כריסטופר קלארי, ניו יורק טיימס
כריסטופר קלארי, ניו יורק טיימס

בתוך שבעה חודשים בלבד, הפך קיראני ג'יימס, הצעיר המבטיח מהאי הקטן גרנאדה,
מהטוב ביותר לגרוע ביותר בריצת גמר. באוגוסט, באליפות העולם בדרום קוריאה, ג'יימס הקדים את גילו כשהפגין עוצמה אדירה וכח סבל, רדף אחרי האלוף המכהן לשון מריט מארה"ב, והפך לאלוף העולם הצעיר ביותר בריצת 400 מטר לגברים, בגיל 18 בלבד.

שבעה חודשים עברו מאז, וביום שבת שעבר באיסטנבול ג'יימס סיים במקום השישי
והאחרון בריצת ה-400 מטרים באליפות העולם באולמות, בין היתר בגלל שנאלץ להתמודד במסלול מספר 1 הפנימי והבעייתי, לאחר שהשיג תוצאה לא טובה במקצה חצי הגמר בו השתתף.

"ברור שלומדים מכל דבר" אמר ג'יימס ביום שאחרי בקולו הרך. "בפעם הבאה אצטרך
לחשוב הרבה יותר טקטי ואנסה להימלט ממסלול מספר 1. אני צריך להשתפר בהרבה
מישורים, לעבוד קשה ולשים לב לכל מיני פרטים, לא רק אלו הנראים לאנשים בתחרויות,
אלא כבר באימונים".

לאור הישגיו ויכולתו המפתיעה יחסית לגילו, ג'יימס אמור להוות מוקד משיכה משמעותי
של המשחקים האולימפיים, בקיץ בלונדון. הוא כבר הבטיח את השתתפותו באולימפיאדה עבור גרנאדה, אי קאריבי דרומי המכיל אוכלוסייה הגדולה מעט מ-100,000 תושבים, בו גדל בעוני והפך לסמל.

קיראני גובר על מריט באליפות העולםצילום: אי–פי

"לדעתי, זהו האירוע החשוב ביותר שקרה למדינתנו, אפילו יותר מחשוב מנחיתתו של
כריסטופר קולומבוס", אמר ג'יימס קלארקסון, קצין משטרה בגרנאדה, בזמן ארגון מסיבות הזכייה לאחר הניצחון בדגו.

עשו לנו לייק וקבלו את מיטב הכתבות של ספורט הארץ ישירות לפייסבוק

ריצת ה-400 מטרים בלונדון צפויה להיות זירה קשה במיוחד, כשגם לשון מריט וגם ג'רמי
וורינר, שני אמריקאים הרעבים לשחזור הצלחתם, יעשו הכל כדי לזכות במדליה. ג'יימס אומר שזה לא מעניינו אם מריט ירוץ בלונדון, לאחר שהסתבך בפרשת סמים בגינה הושעה. "אלו דברים בהם אני לא יכול לשלוט" אומר ג'יימס. "אני יכול לשלוט רק על ההופעות שלי והיכולת שלי".

שלא כמו מריט בן ה-25 ו-וורינר בן ה-28, הוא עדיין סטודנט במשרה מלאה באוניברסיטת אלבמה, בה זכה בשני תארי NCAA בריצת 400 לפני שהפך למקצוען בשנה שעברה. הוא גר במקום לא רחוק מהקמפוס, עם שלושה חברים. "אני לומד מנהל עסקים, כך שהלימודים שלי משלבים קורסים במנהל עסקים, משפטים, כלכלה, אנגלית ומתמטיקה" אומר ג'יימס ומסביר כי "זה שומר לי על האיזון. אנשים מסוימים אומרים שלהיות סטודנט-אתלט זה קשה, אבל להיות סטודנט-אתלט מקצוען קשה אף יותר".

בנוסף לעומס הלימודים, בהם הוא חייב לדבוק כדי לשמר על הוויזה בארה"ב, לפחות בחודשים הקרובים, ג'יימס גם יצטרך להסתגל למעמדו כסלבריטי ועם מחויביותיו לספונסרים בגרנאדה.

בגמר ה- 400 האחרון באיסטנבול, רגע לפני יריית הפתיחה, כשהוא מתמקם
באדן הזינוק, פיהק ג'יימס לא פעם, לא פעמיים - אלא שלוש. "מעולם לא ראיתי את זה
קודם" אומר רנאלדו נחמיה, כוכב בריצת משוכות בעבר והמנהל של ג'יימס היום. משועמם? מודאג? מותש? קשה לדעת עם פיהוקים. ג'יימס אומר שעשה זאת גם בעבר לפני מירוצים, אבל נחמיה והארווי גלאנס, המאמן והמנטור של ג'יימס, טוענים שהוא היה מותש, ומקווים שהאכזבה בטורקיה תהווה תמרור אזהרה עבורו.

קיראני ג'יימס משאיר אבק ליריביוצילום: רויטרס

"אם לא נתכונן כמו שצריך, ג'יימס יישאר בגדר פלא לשנה אחת", אומר גלאנס. "ואני
יודע שאני לא רוצה את זה. הוא לא רוצה את זה. רנאלדו לא רוצה את זה, ואני בטוח
שגם מדינת גראנדה לא רוצה את זה".

ועדיין, למרות הכשלון האחרון, לא יהיה חכם להמעיט ביכולתו של ג'יימס להתגבר על האתגרים. הוא גדל בשכונת מצוקה שנקראת "גאן באטל" בעיירת החוף גויאבה, שם שניתן לה על ידי הצרפתים בגלל שפע עצי הגויאבה בה. כיום העיירה הזו מוכרת בגראנדה כ"עיירה בה לא ישנים לעולם", לא בית אידיאלי עבור מי שמתיימר להיות אלוף.

