ארנסטו אסקובדו בדרך למעלה - הטניסאי העני שמעדיף להיות אאוטסיידר ולהפתיע - ענפים נוספים - הארץ

ארנסטו אסקובדו בדרך למעלה - הטניסאי העני שמעדיף להיות אאוטסיידר ולהפתיע

ארנסטו אסקובדו התחיל לשחק טניס בגיל 5 כשאביו הפחית את שעות העבודה שלו על מנת לאמנו. הוא מעולם לא עזב את הבית ומשפחתו חסרת האמצעים השקיעה 5,000 דולר בשנה להתפתחותו הספורטיבית. היום, כשהוא עוד לא בן 21, הוא על סף המאייה הראשונה בדירוג העולמי

שתפו כתבה במיילשליחת הכתבה באימייל
ארנסטו אסקובדו
ארנסטו אסקובדו. "אמרו שאני איטי מדי, גדול מדי, לא טוב מספיק"צילום: RUTH FREMSON / NYT
ניק פאצ'לי, ניו יורק טיימס

עננים נמוכים כיסו את מגרשי הטניס הציבוריים בפאלם פארק, 15 דקות מביתו של ארנסטו אסקובדו. "נטו", כפי שמכונה ארנסטו בפי חבריו, ארז את שמונה הרקטות שלו בתיקו. גשם החל לרדת שוב והוא הסתכל מערבה לעבר אזור שבו השמיים היו בהירים יותר. "בואו נלך לנסות את קרסון, נראה אם המגרשים שם יבשים", הוא אומר בהתייחס למתקן האימונים של איגוד הטניס האמריקאי הנמצא מרחק 20 מייל משם.

זה קרה יום לפני שאסקובדו התכוון לטוס לאקפולקו, לאביארטו מקסיקנו טלסל, טורניר הטניס המקצועני היוקרתי ביותר שמתקיים במקסיקו, שם חיכה לו וויילד קארד. "זה כמו טורניר ביתי", הוא אומר, "הדודות, הדודים ובני הדודים שלי יהיו שם".

ממסי עד לונה צ'מטאיי

את מסעו לעבר המאייה הראשונה של הטניס העולמי החל אסקובדו בן ה-20 בחצר האחורית של ביתו במקסיקו. שם לימד סבו את אביו כיצד לשחק. את ההמשך עשה על המגרשים הציבוריים של לוס אנג'לס וכעת, מהמקום ה-104 בעולם, הוא סולל דרך למקסיקאים-אמריקאים ממשפחות שהפרוטה אינה מצויה בכיסן ומחזיק בסיפור חיים דומה לזה של האחיות וויליאמס.

את חלק מהאלמנטים שהופכים את אסקובדו לכישרון מבטיח קל מאוד לזהות: יש לו הגשה שמגיעה ליותר מ-217 קמ"ש ומכת כף יד נהדרת, הוא מתנשא לגובה 1.84 מטר ומדייק ביותר בחבטות מהקו האחורי. מאז הקיץ שעבר, אסקובדו נכנס לארבע הגרלות ראשיות בסבב ה-ATP וזכה בשני טורנירים בסבב הצ'לנגר, השני בחשיבותו. לאורך הדרך ניצח אמריקאים צעירים מבטיחים אחרים כמו פרנסיס טייפו, סטפן קוזלוב וראיין האריסון.

ארנסטו אסקובדו מתאמן עם רוג'ר פדרר באינדיאן וולס

לאסקובדו סגנון משחק כוחני שאינו נדיר בטניס הגברים, אך הוא שונה מרוב יריביו בכך שמעולם לא עזב את ביתו כדי לקדם את הקריירה. הפרדיגמה השלטת היום בגידול שחקנים כוללת אקדמיות לטניס, אליהם מגיעים הצעירים ללא משפחותיהם תוך שהם משאירים מאחור את החינוך המסורתי. אסקובדו ממשיך לגור בבית הוריו יחד עם שתי אחיותיו הגדולות גם אחרי שהפך למקצוען. בגיל 14 דחה הצעה לעבור לאקדמיית טניס בפלורידה. האם, כריסטינה אסקובדו, אומרת שהוא פשוט "לא היה מוכן לכך". "הייתי מתגעגע אליו יותר מדי. היינו צריכים לעשות את מה שיכולנו", מוסיף האב ארנסטו.

