האשה הראשונה של הנאסקאר

דניקה פטריק היא בדיוק מה שהיו צריכים בסבב. מלבד כישוריה בפרסומות ודוגמנות, היא ניחנה באיכות החשובה במקצוע: מהירות

אלעד זאבי
שתפו בפייסבוק
שתפו כתבה במיילשליחת הכתבה באימייל
אלעד זאבי

קווין הארוויק בא עם העקיצה הזו מהבית. אחרי שזכה בשבוע שעבר במירוץ הראווה בדייטונה, התייצב הנהג מקבוצת ריצ'רד צ'ילדרס במסיבת העיתונאים, ולפני שענה לשאלות סיפק אחת בעצמו: "איך אנחנו הולכים להכניס מחר את דניקה וריקי לעמוד הראשון?".

דניקה פטריק לא באמת נזקקה לסיעור המוחות המאולתר הזה כדי לככב בכותרות ביום המחרת, ובזה שאחריו. עוד לפני המירוץ הראשון בעונתה הראשונה כנהגת מן המניין בספרינט קאפ, הסבב היוקרתי של מירוצי נאסקאר, הפכה פטריק לשמש של הענף. בימים האחרונים בדייטונה, שם יתקיים הערב המירוץ המפורסם, היא המרכז וכולם נעים סביבה - כל הזמן. "רמת הפופולריות שלה אינה משהו שיצא לנו לראות כאן", הודה ג'ף גורדון, ארבע פעמים אלוף הסבב, "כולם רוצים חתיכה ממנה וזה יוצר טירוף".

הטירוף הוא תוצאה של גיוון. פטריק מספקת את הסחורה בכל היבט – רכילותי, ספורטיבי והיסטורי. הראשון, מן הסתם, יצר את הבאז ההתחלתי. אחרי שהתגרשה מבעלה בתחילת השנה, היא החלה לצאת בחודש האחרון עם הקולגה ריקי סטנהאוס ג'וניור. לא רק שפטריק אינה קנאית לפרטיותה, היא מנדבת פרטים ממערכת היחסים: מי הזמין את מי לדייט ראשון, מה נכלל בארוחה שבישלה לו בחג האהבה ואיך מתמודדים עם הסיכוי שבאיזשהו שלב תתנגש בחבר שלה במהירות של 300 קמ"ש. "בהתחלה היה קצת מוזר לצאת עם מישהו שאני מתחרה מולו, אבל אי אפשר לומר ללב את מי לחבב ואת מי לא", אמרה. כשנשאל מה משך אותו בפטריק, גם סטנהאוס היה גלוי: "היא נראית ממש טוב".

“גידלו אותי להיות הנהג המהיר ביותר, לא הבחורה המהירה ביותר”פטריק. צילום: רויטרס

חרף עבודות דוגמנות מזדמנות ב"ספורטס אילוסטרייטד" ובפרסומות לחברת "גו דדי", נדמה שכדאי להמתין קצת עם ההשוואות על שם אנה קורניקובה. בשבוע שעבר נראתה פטריק ממש טוב על המסלול, טוב מכל נהג אחר: הקפה במהירות 316 קמ"ש קבעה כי תזנק מהפול פוזישן במירוץ שיפתח את העונה. מה שהפך את פטריק למוקד עלייה לרגל אפילו עבור כלי תקשורת שאינם מתעניינים במירוצים, זו העובדה שמדובר בפעם הראשונה בהיסטוריה שנהגת מגיעה להישג כזה בסבב הבכיר.

"גידלו אותי להיות הנהג המהיר ביותר, לא הבחורה המהירה ביותר", הסבירה פטריק (30), בת לאב שהתחרה באופנועים והטמיע בה את החיבה לגלגלים. היא כבר ניכסה לעצמה בעבר משפטים שהחלו במלים "הנהגת הראשונה בהיסטוריה" כשהתחרתה באינדיקאר, אבל דייטונה 500 - הסופרבול של נאסקאר - זה כבר ליגה אחרת. תכניות בוקר מרחבי המדינה שלחו צוותי צילום כדי לראיין אותה. פרשנים ומומחים בילו שעות נוספות מול מצלמה כדי להסביר כיצד היא מצליחה לעמוד בקצב של עמיתיה, חרף נחיתות פיסית בענף מאתגר.