"דעתו של קיראני יכולה הייתה להיות מוסחת בקלות" אומר גלאנס, ספירנטר אמריקאי
אולימפי בעבר, שאימן את ג'יימס באלבאמה. "כשאומרים לך שגויאבה היא עיר שלעולם לא ישנה, מתכוונים לכך שהיא כמו לאס וגאס בגרסה מוקטנת, 24 שעות ביממה. הם פשוט יוצאים ומבלים. חיי לילה, מוזיקה, מועדונים. האורות לעולם לא כבים". לדבריו, "כדי שהוא יישאר מפוקס ומחויב לחלום וישמור על סיכוייו להפוך לאתלט מצליח - זה דרש ערנות גם מצד ההורים שלו", הוא מוסיף. "הוא נועד להיות מיוחד, ואני חושב שהעיר שמרה עליו היטב כדי לוודא שהוא יממש את הפוטנציאל שבו".

קיראני שיחק קצת כדורסל בצעירותו, אבל בעזרת ג'וזף הבין שדווקא המסלול הוא הסיכוי
הטוב ביותר שלו לקבלת מלגה בארה"ב. נקודת המפנה חלה בגיל 13, אז הבין ג'יימס את גודל הפוטנציאל הגלום בו, כשניצח ריצת 400 וסיים שני בריצת 200 בתחרות בין האיים הקאריביים השונים שנערכה בסיינט לוסיה באותה שנה.

"הסטראוטיפ על הג'מייקנים והטרינידדים הוא שהם תמיד עושים את הדברים טוב, אבל
הבנתי שלמרות שאני מאי קטן, אני טוב בדיוק כמוהם ואני יכול להתמודד עם הרצים
הטובים ביותר בקאריביים, וכתוצאה מכך גם עם הרצים הטובים בעולם", אומר ג'יימס.
"מאז אותה תחרות צורת החשיבה שלי השתנתה והתחלתי להתייחס לקריירה באתלטיקה בצורה הרבה יותר רצינית".

גלאנס עובד היום עם ג'יימס באופן בלעדי לאחר שפרש מאוניברסיטת אלבמה. מספר מאמנים אחרים, ובהם ז'ק בורלי מבלגיה, שבניו מתחרים ב400-, חושבים שג'יימס צריך אולי לשנות ולהתאים את הטכניקה שלו אם הוא רוצה לממש את הפוטנציאל שלו לחלוטין ולהימנע מפציעות. הם מסמנים את כף רגלו השמאלית כבעייתית, ולדעתם היא לא זזה טוב כשהוא נוחת עליה.

"בפעם הראשונה שהכרתי את קיראני, זה היה בתחרות עם בני גילו והוא בא לעברי", אומר גלאנס. "הדבר הראשון שעלה לי בראש כמאמן היה 'וואו, תראו את כף הרגל השמאלית הזו', אבל אז הבנתי שכך הוא בנוי וזה מה שזה. יש כלל קרידנלי ידוע: אם זה לא שבור, אל תנסה לתקן את זה. זו תמיד הייתה הפילוסופיה שלי. אני לעולם לא אשכח
כשמייקל ג'ונסון הפציע לראשונה. היה לו את סגנון הריצה הייחודי שלו וכולם אמרו:
'היי, חייבים לשנות את זה, אם נשנה את זה הוא ירוץ הרבה יותר טוב'. למי ששכח,
הסיפור שלו הסתיים בכך שהוא רץ ה-400 המהיר ביותר שחי אי פעם", הוסיף גלאנס.

שיא העולם של ג'ונסון, 43.18 שניות נקבע ב-1999, ו-13 שנים אחרי, עדיין נראה בלתי
שביר. אבל ג'יימס, כיום בן 19, הוא כבר הרץ השלישי הכי מהיר על מסלול פתוח, אחרי
שקבע 44.36 שניות בציריך בשנה שעברה, והשלישי הכי מהיר באולמות עם 44.8 שניות.

"לכל אחד יש את הדעה שלו, ויש דברים מסוימים שפשוט אי אפשר לשנות" אומר ג'יימס,
שלדעתו בעיית כף הרגל השמאלית הגיעה מהצד של האבא במשפחה. "זה המבנה של הברכיים וכפות הרגליים במשפחה. ברוש שאני עדיין צריך לעבוד על דברים קטנים כמו תזוזה של פרק כף היד וכדומה. אבל לשנות משהו משמעותי? אני לא חושב שאני צריך, אני פשוט צריך להאמין בשיטות האימון שלי ולהאמין בעצמי ובמאמנים שלי", הוסיף.

מבנה הגוף של ג'יימס, 1.91 מ' על 80 ק"ג, דומה יותר לוורינר מאשר למריט. בעוד
שג'ונסון רץ כמו רובוט ברווזי, הכינוי של ג'ימס הוא "היגואר", שמביא לידי ביטוי
את יכולת ההתגנבות המצוינת שלו.

"יש לו מהירות שקטה וחמקנית" אומר גלאנס, "זה לא נראה שהוא ממש רץ, אבל אתה מסתכל על השעון רץ קדימה ושואל את עצמך בפליאה 'מאיפה זה הגיע?'". בכל אופן, בשלב זה ג'יימס כבר לא יכול להשתמש באלמנט ההפתעה. הבחור הצעיר מ"גאן
באטל" הוא אלוף גדול ונוצץ עכשיו, לפחות במסלול הפתוח, ב-400 מטרים, ולמי ששכח
האולימפיאדה תתקיים על אחד כזה.

הזינו שם שיוצג באתר
משלוח תגובה מהווה הסכמה לתנאי השימוש של אתר הארץ