משפחת אסקובדו מימנה את התפתחותו הספורטיבית של נטו עם תקציב של 5,000 דולר בשנה עבור שימוש במגרשים ציבוריים. זאת בעוד שלפי הערכות איגודי טניס שונים במדינות המערב, עלות הפיתוח של שחקן מגיל 5 עד גיל 18 מסתכמת ביותר מ-300 אלף דולר.

הסלון של משפחת אסקובדו במערב קובינה (מטרופולין לוס אנג'לס) עמוס כולו מזכרות מחיים של מרדף אחרי אוצרות טניס: מקדש קטן לרפאל נדאל, תמונות ממוסגרות של שלושת הילדים עם ג'ימי קונורס, שטפי גראף, אנה קורניקובה וסטפן אדברג בטורניר היוקרתי של אינדיאן וולס, קליפורניה. נעל, צמידים וחולצה של רוג'ר פדרר מאליפות אוסטרליה הפתוחה בשנה שעברה, רקטה של ג'ון מקנרו, פיסה של חימר אדום מהרולאן גארוס שתלויה על הקיר.

אימו של ארנסטו אסקובדו מגישה לו ארוחה
ארנסטו אסקובדו ואימו. ממשיך לגור בבית הוריו יחד עם שתי אחיותיו הגדולות גם אחרי שהפך למקצועןצילום: Ruth Fremson / The New York Time

בעוד הוא מדפדף באלבומי המשפחה, מצביע ארנסטו האב על תמונה כשהיה בן 12 ומשחק טניס על קיר. "הטניס הזה בא מעיר מולדתי ומאבא שלי", הוא אומר. בחרס, מקסיקו, היה ארנסטו האב, הבן הבכור במשפחה בת עשרה ילדים. אביו בנה מגרש טניס בחצר שממדיו קטנים יותר מהמקובל. את הרשת החליף בכבל. שם הוא שיחק עם אחותו שהפכה לטניסאית ואף יצגה את מקסיקו במשחקים האולימפיים ב-1988 בסיאול. גם ארנסטו האב שיחק בטורנירים בארצות הברית, אירופה ומקסיקו – אך מעולם לא זכה בנקודת דירוג בסבב ה-ATP. "הוא נהג לספר לי כיצד ישן באוהלים בפארקים ליד מגרשי הטניס עם חבריו", אומר נטו ומניע את ראשו ימינה ושמאלה בחוסר אמון בעוד אביו צוחק.

ארנסטו האב נישא לכריסטינה בחרס לפני שעברו לארצות הברית. כשהגיעו לקליפורניה הוא עבד בליקוט תותים עבור 20 דולר ליום. לאחר מכן עבר לחברת שילוח ועבד בה במשך כמעט 30 שנה. את נטו הביאו לעולם בלוס אנג'לס. "לא ידעתי שטניס זה ספורט של עשירים", הוא אומר, "פשוט ידעתי שאני אהיה שחקן". כשהיה בן 5 הפחית אביו את שעות העבודה שלו כדי שיוכל לאמן את בנו וב-2001 עברה המשפחה להתגורר קרוב יותר למגרש טניס ציבורי. במשך 12 שנה נסעו ברחבי לוס אנג'לס בחיפוש אחר מאמנים זמניים ושותפים למשחק.

