מייקל סאם יוצא מהארון, היישר לקו ההתנגשות

בליגה בה נשאלים השחקנים אם יש להם חברה, כוכב פוטבול המכללות עלול לגלות כי המעבר ל-NFL היה הפרק הפשוט בסיפורו

ג'ון בראנץ', ניו יורק טיימס
מעבר לטוקבקיםכתוב תגובה
הדפיסו כתבה
ג'ון בראנץ', ניו יורק טיימס

בשנה שעברה, בזמן אימוני טרום העונה, חילקו מאמני הפוטבול של מכללת מיזורי את השחקנים לקבוצות קטנות למטרות גיבוש. אחד אחרי השני, התבקשו השחקנים לספר על עצמם: היכן גדלו, מדוע בחרו להיענות בחיוב להצעת המלגה של מיזורי ומה אחרים לא יודעים עליהם. כשמייקל סאם החל לדבר, הוא אחז בידו בדף נייר. "אני הומוסקסואל", אמר. בכך, הציב עצמו במסלול שעשוי להפוך אותו לשחקן הגאה הראשון ב־NFL.

"הסתכלתי בעיניים שלהם, והם פשוט נדו בראשם. כמו אומרים - סוף כל סוף, הוא יצא מהארון", אמר סאם בראיון השבוע, הפעם הראשונה בה דיבר בפומבי על נטייתו המינית. סאם, שסיים את לימודיו, היה מהמצטיינים בקבוצה שסיימה את העונה עם מאזן 12–2 וניצחון במשחק הקוטון־בול היוקרתי. הוא נבחר לאול־אמריקן והוכתר על ידי AP כשחקן ההגנה של השנה ב־SEC, הנחשבת לחטיבה החזקה במכללות. חבריו בחרו בו לשחקן המצטיין של השנה.

סאם נכנס כעת לשטח לא מוכר בעולם הספורט עם הצהרתו על נטייתו המינית טרם היבחרו בדראפט, וזאת על אף ההשלכות האפשריות על הקריירה המקצוענית שלו. הוא עשה זאת כשבכוונתו להיכנס לליגה בעלת תרבות מאצ'ואיסטית דומיננטית, בה המחלוקות סביב הומופוביה עוררו לאחרונה תשומת לב ציבורית.

סאם. "הייתי כל כך גאה בעצמי ופשוט לא היה אכפת לי מי יודע"צילום: אי–פי

על רקע ההתקדמות המואצת של התנועה לזכויות ההומוסקסואלים בשנים האחרונות, נותר עולם הספורט יחסית ללא שינוי, ללא הומוסקסואל מוצהר בליגות הכדורסל, הפוטבול, הבייסבול וההוקי המקצועניות בארה"ב. על הרקע הזה, עשוי סאם להפוך לסמל עבור התנועה ולמגדלור בספורט המקצועני.

סאם, בן 24 המתנשא ל־1.85 מטר ושוקל כ־118 ק"ג, צפוי להיבחר בסיבוב השלישי מתוך שבעה בדראפט ה־NFL במאי, מה שלרוב מהווה ערובה לקריירה משגשגת. הוא מספר שבחר לצאת מהארון פומבית כבר עכשיו משום שהבחין בהתחזקות השמועות. במפגש עם בוגרי מכללות בחודש שעבר, שאלו מגלי כישרונות את סוכנו אם יש לו חברה והאם ראה אותו בחברת נשים. סאם אומר: "רציתי לוודא שאוכל לספר את הסיפור שאני רוצה לספר. רק רציתי להיות אחראי על האמת שלי".

עם זאת, ה־NFL עלולה להציב בפניו אתגרים בלתי שגרתיים. בשנה החולפת הסתבכה הליגה באירועים מעוררי מחלוקת, החל בהצהרות הומופוביות של שחקנים וכלה בדיווחים כי מגלי כישרונות שאלו לפחות שחקן אחד אם הוא אוהב נשים. כריס קלואי, מרחיק כדורים, סיפר לאחרונה כי נחשף לביטויים הומופוביים ממאמנים ושוחרר לבסוף ממינסוטה וייקינגס משום שביטא בגלוי את תמיכתו בנישואים חד מיניים. ג'ונתן וילמה, הליינבקר של ניו אורלינס סיינטס, אמר בשבוע שעבר בראיון לרשת התקשורת של ה־NFL כי לא יהיה מעוניין לשתף פעולה עם הומוסקסואל בקבוצתו. "אני חושב שהוא לא יהיה מקובל כפי שמעריכים", אמר וילמה, שמשחק בליגה מזה עשור.

לאורך השנים, שחקנים בליגות המקצועניות עשו מעט כדי לחשוף את נטייתם המינית. מעטים יצאו מהארון עם פרישתם, כמו דייב קופיי בשנות ה־70', וג'ון אמיצ'י ב־2007. שניהם נחשבו לחלוצים בקרב חברי קהילה רבים. ג'ייסון קולינס, ששיחק ב־NBA ב־12 העונות האחרונות, יצא מהארון עם סיום העונה שעברה. מאז, לא הוחתם באף קבוצה. עוד בעונה שעברה, רובי רוג'רס, לשעבר כדורגלן נבחרת ארצות הברית, חשף כי הוא הומוסקסואל לאחר שהודיע על פרישתו. מעודד מהתגובות החיוביות, חזר לשחק. הוא נמנה כיום על סגל לוס אנג'לס גלאקסי.

