ג'ונתן לנדרת', ניו יורק טיימס
ג'ונתן לנדרת', ניו יורק טיימס

דינג לונג, בנו היחיד של נהג משאית מעיר הנמל הסואנת צ'ינגדאו שבמזרח סין, פיתח כישורי בעיטה לא רעים בכלל במה שדוברי מנדרינית מכנים "כדור זית", אותו הוא משגר בדייקנות היישר אל בין עמודי השער התמירים של מגרש הפוטבול האמריקאי.

דינג הוביל את אוניברסיטת נורוויץ' מוורמונט למאזן שיא של 0-7 ולאליפות ליגת המכללות של המחוז המזרחי בדיוויז'ן 3 בעונה שעברה. במשחק האחרון, בו קבוצתו ניצחה 9-16, הוא הבקיע שלושה שערי שדה, אחד מהם ממרחק של 51 יארדים.

עם מסה של 95 ק"ג, המתפרשת על פני 183 ס"מ, דינג משך את תשומת לב הצוות המקצועי של קבוצת ג'קסונוויל יגוארס מה-NFL, על אף כישלונו להיבחר בדראפט האחרון. ההזמנה להתאמן בפלורידה הפכה את הבועט בן ה-24 בתוך לילה אחד לשגריר הבולט ביותר של מולדתו בספורט האמריקאי מכולם, המנסה לקנות לו אוהדים בסין.

דינג לונג (ראשון משמאל) באימון בעיטות. יהפוך ליאו מינג של הפוטבול?צילום: ניו יורק טיימס

לחדשות ועדכונים נוספים הצטרפו לעמוד הפייסבוק של "ספורט הארץ"

מלבד משחק הסופרבול, המושך מיליוני צופים בכל העולם, החוקים הנוקשים והאופי הפיסי של הפוטבול, מדורג הענף במדד הפופולריות של מזרח אסיה הרחק מתחת לבדמינטון ולטניס השולחן. אך ראשי ה-NFL ושותפיהם בסין מקווים שהפוטבול יצליח להתחרות באהדה (ובהכנסה), לה זוכים הכדורגל והכדורסל במדינה.

סין נכנעה לקסם של הספורט האמריקאי בסוף שנות ה-80' של המאה הקודמת, הודות לכדורסלן אחד בשם מייקל ג'ורדן. אם בראשית אותו עשור העניקה ה-NBA לסינים את זכויות השידור של הליגה ללא תשלום, הרי שהיום היא חתומה על 51 הסכמי שידור במדינה. הפופולריות של ענף הכדורסל גברה אף יותר עם בחירתו של יאו מינג במקום הראשון של דראפט 2002.

ב-NFL מקווים שיצליחו לחדור ללב האוהד הסיני ולהפוך את הפוטבול לאחד מעשרת ענפי הספורט האהובים במדינה. כרגע, על פי ממצאיו של סקר ארצי שהזמינה הליגה, הדרך עוד ארוכה: הפוטובול מדורג במקום ה-20, כאשר לפניו מופיעים הפורמולה 1 והשיט. "אנחנו מקווים להגיע למטרה תוך שש שנים", אמר ריצ'רד יאנג, נציג הליגה בסין, אך הוסיף שלאור בסיס האוהדים הנמוך, כנראה שלא נחזה בעתיד הקרוב במשחק NFL על אדמת אסיה.

בעוד פוטבול הוא המשחק הפופולרי ביותר בארצות הברית, הוא לא הצליח להתפשט בהצלחה מחוץ לגבולות צפון אמריקה. בשנות ה-80' המוקדמות ניסו ב-NFL לפרוץ לשוק ביפן, ולמרות שהענף לא זכה לאהדה בסדר גודל של הבייסבול, הסומו והכדורגל, הוא לפחות הצליח לחדור לשיח הציבורי. הליגה העולמית של ה-NFL, ליגת פיתוח שנוסדה ב-1990 והתפתחה בהמשך ל-NFL אירופה, פורקה סופית ב-2007; פרנסיה הגיעו למסקנה שהאוהדים מעבר לים מעדיפים לצפות בקבוצות ה-NFL האמיתיות בטלוויזיה, מאשר לכתת רגליהם לאיצטדיונים ולצפות בשחקנים חצי אנונימיים בקבוצות לא תחרותיות.

