיםכתוב תגובה
הדפיסו כתבה
ניר צדוק

בסוף החודש יחגוג פייטון מאנינג את יום הולדתו ה-36 כשבמאזנו ארבע זכיות בתואר ה-MVP של העונה הסדירה ב-NFL, יותר מכל שחקן אחר. ב-14 עונותיו בליגה הבכירה, מאז נבחר במקום הראשון בדראפט 1998, הפך במו ידו הימנית את אינדיאנה ממדינת כדורסל לכזו שמייצרת יותר שחקני פוטבול לליגת המכללות מכפי שעשתה אי פעם. קשה להבין עד כמה מרכזי מקומו בקולטס. למעשה, הוא היה הקבוצה. עד שנחתך ממנה שלשום.

כפי שבייב רות' "בנה" את היאנקי סטדיום ב-1923 כך שיהיה גדול מספיק כדי להכיל את דמותו, כך "בנה" מאנינג ב-2008 את לוקאס אויל סטדיום, בו תמונתו מתנוססת בהדר. רבים רואים בו הקוורטרבק הגדול של זמנו, אם לא למעלה מכך, על אף שאפילו במשפחתו הגרעינית ניתן למצוא מישהו שזכה בסופרבול יותר פעמים ממנו (אחיו הצעיר, איליי). המנהיגות, הביטחון, השפעתו המוחלטת על הנעשה סביבו - אף יותר מהרגיל לתפקיד הקרדינלי - מייחדים ומבודדים אותו מהשאר.

מעלותיו ידועות כבר שנים ארוכות. חסרונותיו - חולשותיו, ליתר דיוק - התבררו במלואן רק בעונה האחרונה. עד לתחילתה לא החמיץ ולו משחק אחד. הוא התאושש מכל המכות שחטף, תמיד קם לבסוף על רגליו. אלא שבגיליונו האישי, למעט הישגיו הרבים על המגרש, נמצאות גם עדויות לארבעה הליכים רפואיים שעבר בצווארו. רק צלקת קטנה מסגירה את האחרון, אך בתוכה טמון חשש גדול מפגיעה עצבית עתידית, שגרם לו להעביר את העונה האחרונה כולה מחוץ לקווים.

מאנינג הנרגש (משמאל) והבעלים אירסיי. "למרות 14 שנה בליגה, החוויה חדשה עבורי"צילום: אי-פי

עשו לנו לייק וקבלו את מיטב הכתבות והעדכונים מספורט הארץ ישירות אליכם

זו היתה עונה קשה. מתא הצפייה במרומי האיצטדיון ולעתים מהספסל, ניסה לשווא ליצוק מעט מן הידע במחליפיו הגמלוניים. אך בעיקר חזה מאנינג בקבוצה אותה הוביל לפלייאוף בכל אחת מתשע העונות האחרונות מתרסקת כעדר ללא רועה למרתף הליגה ומסיימת במאזן מביך של שני ניצחונות ו-14 הפסדים.

בשל כך "זכו" הקולטס, לראשונה מאז 1998, בבחירה הראשונה בדראפט הקרוב. בסוף חודש אפריל הם צפויים לנצל אותה כדי לבחור באנדרו לאק, בוגר מכללת סטנפורד ומי שנחשב על ידי רבים לקוורטרבק המבטיח ביותר מאז נבחר ג'ון אלוויי לפני 29 שנים. בשל העונה החלשה, נקשרו אינדיאנפוליס ולאק יחד כבר לפני חודשים ארוכים, מבשלים כל אותו זמן את מאנינג במיץ של עצמו.

הבחירה הראשונה, פרס ניחומים ראוי לכל קבוצה, הפכה למטרה שמקדשת את האמצעים עבור הקולטס, לה ניתנה הזדמנות של ממש לדאוג ל"יום שאחרי מאנינג" טרם הגיע באמת. כל שנשאר לברר הוא את מקומו של מאנינג בסיפור. בחודש ינואר, לאחר שצווארו עבר את ההליך האחרון, מיהר הבעלים ג'ים אירסיי להצהיר כי הוא לא מוכן לקחת על עצמו את הסיכון שמאנינג יישאר משותק לכל החיים. "לא מדובר בקרסול, לא מדובר בכתף", אמר הבוס, "הליגה נתונה באופן תכוף לביקורת על הצבתם של שחקנים בסכנה, ואני לא מתכוון לעשות את זה".

