קרן קרוז, ניו יורק טיימס
קרן קרוז, ניו יורק טיימס

מאמנת הטניס קאת'י רינלדי התיישבה על כיסא החוף שלה סמוך למגרש. רחוק מספיק כדי להימנע מקרני השמש, אך קרוב מספיק כדי שטיילור טאונסנד תשמע אותה. מספר מטרים משם, אשה לבושה לבן מכף רגל ועד ראש שוחחה בטלפון הנייד שלה: "אני עומדת לראות את טיילור טאונסנד. נו, הילדה שנראית כמו סרינה". התפאורה לכך היתה טורניר האורנג'-בול העולמי, שם הודיעה טאונסנד בת ה-16 כי החל מינואר תתחיל לשחק עבור כסף.

טאונסנד תיכנס לעולם המקצוענים כשכל העיניים נשואות אליה. ככה זה כשאת זוכה באליפות אוסטרליה לנערות גם ביחידות וגם בזוגות, בווימבלדון ובאליפות ארה"ב הפתוחה. בנוסף לכך, היא האמריקאית הראשונה מאז גרטשן ראש ב-1982 שמחזיקה במקום הראשון בדירוג העולמי לנערות בסיום שנה.

מאחר שהיא אפרו-אמריקאית, פיסית מאוד ובעלת חבטות עוצמתיות, קל להשוות את טאונסד לסרינה וויליאמס, מי שזכתה ב-15 תארי מייג'ור. טאונסנד אומרת כי ההשוואות לשחקנית הטובה בהיסטוריה מחמיאות לה, אך לא תמיד זהו המקרה.

טאונסנד. המשקל הגופני השלה הפך לנחלת הכללצילום: עמוד הפייסבוק הרשמי של טאונסנד

בגמר הזוגות של האורנג'-בול הצליחו טאונסנד ובת זוגתה גבריאל אנדרוז לנצח למרות הצקות מצד איש מבוגר בקהל, שהעיר הערות נבזיות על צבע עורה ועל הפיסיות שלה. בכלל, משקלה של הטניסאית הצעירה הפך לנושא שיחה ציבורי, מה שהוביל ספורטאיות בכירות לצאת להגנתה.סרינה וויליאמס אמרה על הנושא כי "נשים ספורטאיות באות בכל הגדלים והצבעים".

גם ראש, שנקראת היום גרטשן ראש-מייג'רס, התייחסה לנושא, והתאכזבה מכך ששמים לב יותר להופעתה של טאונסנד מאשר לתוצאות שהיא משיגה. "אני מכירה נשים שנאבקו באנורקסיה וכבר לא עמנו היום, ובגלל זה אני מאוד רגישה לנושאי גוף ומשקל", אומרת ראש-מייג'רס, שמשמשת כיום כמאמנת טניס באקדמיה בקליפורניה. אמה של טאונסנד, שיליה, אומרת כי בתה רק התחזקה בעקבות הסערה סביב משקלה. "מה שעבר על טיילור השנה רק עזר לה להיות יותר בטוחה בעצמה. היא מבינה כעת שהיא חזקה מספיק כדי לא לחפש אישור של אנשים אחרים".

הימים בהם ארה"ב התענגה על הצלחות הנשים הצעירות בטניס חלפו מזמן, ויעידו על כך 30 השנים שעברו בין שלטונה של ראש לזה של טאונסנד, אותה מאמנת כאמור רינלדי - בעצמה טניסאית עבר מבטיחה שגררה השוואות לכריס אוורט. ב-1981, רינלדי בת ה-14 הפכה לשחקנית הצעירה ביותר שניצחה משחק בווימבלדון. כתבה שפורסמה עליה בשעתו ב"ספורטס אילוסטרייטד" טענה כי "היא יכולה להיות הטובה ביותר אי פעם". במהלך הקריירה המקצוענית שלה, שנפרשה על פני שני עשורים, זכתה רינלדי בשלושה תארים והגיעה עד המקום השביעי בדירוג. לא הטובה אי פעם, אך בהחלט קריירה מכובדת. "ברור שעברתי הרבה בגלל שהתחלתי בגיל צעיר", אומרת רינלדי, "טיילור יודעת מזה. שוחחנו על כך רבות".