לפחות עד שיתחיל המירוץ, עמיתיה נדרשים לעמוד בקצב שלה. ספורט שנשלט באופן מסורתי על ידי גברים מקבל בימים אלה דחיפה עצומה דווקא מאשה, בזמן שהם משמשים בעיקר כניצבים בהצגה שלה. חלקם, כמו הארוויק, מגיבים בעוקצנות. אחרים דווקא מבינים את החשיבות של סנסציה תקשורתית בענף שסבל מירידה ברייטינג ובכמות הקהל במירוצים. "תמיד האמנתי שמה שטוב לספורט יהיה בסופו של דבר טוב לכולנו", אמר גורדון, שנאלץ להפעיל קשרים על מנת לסדר לבתו הקטנה תצלום משותף עם הגיבורה החדשה שלה. "מה שקורה עם דניקה נהדר עבור הענף, ושאר הנהגים רק ירוויחו. אני גאה לזנק לצדה".

הזינוק האמיתי, זה של המותג, מתבצע כרגע מחוץ למסלול. סטיב פלפס, קצין השיווק של נאסקאר, החליט עוד בשנה שעברה לשווק את המוצר באמצעות דגש רב יותר על הנהגים. פטריק, שבנתה בכישרון את המותג של עצמה, היא בדיוק מה שהיה צריך. "רמת ההתעניינות מדהימה", אמר ל"ניו יורק טיימס", "מה שיפה זה שהיא העבירה את השיח מתחומי הספורט לתחומים רחבים בהרבה, מקומות בהם בדרך כלל לא דנים בנאסקאר. היא תופעה שיווקית. האם אני חושב שהיא חייבת לנצח על מנת לשמור על המומנטום? לא. האם זה יהווה בונוס? בהחלט".

פטרקי וסטנהאוס. "אם אנצח יאמרו שהחבר של פטריק ניצח"צילום: רויטרס

פטריק, בכל אופן, מתכוונת ללכת על הבונוס בכל הכוח. ניסיונה בסבב הבכיר, בו בילתה חלקית בשנה שעברה, מסתכם בעשרה מירוצים בלבד, אבל עם אור הזרקורים יש לה ניסיון רב יותר מהשאר. "אני מרגישה שאני פורחת כשיש לחץ, כאשר כל העיניים עלי", אמרה, "נתתי כמה מהמירוצים הטובים בקריירה כשזה היה המצב. עדיין יש לי היסטוריה רבה לעשות".

עשו לנו לייק וקבלו את מיטב הכתבות והפרשנויות של "ספורט הארץ" ישירות אליכם

למרות שהסיכויים לכך השתפרו, ספק רב אם תספק היסטוריה נוספת כבר היום. כשנאמר לה שמיקומה הבכיר בזינוק מעניק לה סיכוי של 17% לזכות, מיהרה פטריק להצהיר "אקח את זה". מבחינתה, המטרה הראשונית היא לחמוק מהתרסקות ולהרוויח את הכבוד של הקולגות. ומה יקרה אם דווקא הקולגה שטועם מבישוליה יסיים ראשון? "זה פשוט", אמר סטנהאוס, "יגידו שהחבר של דניקה ניצח".

24 שעות לפני שדניקה פטריק ועמיתיה עלו למירוץ דייטונה 500, גנב מירוץ אחר באותו מסלול את תשומת הלב. התנגשות גדולה בשבת, בה היו מעורבות 12 מכוניות, גרמה לפציעות בקרב 28 צופים אחרי שחלקים מהרכב של קייל לארסון עפו מעל לגדר המפרידה ופגעו בהם. שניים מהצופים אושפזו במצב קשה מאוד ויצאו מאוחר יותר מסכנת חיים.

התאונה במירוץ, שהתקיים במסגרת “ניישנווייד”, הסבב המשני של מכוניות נאסקאר, העלה ספקות לגבי קיום מירוץ הפתיחה של “ספרינט קאפ”. המארגנים, שחששו הן מתביעות בגין בעיות בטיחות והן מהפסד כלכלי במקרה שיימנע שידור, החליטו על הזנקת המירוץ אחרי שתיקנו את הגדר. ג’ימי ג’ונסון ניצח, פטריק סיימה במקום השמיני.

צפו בתאונה הקשה:

הזינו שם שיוצג באתר
משלוח תגובה מהווה הסכמה לתנאי השימוש של אתר הארץ