נפרדים ממספר 18. מאנינגצילום: רויטרס

אינדיאנפוליס היא לא מקום גדול מספיק עבור הגדול ביותר בזמנו ועבור מי שמאמינים שבקרוב יהפוך לגדול ביותר. למאנינג גם לא עזרה העובדה שעד אתמול בלילה היה על הקולטס להחליט האם הם משלמים לו בונוס על סך 28 מיליון דולר ולמעשה מפעילים את ארבע השנים האחרונות שלו בחוזה בן חמש השנים עליו חתם רק בקיץ שעבר, בתמורה ל-90 מיליון דולר.

צירוף הנסיבות הזה - עלילה שמכילה כסף גדול ואפשרות מפתה להבטיח את עתיד המועדון עם בחירה בקוורטרבק צעיר ומהולל - יצר את "הסערה המושלמת" שהטביעה את מאנינג. אירסיי החליט שעדיף לו בלי מספר 18 מאשר אתו, החלטה שהתקבלה באיחור רק מתוך כבוד למעמדו. שלשום בצהריים כונסה מסיבת העיתונאים שהעניקה תוקף רשמי להחלטה שהתחילה את היום הראשון בשארית חייהם של המועדון ושל הכוכב הגדול ביותר שלו. "איש לא אוהב את העבודה הזו יותר ממני", אמר מאנינג הדומע, עיניו נוצצות, "אבל אני גם יודע שדבר לא נמשך לנצח. גם לא אני והקולטס".

אחרי לכתו יישארו באינדיאנפוליס שחקנים רבים שלא מכירים קוורטרבק אחר. אחד מהם, הסנטר ג'ף סאטרדיי, האיש שהניח את הכדור בידיו של מאנינג בכל דרייב של הקולטס בשנים האחרונות, הביע את אכזבתו מהפרידה משחקן גדול ומחבר. "לאורך כל החודשים הללו קיוויתי שמשהו יקרה והוא יישאר", אמר, "לצערי, זה לא קרה".

מאנינג נפרד מהקולטס, אך אינו מוכן עדיין לומר שלום למשחק. זהות קבוצתו החדשה הפכה לסוגיה המעניינת ביותר בחודשי הפגרה הארוכים. "אני לא יודע איזו קבוצה מעוניינת בי", אמר מאנינג, "איני מוכן וערוך להיות חלק משוק השחקנים החופשיים. אני אמנם בליגה הזאת כבר 14 שנה, אך כל החוויה הזאת חדשה עבורי". הוא ייאלץ להתרגל. בכל זאת, הוא אינו הסופרסטאר הראשון שלא מעביר קריירה שלמה בקבוצה אחת.

הדבר הבא? אנדרו לאקצילום: רויטרס

לא חסרות קבוצות שישמחו לקלוט את מאנינג, שיהיה חדור רצון להוכיח את עצמו אף יותר מהרגיל, ולהעניק לו את האפשרות לסיום טוב יותר לקריירה. וושינגטון ומיאמי זקוקות נואשות לקוורטרבק. קיימת גם האופציה של אריזונה, שעם מאמנה קן וויזנהנט נוהג מאנינג לשחק גולף באופן קבוע. ויש גם את האפשרות הפיקנטית במיוחד של ניו יורק ג'טס, היריבה העירונית של הג'איינטס ואחיו איליי.

מאנינג, שהעביר לאחרונה מספר ימי אימון בקומפלקס של דיוק, משוכנע, על אף הבעיות הרפואיות, שביכולתו לשחק. אביו ארצ'י, גם קוורטרבק בעברו, העיד כי "ראיתי אותו זורק, הוא נראה כמו פייטון". לפעמים, גם זה לא מספיק. "לחתוך את מאנינג? לאירסיי לא היתה ברירה", כתבה אשלי פוקס ב-ESPN, "ובכל זאת, כדאי לו מאוד להיות צודק".

תגיות:

תגובות

הזינו שם שיוצג באתר
משלוח תגובה מהווה הסכמה לתנאי השימוש של אתר הארץ