קריירת טניס לא היתה המטרה כשטאונסנד ואחותה הגדולה, סימון, החלו לשחק טניס. חינוך תמיד היה הדבר החשוב ביותר בבית. אב המשפחה, גארי, הוא מנהל בית ספר תיכון בג'ורג'יה, והאם עובדת כמנהלת חשבונות בבית ספר תיכון בבוקה רטון, שם טיילור מתאמנת. "המטרה שלנו היתה לאפשר להם לבחור איזו מכללה שירצו", מסבירה שיליה, "הטניס הוא הוא אמצעי". האחות סימון משחקת כיום בנבחרת הטניס של אוניברסיטת פלורידה A&M .

הצטרפו לדף הפייסבוק של ספורט הארץ

כשהתקציב המשפחתי כבר לא התאים לקצב ההתפתחות של טיילור, היא עברה לפלורידה כדי להשקיע עצמה בטניס, כשכל ההוצאות שולמו על ידי איגוד הטניס האמריקאי. טאונסנד עברה למעונות וחיה ללא משפחתה, עד שאמה התגרשה מאביה ועברה לפלורידה כדי להיות קרובה אליה.

סגנון משחקה של טאונסנד משלב את העוצמה של וויליאמס, העדינות של בילי ג'ין קינג והעליזות של פאם שרייבר. אחרי ניצחונה בסיבוב הרביעי באורנג'-בול, טאונסנד היתה בדרכה לאכול משהו, אך אז היא ראתה את האמריקאית בת ה-17, אלי קייק, והציעה לה אסטרטגיה לקראת משחקה. "אני מנסה להיות חברה של כולם, כך שהכל יהיה נחמד", היא מסבירה.

רינלדי. התמודדה בעצמה עם צייפות מגיל צעיר

החיוך של טאונסנד האיר את מגרשי האורנג'-בול בזמן שכמעט ביצעה שפגאט בנסיון להגיע לכדור אבוד. אך המסע של טאונסנד בטורניר הסתיים בחצי הגמר, אחרי הפסד בשלוש מערכות לקרואטית בת ה-14, אנה קונייה. אחרי המשחק התייחסה הקרואטית, שגבוהה וחזקה יותר מטאונסנד, לכושרה של יריבתה. "היא מאוד כישרונית וחכמה, אך אם היא רוצה להיות מקצוענית היא תהיה חייבת לשפר את הכושר הגופני שלה. במערכה השנייה כבר הרגשתי שהיא לא יכולה לרוץ. אם היא תיכנס לכושר היא תהיה טובה. ממש טובה".

טאונסנד אומרת כי היא מתכוונת לעבוד בצורה רצינית על כושרה הגופני עד שתי התחרויות הראשונות שלה, שצפויות להיערך בינואר. אמה אומרת: "זה טוב עבור טיילור שיש מישהי כמו סרינה שמגיעה מאותו רקע כמו שלה ועם אותם סממנים גופניים. טיילור אף פעם לא תהיה רזה וזה בסדר. אנחנו רק רוצים שתהיה חזקה ובריאה".

טאונסנד אומרת כי היא מעריצה את וויליאמס, אך מעדיפה דווקא את סגנון משחקה של מרטינה נוורטילובה. "כשאתה במקום הראשון בגיל נוער כולם רואים בך מטרה", אומרת טאונסנד, "אך כמקצוענית, לא יהיו ציפיות כי כולם מבוגרים ממני. כשאתה צעיר, הכל לטובתך. אפשר פשוט לשחק וליהנות".

הזינו שם שיוצג באתר
משלוח תגובה מהווה הסכמה לתנאי השימוש של אתר הארץ