ניר צדוק
ניר צדוק

"אין סיכוי שלא נהפוך לקבוצה טובה יותר עם קווין יוקיליס", אמר קפטן שיקגו ווייט סוקס, פול קונרקו, את מה שעד לא מזמן היו אומרים כולם גם בבוסטון רד סוקס, קבוצתו הקודמת של שחקן הבסיס השלישי.

קונרקו הוותיק עבר מספיק כדי לא לשגות בהערכות שווא. חבטה מנצחת של יוקיליס מול טקסס והום-ראן בניצחון נוסף מול הריינג'רס, הפכו לגולת הכותרת בפרק החדש בקריירה של "האל היווני של ההולכות". כך כונה יוקיליס בסרט "מאניבול" בזכות סבלנותו להמתין להגשה הטובה ביותר לחבטה, וכך להגיע לא פעם לבסיס הראשון אף מבלי שזכה לאחת.

העסקה במסגרתה עבר אחד מאהובי פנוויי פארק לצד הדרומי של שיקגו לא היתה מתאפשרת אלמלא הצלחתו של וויל מידלברוקס הצעיר, והיתה בבחינת שאלה של זמן וזהות היעד הבא, אך בכל זאת לא חסרה מימד של הפתעה. משחקו האחרון של יוקיליס במדים האדומים לא התחיל ככזה. דקות ספורות לפני שעלה לחבוט באינינג השביעי יידע בן צ'רינגטון, הג'נרל-מנג'ר של הרד סוקס, את המאמן בובי ולנטיין על ההתפתחות שחלה בשיחות עם שיקגו.

יוקיליס חובט במדי שיקגו. את חבטת הפרידה הוא הפך למזכרת בלתי נשכחתצילום: אי–פי

לכתבות ועדכונים נוספים בקרו בדף הפייסבוק של "ספורט הארץ"

יוקיליס בן ה-33, שלא זכה לעדנה בהדרכת המאמן החדש, יעזוב באותו ערב את העיר. אם יחזור, יעשה זאת רק כאורח. מה שאמורה היתה להיות עונת שיקום לאחר שנה רוויה בפציעות, הפכה בהדרכת ולנטיין שנכנס לנעליו של טרי פרנקונה - לטקס מתמשך (ומעליב, לדעת יוקיליס) של חילופי משמרות. כעת נותרה לו רק החבטה האחרונה באדום.

זו - בדרכו הסיינטולוגית של המשחק - הסתיימה כשיוקיליס עומד על צלחת הבסיס השלישי, עליה הגן במשך שמונה שנים וחצי. זה קרה לאחר חבטה שנחשבת לפעולה ההתקפית הנדירה ביותר במשחק המסובך, אף יותר מהום-ראן. אי אפשר היה אחרת. ולנטיין - טיפוס אקסצנטרי ושנוי במחלוקת שמוביל את בוסטון לעונה בינונית, אך גם בעל חיוך כובש וקסם אישי - הניח את המחלוקות מאחור. הוא שלף את יוקיליס לטובת ניק פונטו ואיפשר להמונים להיפרד ממי שכיבדו בשאגות בכל פעם שעלה מהספסל ומחבט בידו. דמעה נצצה באחת מעיניו של יוקיליס, שהסיר את כובעו ונופף לקהל במחווה ג'נטלמנית מסורתית.

"זה עבד באופן המושלם ביותר", אמר ולנטיין בסיום, "דקה לפני שעלה לחבוט, בן פנה אלי ואמר שזה קרוב להיסגר. שנינו ידענו שצריך לערוך את הפרידה בדרך הנכונה. מישהו מלמעלה הסתכל למטה והתערב, משום שאין ספק שזה נעשה בדרך הנכונה". למחרת, במינסוטה, כבר כתב רובין ונטורה, מאמן הווייט סוקס, את שמו של יוקיליס בדף המשחק, עמוק בלב סדר החובטים. לפנות בוקר, פחות מארבע שבועות לאחר הפרידה המרגשת, שב לפנוויי פארק, מלך בבגדיו החדשים, לפתיחתה של סדרה בת ארבעה משחקים.

יוקיליס אולי היה רוצה לעצור רגע ולהסדיר את נשימתו, אך עולם שמתנהל בפריזמה צפופה של 162 משחקים עונתיים לא מתחשב בתנודות החיים. אולי טוב שכך. ליוקיליס, להוט להוכיח את עצמו, יהיו די והותר הזדמנויות לעשות כן. באותו הזמן לערך, במהלך כנס מיוחד שקיים בבוסטון, בחר נשיא ארה"ב ברק אובמה - אוהד שרוף של הווייט סוקס - להודות לקהל מאזיניו על שחרורו של יוקיליס, במין חוש הומור נשיאותי כזה. בתגובה זכה לקריאות בוז. אובמה, מנהיג העולם החופשי ואדם שלא פשוט לכופף, התנצל במהרה.

יוקיליס. בשבועיים האחרונים מיצב עצמו ככלי שרת התקפי צילום: אי–פי

בשבועיים האחרונים מיצב עצמו יוקיליס ככלי שרת התקפי בקבוצה שאמנם נהנית מחובטים מצוינים דוגמת אדם דאן וקונרקו, אך תוכל לבטח למצוא תועלת באחד נוסף. "בכל פעם שראיתי אותו, הבגדים שלו נראו מלוכלכים", הסביר באדי בל, סגן הנשיא של הווייט סוקס, מדוע החליט לבחור במי שעלול להיכנס לשלב הירידה ברכבת ההרים שהיא הקריירה שלו, "שחקן כזה מוכן להשקיע מעצמו".

עבור בל, בעצמו שחקן בסיס שלישי בעברו, היה צירופו של יוקיליס בגדר סגירת מעגל. ב-1985, כשהיה בגילו של יוקיליס, שוחרר מטקסס כדי לפנות מקום לשחקן צעיר. למאמן שחתם על טופס השחרור קראו בובי ולנטיין. בל עבר לסינסינטי וזכה בה לעדנה מחודשת. הוא מאמין שעתיד דומה צפוי גם לנכס החדש בקבוצתו, שמוליכה כרגע את בית המרכז של האמריקן-ליג ונראית בדרכה חזרה לפלייאוף לאחר שלוש שנות היעדרות.

"הרבה אנשים טענו שאני כבר לא יכול לשחק", אמר יוקיליס ל"שיקגו טריביון", "אבל אני יודע שאני יכול. אני יודע שאני מתאים לרמות הגבוהות ביותר. עכשיו אני צריך להפסיק לדבר ולהתחיל להראות את זה". 18 החבטות שהשיג עד כה, כמו גם 15 הרצים שהכניס הביתה ב-16 משחקיו הראשונים במדים השחורים-לבנים, מוכיחים שיוקיליס עלה על הדרך הנכונה. אפילו אם ברור, בעיקר לו, שהוא כבר נמצא רחוק מהבית.

תגיות:

הזינו שם שיוצג באתר
משלוח תגובה מהווה הסכמה לתנאי השימוש של אתר הארץ