ניר צדוק
ניר צדוק

אנצה קופיטר, הכוכב הסלובני של לוס אנג'לס קינגס, העיד כי מעולם לא הרגיש את הסטייפלס סנטר רועש כל כך כמו בשלוש הדקות האחרונות של המשחק הרביעי מול סנט לואיס בלוז בחצי הגמר האזורי. האולם, שרגיל לרגעים גדולים על הפארקט, התפנה ביום ראשון להכיל תהילה לא אופיינית על הקרח.

פציעה שחווה הסנטר בן ה-25 בעונה שעברה מנעה ממנו לקחת חלק בפלייאוף שבו הודחו הקינגס, כהרגלם, כבר בסיבוב הראשון. הפעם הוא היה נחוש להעניק לסיפור סוף מיוחד. חמש הנקודות (על בישול או על כיבוש שער מוענקת נקודה) שהשיג בסדרה עד אותו שלב העידו על כך. הבלוז, האריה הפצוע שנוכחותו היתה זו ששילהבה את הצופים מלכתחילה והקבוצה עם המאזן השני בטיבו במערב, עמדה עם הגב לקיר. היא היתה בפיגור 1-2 במשחק ו-0-3 בסדרה, מול מי שהפסדים במשחקים האחרונים של העונה דרדרו אותה למקום השמיני והאחרון בין נציגות המערב לפלייאוף.

הקינגס היו צריכים לשמור על השער ב-180 השניות שנותרו על מנת לחזור לגמר המערב לראשונה מאז 1993, אז שיחק בקבוצה וויין גרצקי הגדול. 25.8 שניות לסיום החריש האולם לשבריר שנייה, רק כדי ש-18,100 הצופים יוכלו למלא באוויר את הריאות ולשחרר זעקה אדירה של שמחה. דסטין בראון, הקפטן שהעביר את כל עשר שנותיו כמקצוען במדי הקינגס, שלח את הדיסקית שמסר לו קופיטר לשער החשוף של הבלוז, שחיפשו את השוויון בכל מחיר. הסיפור נגמר.

ג'ונתן קוויק. השוער הטוב בליגה, בלעדיו הקינגס כבר מזמן היו בפגרהצילום: רויטרס

הבלוז הפכו לסטטיסטיקה, קורבן נוסף ללהט הלא המוסבר שתפס את הקינגס בדיוק בזמן הנכון. בסיבוב הקודם הם הדהימו את ונקובר, המדורגת ראשונה ובעלת המאזן הטוב בליגה, עם ארבעה ניצחונות בחמישה משחקים. בכך הפכו לראשונים שמדיחים את שתי המדורגות הראשונות באותו פלייאוף.

כעת, כשכבר אפשר לראות את הגביע הגדול בעולם הספורט, נראה שהם רק הולכים ומשתפרים. זה היה הסוויפ הראשון של הקינגס מאז 1976, ואז זה קרה בסדרה של הטוב משלושה. "הם משחקים בדיוק כמו שצריך לשחק כדי לזכות בגביע", העיד בסיום מאמן המפסידה, קן היצ'קוק. "זו חבורה מיוחדת של אנשים", הגדיר זאת קופיטר, "ידענו זאת לאורך כל העונה, גם בתקופות הקשות, והיו לנו כאלו. הגענו לשיא בזמן הנכון".

חשובה במיוחד היתה יכולתו של השוער ג'ונתן קוויק. בעונה שעברה זכה טים תומאס, שוערה של האלופה בוסטון, בתואר ה-MVP של הפלייאוף, כשרשם 93.8% הצלה. ההופעות של קוויק בפלייאוף בשתי העונות הקודמות היוו ניגוד מוחלט להרואיות של תומאס, לאחר שספג 41 שערים ב-12 משחקים.

העונה פרץ קוויק קדימה. 23 ההצלות שלו במשחק הרביעי היוו המשך לפלייאוף יוצא דופן. בתשעה משחקים ספג 14 שערים בלבד, עם ממוצע הצלות של 94.9%. "לכולם יש עור ברווז כרגע", אמר השוער לאחר הניצחון המכריע. לא פשוט לעשות עבודה מסובכת ומלחיצה ממילא של שמירה על השער כשאתה סובל מצמרמורות של התרגשות, אבל קוויק מתפרנס מצליחת סיטואציות מסובכות. הוא השוער הטוב בליגה, ובלעדיו היו הקינגס עמוק בתוך הפגרה.

"כל שחקן מרגיש שהוא חלק מהקבוצה", מנתח שחקן ההגנה דרו דוטי, "כולם יודעים שהם יכולים לעשות הכל ודואגים לחבריהם". כאילו כדי להדגיש את הרוח הקבוצתית הזו, את ההצלה הגדולה ביותר בסדרה רשם דווקא קופיטר, שבאמצע השליש האחרון של המשחק הרביעי התמתח ככל יכולתו והדף מהקו את מה שאמור היה להיות השוויון של הבלוז. "בשביל זה יש חברים", צחק קוויק. הם כולם צוחקים עכשיו.

הזינו שם שיוצג באתר
משלוח תגובה מהווה הסכמה לתנאי השימוש של אתר הארץ