כשהיה נער שיחק נטו רק בדרום קליפורניה. אלילו היה אנדי רודיק ואת הישגיו הוא רוצה לשחזר. הוא הצליח להתברג לטורניר אורנג' בול החשוב רק פעם אחת בגלל שלא היו לו המשאבים הכספיים לטוס לפלורידה. מעבר לכך, הוא לא הצליח לנצח בטורנירים. תמיד היה מגיע לרבע או לחצי גמר ואז מודח. "הרבה אנשים אמרו לי אז שאני לא אעשה את זה", הוא אומר, "אמרו שאני איטי מדי, גדול מדי, לא טוב מספיק, שאין לי אפילו מאמן, שהמאמן הוא אבא שלי".

ארנסטו אסקובדו בילדותו, מגרש האימונים מאחורי ביתו של אסקובדו במקסיקו, אביו של ארנסטו אסקובדו משחק טניס בנעוריו
מימין: ארנסטו אסקובדו בילדותו, מגרש האימונים מאחורי ביתו של אסקובדו במקסיקו, אביו של ארנסטו אסקובדו משחק טניס בנעוריוצילום: Handout via The New York Times

אסקובדו התכוון להתקבל לאוניברסיטת דרום קליפורניה על בסיס מלגה מלאה, אך כשהציע לו סוכן השחקנים אנדרו קסלר לחתום אצלו, ההחלטה היתה קלה. הוא הפך למקצוען בגיל 17 - אך על אף השיפור ביכולתו ועלייתו בדירוג העולמי הוא נותר כמעט אלמוני בסבב בכלל, ובקרב בני גילו בפרט. "הוא השתפר מאוד בשנה וחצי האחרונה", אומר ברד גילברט, פרשן רשת ESPN, "מאוד התרשמתי מהעובדה שהוא עלה בדירוג בשקט ביחס לטניסאים אחרים".

גם אסקובדו עצמו מאמין בלשמור על פרופיל נמוך. הוא מתבונן בתצלום המופיע בחשבון הטוויטר של טורניר סיום העונה לבני 21 שיתקיים בנובמבר במילאנו. לצד שחקנים צעירים מבטיחים כמו אלכסנדר זברב מגרמניה, מופיעים גם אמריקאים צעירים כמו טיילור פריץ, ג'ארד דונאלדסון ופרנסיס טייפו, כולם קרובים לאסקובדו בדירוג העולמי. "אני מתבונן בתצלום הזה כל יום. הם שחקנים נהדרים ואני חושב שאני ראוי להיות שם, אבל מעדיף להיות אאוטסיידר ושאנשים יתהו 'מאיפה לעזאזל הגיע הבחור הזה'". לדבריו, הוא שואף לעבור את המוקדמות לטורניר, הראשון מסוגו בסבב ה-ATP עבור שבעת המדורגים הבכירים בעולם מתחת לגיל 21 וזוכה נוסף בוויילד קארד.

בחלוף חודשיים מפתיחת העונה, אסקובדו מדורג 12 בעולם מבין הטניסאים הצעירים. הוא גם המקסיקאי-אמריקאי היחיד בטופ 500 והראשון להיכנס ל-200 הראשונים מאז פאנצ'ו גונסאלס בשנות השישים של המאה שעברה. "אני מרגיש יותר מקסיקאי מאמריקאי", הוא אומר, "תמיד חייתי בארצות הברית ואני מאוד גאה לייצג אותה אבל אני מרגיש הרבה יותר בבית כשאני משחק שם, במקסיקו. יותר אנשים מכירים אותי שם". "באליפות ארה"ב הפתוחה כשהוא שיחק נגד הבריטי קייל אדמונד, כל האוהדים האמריקאים תמכו בבריטי" אומרת אחותו של נטו, איוונקה, וצוחקת.

לכתבה בניו יורק טיימס

תגיות:

תגובות

הזינו שם שיוצג כמחבר התגובה
בשליחת תגובה זו הנני מצהיר שהינני מסכים/ה עם תנאי השימוש של אתר הארץ