ה־NFL, שמתהדרת במדיניות נגד אפליה על בסיס מיני (בין היתר), היא הגדולה בארה"ב וכוללת כ־1,600 שחקנים. עם זאת, מעולם לא שיחק בה הומוסקסואל מוצהר. בהודעה שהוציאה הליגה ביום ראשון נאמר: "אנו מעריצים את הכנות והאומץ של מייקל סאם. כל שחקן בעל יכולות ונחישות יכול להצליח ב־NFL. אנו מצפים לקבל אותו ולתמוך בו ב־2014".


סאם מתכנן לקחת חלק ב"קומביין", שם יעבור יחד עם שחקנים נוספים סדרת מבחנים פיזיים ומנטליים שנועדו לבדוק את מידת התאמתם ל־NFL. עם זאת, הגיוני שהוא טרוד בעיקר בהשלכות שיהיו להכרזתו על סיכוייו להשתלב בליגה. "אני לא נאיבי", אמר, "אני יודע שזה עניין רציני ועד כמה הוא חשוב. עם זאת, התפקיד שלי הוא להתכונן לקומביין ולשחק ב־NFL".

סאם הוא השביעי מבין שמונת ילדיהם של מייקל וג'ואן סאם, והיחיד במשפחתו שלמד בקולג'. ילדותו היתה קשה; שלושה מאחיו מתו, ושניים נוספים נמצאים בכלא. הוא גודל בעיקר על ידי אמו והעביר שנים אחדות במשפחה אחרת. כולם, לדבריו, תמכו ביציאתו מהארון.

סאם מספר כי החל לתהות אם הוא הומוסקסואל החל משנות העשרה המוקדמות לחייו, על אף שהיתה לו חברה בתיכון. רק לאחר שהגיע למיזורי ב־2009 הבין זאת סופית. החשד של חבריו לקבוצה הלך וגדל. חלק ידע כי הוא יוצא עם גבר מנבחרת השחייה של המכללה, אך כל זאת לא מנע ממנו להיות אחד השחקנים הפופולריים בקבוצה. הוא נודע באינטנסיביות על הדשא ובקולו הרם מחוצה לו. "כשרק הכרתי אותו שמתי לב כי יכולתי להיות בקומת הכניסה ולשמוע אותו מדבר אי שם בקומה השנייה של המעונות", אומר התופס ל'דמיאן וושינגטון, שהפך עד מהרה לחברו הטוב, "הוא בחור קולני, כולם יודעים כשמייקל סאם נמצא בסביבה". וושינגטון ומרווין פוסטר היו שני חברי הקבוצה הראשונים בפניהם התוודה סאם, לפני כשנה.

בזמן האימונים באוגוסט, חילקה קבוצת הפוטבול של מיזורי את הסגל הרחב לקבוצות קטנות של שמונה עד עשרה שחקנים. וושינגטון נכלל במקרה באותה קבוצה עם סאם. "ידעתי שמשהו עומד לקרות לפי האופן בו החזיק את העיתון בידיו", אומר וושינגטון, "הוא הקפיד לגלגל אותו, כך שידעתי שמשהו מתבשל, אך לא ידעתי מה בדיוק".

סאם, בשנתו האחרונה במכללה, החזיק בקשרי חברות ארוכים עם שחקנים בכירים רבים. שחקנים צעירים נשאו עיניהם אליו בהערצה. אלא שבקבוצה עם למעלה מ-100 שחקנים המגיעים מרקעים שונים ומחזיקים באמונות מגוונות, חש בחוסר נוחות מסוימת. אחרי הווידוי, הוא מספר, נהנה מתמיכתם המלאה של חבריו לקבוצה, המאמנים והנהלת המכללה. חבר אחד לקבוצה אף ליווה אותו למצעד הגאווה שנערך בסנט לואיס בקיץ ואחרים יצאו עמו לברים של הקהילה. "חלקם פשוט לא האמינו שאני באמת הומוסקסואל", אומר סאם, "אך מעולם לא היתה לי בעיה עם חבריי לקבוצה. חלק מהמאמנים חששו, אך לא היתה להם סיבה". מאמן מיזורי, גארי פינקר, שיחרר הצהרה בה מספר כי "מייקל לימד רבים כאן שלא משנה מה הרקע או הנטיות האישיות שלך, כולנו באותה קבוצה ותומכים אחד באחר".


אתגר מיוחד, מספר וושינגטון, היה לגרום לשחקנים לשנות את השפה בה הם משתמשים בחדר ההלבשה. הערות הומופוביות שנאמרו בעבר בחופשיות קיבלו לפתע משמעות עוקצנית. סאם הסתדר גם עם זה. עבורו, שיתופם של חבריו היה צעד חיובי במסלול שנראה כי יוביל אותו גם ל־NFL.

"ברגע שהייתי גלוי עם חבריי, ידעתי מי אני", אומר סאם, "ידעתי שאני הומוסקסואל, וידעתי שאני מייקל סאם, שמשחק בקבוצת הפוטבול של מכללת מיזורי, שבמקרה הוא גם הומוסקסואל. הייתי כל כך גאה בעצמי ופשוט לא היה אכפת לי מי יודע. אם מישהו ברחוב היה שואל אותי 'היי, מייק, שמעתי שאתה הומוסקסואל - זה נכון?', הייתי אומר לו שכן".

איש לא שאל. "אני מניח שהם לא רוצים לשאול שחקן קו הגנה בגובה 1.85 מטר ובמשקל 118 ק"ג אם הוא הומוסקסואל או לא", סאם אומר, וצוחק.

תגובות

משלוח תגובה מהווה הסכמה לתנאי השימוש של אתר הארץ