ניר צדוק
ניר צדוק

1. סיאטל בדרך לפלייאוף. לפני שנתיים הדהימו הסיהוקס את הליגה כשהדיחו את ניו אורלינס האלופה, השנה נדמה שהצלחה שלהם בחודש ינואר כבר לא תהווה הפתעה כל כך גדולה. פיט קארול הפך את הקבוצה (5-7) למכונה שיכולה כעת להתהדר באלמנטים נוספים מלבד האווירה המדהימה ביציעים: קו התקפה שמייצר שטחים פנויים עבור הרץ האחורי מרשון לינץ' (1,138 יארדים העונה, שני בליגה רק לאדריאן פיטרסון), הגנת מסירה חונקת (הקורנרבקים ריצ'רד שרמן וברנדון באוודנר חטפו כבר שבע מסירות העונה) שמרשה רק קצת יותר מ-200 יארדים למשחק, והקוורטרבק ראסל ווילון, שמכפה על חסרונות בולטים בדיוק ובעוצמת הזריקה באופי וביכולת לקבל את ההחלטה הנכונה בזמן הנכון.

הערב (23:25, 5+ LIVE), מול אריזונה (8-4) ושמונת הפסדיה הרצופים, חייבת סיאטל לנצח כדי להמשיך ולהפעיל לחץ על סן פרנסיסקו, מוליכת בית המערב של ה-NFC שמוליכה עליה במשחק וחצי. הניינרס, שממשיכים לגלות חוסר יציבות בהפסד בשבוע שעבר בסנט לואיס, צריכים עוד להגיע לסנצ'רילינק פילד במחזור הלפני אחרון. זה עשוי להיות המשחק שייזכר, בדיעבד, לא רק כרגע בו הבטיחו הסיהוקס את מקומם בפלייאוף, אלא גם היום בו עשו זאת מראשות הבית. בית בו זכו בעשור הקודם ארבע פעמים ברציפות ונדמה בשנים האחרונות שאיבדו את המפתח אליו.

ראסל ווילון. מכפר בקור רוח על זריקות חלשות ולא מדויקותצילום: רויטרס

2. המשחק האיכותי של השבוע ייערך בלילה שבין שני לשלישי (3:30, ESPN) כאשר ניו אינגלנד (3-9) תארח את יוסטון (1-11) למפגש שיעיף ניצוצות באוויר. שתי הקבוצות ניצחו את ששת המשחקים האחרונים שלהן, אך שובר השוויון עלול להתגלות בחסרונו של רוב גרונקווסקי, הטייט-אנד המצוין של הפטריוטס והכתובת המועדפת על טום בריידי. גם ארון הרננדז, החוליה המשלימה בצוות שני הטייט-אנד האהוב כל כך על ניו אינגלנד, סבל העונה מפציעות. אלו הכריחו את הפטריוטס לגלות מחדש את הרסיברים שלהם ושינו במעט את סגנון המשחק של הקבוצה.

חוליית הפאס ראש המצוינת של יוסטון, בהנהגת ג'יי ג'יי וואט – רק בשנתו השנייה בליגה וכבר כל כך דומיננטי – תפעיל לחץ ללא הפסקה על בריידי, שייאלץ לקבל החלטות במהירות גבוהה מן הרגיל, כשלרשותו פחות כלים התקפיים. מנגד, הגנת המסירה החלשה של ניו אינגלנד תהפוך קורבן למאט שאוב הלוהט, שכבר רשם העונה משחק עם למעלה מ-500 יארדים באוויר. היכולת של קו ההתקפה של הפטריוטס לשמור על בריידי ובסקנדרי ולנטרל את אנדרה ג'ונסון ואוון דניאלס תקבע תוצאת המשחק.

3. ההפסד הביתי המפתיע של בולטימור (3-9) לפיטסבורג בשבוע שעבר לא יעלה לה במקום בפלייאוף, וכנראה גם לא בראשות הבית הצפוני של ה-AFC. פיטסבורג וסינסינטי, שמפגרות אחריה בשתי משחקים כל אחת, לא מספיק טובות כדי לחלוף על פניה בארבע השבועות שנותרו עד לסיום העונה.

למרות זאת, ההפסד של העורבים בשבוע שעבר הופך את המשחק (20:00) מול וושינגטון (6-6, שלושה ניצחונות רצופים) לקריטי. שני המקומות הראשונים בחטיבה מקנים שבוע חופש עם תחילת הפלייאוף, לצד יתרון ביתיות בחצאי הגמר החטיבתיים; אם לשים לרגע בצד את יוסטון, עד לאותו הפסד, נראתה בולטימור כמועמדת הבכירה לזכות במקום השני, כשלרשותה יתרון משחק על ניו אינגלנד ודנוור, אלופות בית המזרח והמערב (בהתאמה).

לכתבות ולעדכונים נוספים, הצטרפו לעמוד הפייסבוק של "ספורט הארץ"

שבוע לפני המפגש עם דנוור, הפסד מול וושינגטון הלוהטת עלול להוביל למצב בו בולטימור – הסובלת מהיעדרותו של ריי לואיס ומפציעות חוזרות ונישנות לטרל סאגס ואד ריד – תגיע לפלייאוף במומנטום שלילי עם פחות זמן למנוחה ויותר משחקים מחוץ למבצרם הביתי.

ג'וני מאנזיל. רץ, מוסר ושובר שיאיםצילום: אי–פי

4. ג'וני מאנזיל, הקוורטרבק של מכללת טקסס A&M, הפך לפנות בוקר לשחקן השנה הראשונה הראשון בתולדות פוטבול המכללות שזוכה בפרס ההייזמן, המוענק לשחקן המצטיין. הוא רץ, מוסר ושובר שיאים על ימין ועל שמאל בזכות רגליו המהירות וידו המדויקת. יש בו את התעוזה של רוברט גריפין השלישי, שמפרק בימים אלה את ה-NFL וזכה בתואר היוקרתי שנה לפניו, את הכריזמה של טים טיבו, וכנראה עוד מספר יכולות שקשה לתאר אותן עקב היעדר מקבילות במקצוענים.

אולי יום יבוא ועל מטאור נוסף יאמרו שהוא "כמו מאנזיל". ייתכן שיעלם בתהום הרחבה בין הציפיות לקבלות של התקוות הגדולות מהקולג'ים, שהגיעו מהמכללה וגילו שהמשחק של יום ראשון שונה בתכלית מזה של שבת. דבר אחד בטוח: עד שיעשה את המעבר – עניין של שנתיים, לפחות – ימשיך ג'וני פוטבול, כפי שהוא מכונה, לרתק את אמריקה.

תגיות:

הזינו שם שיוצג באתר
משלוח תגובה מהווה הסכמה לתנאי השימוש של אתר הארץ