סין היא אחת מחמש המדינות בהן ה-NFL מנסה להגדיל את חשיפתו, לצד בריטניה, קנדה, יפן ומקסיקו. כדי לגשת למעמד הביניים הצומח של סין, משדרת הליגה את המשחק של יום שני - Monday Night Football - אחד המותגים החזקים בספורט האמריקאי – מדי יום שלישי בבוקר ב-"סינה ספורטס", מדור הספורט של הפורטל המקוון הגדול ביותר בסין.

NFL סין משדרת באינטרנט גם את משחקי ראשון בצהריים, ראשון בערב ושלישי בלילה – בסך הכל חמישה משחקים מדי שבוע, במהלך אשר יאנג מודה שהיה קשה למכור למנהלי הליגה היושבים בניו יורק. "הקושי היה להשיג את הסכמתם לשדר כל כך הרבה משחקים בחינם, אך רק ככה נייסד בית לאוהדים הסינים", הסביר.

הבית המדובר, האתר PPTV.com, מציע בנוסף לשידורים החיים גם סרטי לימוד על אודות פוטבול, תקצירים ומשחקים מוקלטים ב-VOD - והכל בסינית, כמובן. "יש לנו הזדמנות לפתח את הספורט שלנו בזמן שכל ענפי הספורט בסין נמצאים בתנופה אדירה", אומר כריס פרסונס, יליד אנגליה האחראי על קידום ה- NFLבשוק הבינלאומי.

יו האנג, מנהל "סינה ספורטס", מספר כי הפוטבול צפוי להיתקל במכשולים גבוהים יותר משאר ענפי הספורט הבינלאומיים המתחרים על תשומת הלב של הסיני הממוצע. הילדים בסין אינם מעודדים לעסוק בספורט בגיל צעיר, אלא להשקיע את מירב מרצם בלימודים. "מדיניות הילד הבודד של הממשלה מהווה בעיה במרבית ענפי הספורט, וביתר שאת במקצועות הפיסיים", מסביר יו, ורומז לפחד ההורים להפקיר את גורל יורשיהם לספורט תחרותי, ובוודאי לפוטבול, שלא מעט משחקניו סיימו את הקריירה פצועים וחבולים.

יו, שהתחנך באנגליה, מצהיר על עצמו כאוהד כדורגל ומודה שהוא בעצמו לא מבין לחלוטין מה הסיפור של הספורט עם הכדור המשונה, אולם הוא מאמין שהאוהדים הסינים נמשכים למשחק לא רק בזכות הטאצ'דאונים. "הצופים שלנו להוטים לצרוך מוצרים אופנתיים", הוא אומר, "הם רוצים את ג'סטין ביבר ומדונה בהפסקת הסופרבול. הם רוצים לראות פרסומות. הם רוצים להיות חלק מבידור ברמה בינלאומית. אולם כאשר המשחק נגמר, הם לא תמיד ממשיכים לעקוב אחרי הליגה. לפחות בינתיים".

מדונה בסופרבול. יותר מעניין מהמשחקצילום: רויטרס

לפני ארבע שנים "סינה" החלה לעבוד עם ה-NFL על מנת ששדריה יסבירו בצורה טובה יותר את אשר מתחולל על המגרש. היום, יו יכול להצביע על השחקנים הפופולריים בסין על סמך הנתונים באתרו: איליי מאנינג, הקוואטרבק של ניו יורק ג'יאנטס, שזכה בסופרבול הקודם, וטום בריידי, שקטף שלושה תארים במדי ניו אינגלנד פטריוטס.

שחקן פופולרי נוסף במדינה נחל פחות עדנה מקצוענית: אד וונג, בנם של שני אתלטים סינים אולימפיים שנולד בארצות הברית ושיחק עונה אחת בבאפלו בילס, שבחרה בו בדראפט 2010, וכעת הוא שחקן חופשי. אגב, וונג זכור גם בשל ביקורו של חו ג'ינטאו, המזכיר הכללי של המפלגה הקומוניסטית ונשיא הרפובליקה העממית של סין, בוושינגטון בינואר 2011, אז הזדרזו ב-NFL להפיק צילום משותף של השניים למרגלות הבית הלבן.

על מנת לעזור להעלות את רמת המשחק, קבוצות "הסופר-ליג" הסינית החלו להתאמן בשש אוניברסיטאות ברחבי המדינה. המארגנים מקווים להרחיב את הליגה המקומית, המונה כעתה 16 קבוצות, ל-32 בעונה הבאה – כמספר המועדונים המשחקים ב-NFL.

ליגה למהגרים

"יש במשחק הזה הרבה יותר מסתם זריקות. כשהראנו להורים את המהירות וזריזות הרגליים שאנו מקנים לשחקנים הצעירים, הם התרשמו עמוקות", מספר ג'ו וואנג, יליד טיוואן ששיחק פוטובל בתיכון במדינת ניו יורק ,והיום מנהל ליגת ילדים בעיר אל סקונדו שבקליפורניה. וואנג, בצוותא עם יזם הנדל"ן הסיני קן לי, מאמן את קבוצות הקולג' של העיר, המרכיבות את "איגוד הפוטבול האמריקאי" (AFU), ליגה על טהרת המהגרים המבוססת על המודל של ה-NFL.

"על הסינים ללמוד לעבוד יחד", אומר וואנג. "טניס, פינג פונג, בדמינטון – כל אלה הם מקצועות אישיים. סינים לא יודעים כיצד לרכוש חברים. פוטבול יכול לסייע להם הן חברתית והן ספורטיבית". הבעיה היא שסינים רבים, לרבות המהגרים, רואים בפוטבול "ספורט לגלדיאטורים", אולם וואנג מוצא בכך דווקא ברכה: "בכח הפוטבול להפוך ילדים לגברים".

האימונים והמשחקים של הליגה המקומית שייסד וואנג הובילו לשיתוף פעולה עם האוניברסיטה לכלכלה של חרבין, בירת מחוז היילונגג'יאנג שבצפון מזרח סין. למשחק ראווה שנערך שם בספטמבר השנה התייצבו 26,000 סטודנטים ובוגרים, ומספר צופים דומה נרשם גם במשחקים בבייג'ין ובג'ינאן, חודש לאחר מכן.

"אנחנו צריכים שהסינים יחושו את הכדור, ייגעו בציוד", אומר לי, תושב בייג'ין בשנות ה-40 המאוחרות שלו, שהשלים בחרבין תואר בהנדסה. "סינים רבים כלל לא ידעו האם הכדור קל או כבד, וחלקם סברו שהוא עשוי ממתכת", הוסיף איש העסקים, שהתאהב במשחק בזמן שהותו הארוכה בצפון אמריקה. הן לי והן וואנג מהמרים על דינג לונג כתקווה הסינית הבאה בתחום. "הוא רק צריך לקבל הזדמנות אצל אחת הקבוצות", אומר וואנג, "כל מה שהוא צריך זה צ'אנס להראות לכולם שגם סינים יכולים לבעוט".

דינג, למרבה הצער, קיבל את ההזדמנות שלו ולא הותיר רושם רב מדי ביגוארס, שהעדיפו שווקים אחרים באסיה עם החתמתו של שאהיד חאן הפקסיטאני. דובר המועדון, דן אדוארדס, הסביר שאימוניו של דינג בפלורידה דווקא לא היו חלק מניסיון לפזול אל מעבר לים: "דינג שותף במחנה אימונים במטרה לבחון את יכולתו. הצד הבינלאומי היה מעניין, וקיבלנו אותו בברכה, אך הוא לא היה העיקר".

ב-NFL מבינים שלמרות שליטתם בשוק האמריקאי, לא יהיה עבורם פשוט לבצע זינוק בפופולריות במדינות נוספות. דינג, מצדו, גילה שמה שמספיק טוב למכללה מן הדרג השלישי לא מספיק למקצוענים. בגיל 24 אין לו אשליות בנוגע לסיכויו למצוא קבוצה ב-NFL, אך הוא ממשיך להתאמן כשש שעות ביום.

"אני אוהב להתאמן בחדר כושר בבקרים ולתרגל את הבעיטות אחר הצהריים. עליי להיות סבלני, כיוון שאין הרבה הזדמנויות לשחקנים בתפקיד שלי", הוא אומר ודוחה את ההשוואות ליאו מינג, שעוד בטרם הגיע ל-NBA נחשב לשחקן המתאים לרמות הגבוהות. "אני אפילו לא קרוב אליו".

תגיות:

הזינו שם שיוצג באתר
משלוח תגובה מהווה הסכמה לתנאי השימוש של אתר הארץ